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La Légion perdue de Carrhae : une légion romaine s'est-elle retrouvée en Chine ?

La Légion perdue de Carrhae : une légion romaine s'est-elle retrouvée en Chine ?

Rome et la Chine sont deux civilisations majeures qui ont façonné les cultures dans leur sphère d'influence. Ce sont aussi des cultures qui semblent avoir été pour la plupart isolées les unes des autres. Pour cette raison, tout contact entre les cultures a fasciné les historiens depuis que les savants occidentaux ont commencé à étudier la Chine et que les savants chinois ont commencé à étudier l'Occident. Cela inclut des histoires comme celle de la légion perdue de Carrhae, dont les membres se sont peut-être retrouvés à Liqian, en Chine.

La légende de la Légion perdue de Carrhae

La légende commence en 53 avant JC avec la bataille de Carrhae entre le général romain Marcus Licinius Crassus et le général parthe Surena. Carrhae est un endroit près de la frontière syro-turque actuelle. Dans l'antiquité, elle était proche des franges de l'empire romain à l'ouest et de l'empire parthe à l'est.

Crassus était déjà l'un des hommes les plus riches de la république romaine, mais il avait le désir d'accéder à la richesse de la Parthie, alors il a convaincu le Sénat de le laisser conduire 42 000 soldats romains sur le champ de bataille contre les Parthes. Dans la bataille, Crassus et son armée ont subi une défaite humiliante aux mains de Surena et ses 10 000 archers. Crassus a tenté de négocier une trêve mais a été tué dans le processus. Selon la légende, de l'or liquide a été versé dans sa gorge en punition de sa cupidité. Il aurait également été décapité et son corps profané.

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Buste de Marcus Licinius Crassus situé au Louvre, Paris. ( Domaine public )

Parmi les soldats romains survivants, 10 000 d'entre eux ont été capturés vivants par les Parthes. Selon certains récits, ils ont été déplacés à la frontière orientale de l'Empire parthe. On pense qu'ils ont très probablement été envoyés dans ce qui est aujourd'hui le Turkménistan. C'était une coutume parthe d'envoyer des prisonniers de guerre capturés à l'ouest en Extrême-Orient pour s'assurer leur loyauté contre leurs rivaux orientaux, les Huns.

17 ans plus tard, en 36 av. Les annales chinoises enregistrent des mercenaires combattant aux côtés des Huns qui utilisaient une formation en « écailles de poisson ». La formation d'écailles de poisson a impressionné les Chinois et ils ont invité les soldats à revenir en Chine et à faire partie des gardes-frontières dans la province moderne du Gansu. Une ville et un comté ont également été créés pour eux qui ont été nommés Li-Jien ou Liqian.

Formation testudo. (Neil Carey/CC BY SA 2.0)

La Légion perdue de Carrhae et l'Armée mystérieuse

La description chinoise de la formation d'écailles de poisson utilisée par les soldats mercenaires ressemble vaguement à la testudo formation pratiquée par les légions romaines. Cela a conduit à la théorie populaire selon laquelle ces mystérieux soldats étaient en fait des légionnaires romains exilés de la bataille de Carrhae qui s'étaient engagés comme mercenaires pour les Huns.

Cette idée a d'abord été suggérée par l'historien Homer Dubs. Dubs a fait valoir que certains des soldats en exil ont renoncé à essayer de retourner à Rome et se sont engagés comme mercenaires pour les chefs de guerre locaux de la région. Certains de ces anciens soldats romains se sont peut-être retrouvés à travailler pour les Huns dans leur guerre contre les Chinois.

Les partisans de cette théorie ont recherché Liqian et pensent l'avoir trouvé. Zhelaizhai est un village moderne près de Lanzhou. Ce qui est intéressant à propos de la ville, c'est que les gens qui y vivent ont des traits tels que les cheveux bruns et les yeux bleus, qui contrastent avec l'apparence de la plupart des habitants des environs. De plus, un casque aurait été trouvé avec des caractères chinois écrits dessus disant "l'un des cédés". Deux autres objets d'intérêt sont un pot d'eau de style romain et un tronc de bois avec des piquets similaires à ceux utilisés par les Romains pour construire des forts. L'apparition des villageois et la découverte d'artefacts inhabituels ont conduit de nombreux croyants à la légende à identifier Zhelaizhai avec Liqian. Parce que la légende s'est popularisée, la ville l'a utilisée pour attirer les touristes, allant même jusqu'à construire des bâtiments et des statues de style romain.

Évaluation des faits

Est-il possible que les habitants du village insolite soient des descendants de Romains déplacés ? Cela a suscité l'intérêt des scientifiques chinois et occidentaux. Une étude génétique de l'Université de Lanzhou a montré que les habitants de la ville ont des liens avec l'Europe, ce qui rend la théorie plus plausible, même s'il est également vrai que la ville est construite le long de l'ancienne route de la soie, donc les liens avec les populations occidentales sont plus probablement indépendamment du fait qu'ils soient romains. Un autre lien qui a été noté est que le nom « Li-Jien » sonne comme « légion » lorsqu'il est prononcé en chinois. Certains ont utilisé cela pour affirmer que le nom est à l'origine dérivé du mot.

D'autre part, de nombreux chercheurs ont des doutes sur la faisabilité de l'hypothèse. Bien qu'il soit possible qu'un groupe de mercenaires romains ait pu se rendre jusqu'à l'ouest de la Chine, la distance est encore énorme. Et, même s'il existe des preuves circonstancielles, il n'y a aucune preuve qui confirmerait que les Romains avaient été à Liqian dans le passé.

Une représentation moderne de soldats romains. (CC0)

Le pot de style romain aurait pu être obtenu grâce au commerce, et les autres artefacts ne sont pas uniquement romains. De plus, l'apparence physique et les relations génétiques des villageois n'exigent pas qu'ils descendent directement des peuples méditerranéens, car il existe de nombreux groupes ethniques d'Asie centrale qui ont également des liens génétiques avec la région méditerranéenne et des traits tels que les cheveux blonds ou bruns et yeux bleus.

Même s'ils ont une lignée européenne ou méditerranéenne, cela ne signifierait pas nécessairement qu'ils devaient être les descendants d'une légion romaine perdue puisque la ville est adjacente à l'ancienne route de la soie, ce qui rend les mariages mixtes avec des voyageurs éloignés à tout moment plus probable. Ces problèmes n'excluent pas la théorie, mais ils la laissent également non confirmée.

Un autre problème est qu'il est peu probable que le nom Li-Jien soit lié au mot légion. Les érudits chinois qui se sont penchés sur l'étymologie du nom disent qu'il est lié à l'État de Lixuan, qui a des liens avec l'Égypte ptolémaïque mais pas avec Rome. Ainsi, même s'il existe un lien avec le monde méditerranéen occidental, il s'agit plus probablement d'un lien grec que romain, selon ce point de vue.

Buste de Ptolémée Ier Soter, roi d'Égypte (305 av. J.-C. - 282 av. J.-C.) et fondateur de la dynastie ptolémaïque. L'identification est basée sur des effigies de pièces de monnaie. Partiellement restauré par Augustin Pajou. ( Domaine public )

Les habitants de Liqian pourraient-ils être liés à l'armée romaine perdue ?

Puisque Rome et la Chine se connaissaient dans l'antiquité, et qu'il était possible de voyager entre les deux empires à l'époque, cette hypothèse est rendue plus plausible. Il est possible qu'une légion romaine se soit rendue en Chine, mais les preuves ne sont pas concluantes.

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Les découvertes génétiques pourraient également être interprétées comme signifiant que les habitants de la ville descendent d'une population caucasienne locale et il n'y a aucune preuve archéologique indiscutable d'une présence romaine dans la ville dans l'antiquité.

Ce garçon pourrait-il être un parent d'un ancien Romain ? (La revue Unz)

Ces problèmes n'excluent pas la possibilité qu'une légion romaine perdue se soit retrouvée en Chine, ils la rendent juste moins certaine. Une chose est sûre, cependant, c'est que les habitants de Liqian se démarquent des habitants de la région, un fait qui reste inexpliqué.


Romains en Chine : Les Légions perdues de Carrhae

Les Romains du premier siècle avant notre ère étaient peut-être les empires les plus en croissance. Bien que les guerres civiles de César et Pompée, Octavian et Marc Antoine aient dominé la scène, beaucoup plus de choses se sont produites autour d'eux. En 53 av. Il est allé jusqu'à Harran moderne dans le sud-est de la Turquie avant d'être rencontré par une armée parthe sous Surena.

Crassus était un peu trop arrogant et poussé en avant, pensant que la victoire serait facile contre ces barbares inférieurs. Il se trompait tristement car les Parthes étaient une armée semi-professionnelle efficace avec les archers à cheval les plus élites que le monde ait jamais vu à l'époque. Dans un massacre connu sous le nom de bataille de Carrhae, les Romains ont perdu presque toute leur armée et Crassus a été tué. Les 10 000 légionnaires romains restants ont été capturés.

Les Parthes avaient pour habitude d'employer des soldats capturés comme gardes-frontières. En transférant les 10 000 légionnaires aux frontières orientales, ils ont empêché toute chance réaliste d'évasion pour les Romains qui auraient probablement simplement accepté leur nouveau sort dans la vie. Le record des soldats a disparu pendant environ 17 ans lorsque la bataille de Zhizhi s'est déroulée alors qu'une armée chinoise dirigée par Chen Tang a attaqué une ville frontalière connue aujourd'hui sous le nom de Taraz, située au Kazakhstan près de la frontière du Kirghizistan. Les historiens chinois notent que les défenseurs tenaient leurs boucliers en forme d'« écailles de poisson ». La lutte pour la ville fut intense mais les Chinois l'emportèrent. Les Chinois, sous la dynastie Han à ce stade, étaient près de l'apogée de leur puissance, cette bataille représentait leur plus grande expansion vers l'ouest et leur victoire a été obtenue en partie parce que de nombreux habitants ont fait défection aux Chinois par peur.

Les Chinois ont été tellement impressionnés par ces guerriers étrangers qu'ils les ont placés dans une autre ville frontalière, gardant cette fois la frontière entre la Chine et le Tibet, car les raids tibétains n'étaient pas rares à cette époque. De 100 à 1 000 soldats ou plus se sont établis dans cette ville connue par les Chinois sous le nom de Liqian/Li-Jien, qui se prononce comme « légion ». Ces hommes étaient connus pour utiliser des outils tels que des dispositifs de construction de contrepoids de tronc d'arbre et pour renforcer la zone en un fort carré, un site commun en Méditerranée mais assez rare en Asie.

La Surena victorieuse

Il semble que ces Romains aient vécu paisiblement à Liqian, et 2 000 ans plus tard, nous avons des preuves ADN que plus de 50% des villageois de Liqian moderne ont des ancêtres caucasiens, notamment des yeux verts et bleus, une taille moyenne accrue et d'autres caractéristiques distinctives telles que des nez distinctement romains. Les habitants du petit village sont conscients et fiers de leurs ancêtres, célébrant les Romains et montrant un vif intérêt pour les taureaux, un animal très vénéré des légions romaines.

Le long voyage de la ou des légions romaines perdues à Carrhae, à une distance de plus de 3 000 milles (5 000 kilomètres) et près de 5 000 milles de Rome elle-même. Par Talessman CC BY 3.0

Un grand nombre d'historiens modernes rejettent absolument l'histoire des légionnaires en Chine comme étant plus un conte de fées que la vérité, bien que certains historiens éminents soutiennent encore que cette séquence d'événements est tout à fait possible et même la plus probable des théories. Ce n'est pas parce que c'est une histoire difficile à croire qu'elle est fausse du tout. Dans toutes les références des sources asiatiques, les étrangers semblent n'être autres que les 10 000 légionnaires capturés à Carrhae. La seule lacune dans la connaissance est que les Romains sont passés du contrôle parthe au contrôle mongol alors que les Mongols tenaient la ville lors de la bataille de Zhizhi. Il semble que soit les Romains aient été capturés et transportés à nouveau, soit plus probablement qu'ils aient été vendus comme mercenaires.

Cavalier parthe. remarquez un arc tiré alors que le cheval est à mi-saut Les Parthes étaient des experts en tir à l'arc à cheval. Jean Chardin Par Jean Chardin – CC BY-SA 3.0

Leur formation en « écailles de poisson » à la bataille est presque certainement la formation Testudo bien connue, et la pratique professionnelle pointe vers des soldats aguerris. Ces Romains se seraient juste rencontrés pendant ces nombreuses années, il est donc compréhensible de penser qu'ils avaient une discipline exceptionnelle et qu'ils ont continué leur entraînement, ce qui les a amenés à avoir une performance si impressionnante à Zhizhi que les Chinois les ont utilisés pour garder leur propre territoire.

Les descendants modernes des Romains sont des preuves décentes de la présence des Romains, mais deux autres théories sont possibles. La ville de Liqian était proche de la route de la soie multiculturelle, donc l'ADN du Caucase pourrait provenir des voyageurs le long de la route. L'autre possibilité est que les soldats de la bataille et les colons de la ville chinoise étaient en fait des descendants de l'armée d'Alexandre le Grand, bien que cela semble encore plus improbable car les événements sont éloignés de plusieurs générations des campagnes d'Alexandre et l'armée de Zhizhi se battait clairement dans une manière professionnelle et occidentale.

La seule preuve restante nécessaire pour authentifier l'histoire serait des pièces de monnaie romaines ou d'autres artefacts à Liqian. Si l'histoire est vraie, c'est une histoire étonnante de perte tragique suivie d'un strict respect des soldats professionnels. Au moment où ils se sont installés à Liqian, ces soldats seraient dans la quarantaine et la cinquantaine et attendraient avec impatience la retraite. D'après l'ADN de leurs descendants, il semble qu'ils n'aient pas été soumis à de nombreux raids tibétains, ou peut-être qu'ils ont été à nouveau mis à l'épreuve et ont finalement tenu bon.


Légion romaine perdue

Les légions romaines antiques constituaient l'une des armées les plus badass connues de l'histoire. Cependant, aussi puissants, disciplinés et couronnés de succès soient-ils, ils n'étaient pas invincibles à plusieurs reprises, ils ont été vaincus au combat, et parfois une légion entière a été détruite au cours d'une seule bataille dramatique, ou bien a tout simplement disparu en campagne sans revenir pour raconter ce qui s'est passé.

Bien sûr, les gens sont libres de spéculer sur ce qui est arrivé aux légionnaires qui ont disparu au combat. C'est là que ce trope entre en jeu.

Il y a généralement deux manières distinctes de jouer ce trope :

  1. L'histoire suit une autre légion romaine qui a été envoyée pour découvrir ce qui est arrivé à la légion perdue et (si possible) récupérer ses étendards d'aigle. Celui-ci a tendance à apparaître plus souvent dans la fiction historique.
  2. L'histoire suit la légion perdue elle-même et/ou ses descendants (en supposant qu'elle en laisse derrière elle). Bien qu'elle soit également quelque peu courante dans la fiction historique, l'idée d'une légion romaine déplacée dans l'espace, le temps ou la dimension a été si souvent utilisée dans la science-fiction et la fantaisie qu'elle est considérée comme un cliché. Ne se termine pas toujours bien.

De nombreuses histoires qui utilisent cette intrigue sont inspirées de l'un des trois cas particuliers de « légions perdues » dans l'histoire romaine : la défaite de Marcus Licinius Crassus à la bataille de Carrhae, la destruction de trois légions dans la forêt de Teutoberg, ou le cas mystérieux de la Neuvième Légion.


La perte mystérieuse de la neuvième légion romaine

La disparition de la neuvième légion de Rome a longtemps déconcerté les historiens, mais une embuscade brutale aurait-elle pu être l'événement qui a forgé la frontière entre l'Angleterre et l'Écosse, demande l'archéologue Dr Miles Russell, de l'université de Bournemouth.

L'une des légendes les plus durables de la Grande-Bretagne romaine concerne la disparition de la neuvième légion.

La théorie selon laquelle 5 000 des meilleurs soldats de Rome ont été perdus dans les brumes tourbillonnantes de la Calédonie, alors qu'ils marchaient vers le nord pour réprimer une rébellion, constitue la base d'un nouveau film, L'Aigle, mais dans quelle mesure est-ce vrai ?

Il est facile de comprendre l'attrait des histoires entourant la perte de la neuvième légion romaine - une bande défavorisée de guerriers britanniques infligeant une défaite humiliante à une armée professionnelle bien entraînée et lourdement blindée.

C'est le triomphe ultime de l'outsider - une histoire improbable de victoire contre vents et marées. Récemment, cependant, l'histoire s'est infiltrée davantage dans la conscience nationale de l'Angleterre et de l'Écosse.

Pour les Anglais, le massacre du Neuvième est une histoire inspirante de "Davids" locaux affrontant avec succès un "Goliath" européen implacable. Pour les Écossais, étant donné le débat sur le gouvernement décentralisé et l'identité nationale, sans parler de l'impact culturel de Braveheart, l'histoire a gagné en valeur - des montagnards épris de liberté résistant aux impérialistes monolithiques basés à Londres.

La légende du Neuvième a pris forme grâce à la romancière acclamée Rosemary Sutcliff, dont le chef-d'œuvre, L'Aigle du Neuvième, est devenu un best-seller instantané lors de sa publication en 1954.

Depuis lors, des générations d'enfants et d'adultes ont été fascinés par l'histoire d'un jeune officier romain, Marcus Aquila, voyageant au nord du mur d'Hadrien afin de découvrir la vérité sur son père, perdu avec le Neuvième, et où se trouve le Étendard de bataille de la Légion, l'aigle de bronze.

Les historiens ont exprimé leur désaccord, théorisant que le Neuvième n'a pas du tout disparu en Grande-Bretagne, arguant que le livre et le film sont faux. Leur théorie a été beaucoup plus banale - la légion a été, en fait, victime d'un transfert stratégique, troquant l'étendue froide du nord de l'Angleterre, contre les déchets arides du Moyen-Orient. Ici, quelque temps avant l'an 160, ils ont été anéantis dans une guerre contre les Perses.

Mais, contrairement à ce point de vue, il n'y a pas la moindre preuve que le Neuvième ait jamais été sorti de Grande-Bretagne. Ce n'est qu'une supposition qui, au fil du temps, a pris un éclat de certitude. Trois tuiles estampées portant le numéro d'unité de la Neuvième trouvée à Nimègue, aux Pays-Bas, ont été utilisées pour soutenir l'idée de transfert depuis la Grande-Bretagne.

Mais tout cela semble dater des années 80 après JC, lorsque des détachements de la Neuvième étaient en effet sur le Rhin pour combattre les tribus germaniques. Ils ne prouvent pas que le Neuvième a quitté la Grande-Bretagne pour de bon.

En fait, le dernier élément de preuve certain concernant l'existence de la Légion de n'importe où dans l'Empire romain vient de York où une inscription, datant de 108 après JC, attribue au Neuvième la reconstruction de la forteresse en pierre. Entre cette époque et le milieu du IIe siècle, lorsqu'un registre de toutes les légions a été compilé, l'unité avait cessé d'exister.

Mais qu'est-il arrivé au Neuvième ?

Les premières années du IIe siècle ont été profondément traumatisantes pour Britannia. L'écrivain romain Fronto a observé que, sous le règne de l'empereur Hadrien (117 - 138 après JC), un grand nombre de soldats romains ont été tués par les Britanniques.

Le nombre et l'étendue de ces pertes restent inconnus, mais ils étaient manifestement importants. L'histoire d'Auguste, rédigée de manière anonyme, compilée au 3ème siècle, fournit plus de détails, notant que lorsque Hadrien est devenu empereur, "les Britanniques ne pouvaient pas être maintenus sous contrôle romain".

Le problème britannique préoccupait profondément le gouvernement central romain. Grâce à une pierre tombale récupérée à Ferentinum en Italie, nous savons que des renforts d'urgence de plus de 3 000 hommes ont été dépêchés sur l'île lors de "l'expédition britannique", au début du règne d'Hadrien. L'empereur lui-même visita l'île en 122 après JC afin de « corriger de nombreuses fautes », apportant avec lui une nouvelle légion, la Sixième.

Le fait qu'ils aient élu domicile dans la forteresse légionnaire d'York suggère que les « grandes pertes » de personnel, évoquées par Fronto, s'étaient produites dans les rangs de la Neuvième.

Il semblerait que Sutcliff avait raison après tout.

C'était la Neuvième, la plus exposée et la plus au nord de toutes les légions de Grande-Bretagne, qui avait fait les frais du soulèvement, mettant fin à ses jours à combattre les insurgés dans la tourmente du début du IIe siècle en Grande-Bretagne.

La perte d'une telle unité militaire d'élite a eu une tournure inattendue qui se répercute jusqu'à nos jours. Lorsque l'empereur Hadrien s'est rendu en Grande-Bretagne à la tête d'un important afflux de troupes, il s'est rendu compte qu'il n'y avait qu'un seul moyen d'assurer la stabilité de l'île - il avait besoin de construire un mur.

Le mur d'Hadrien a été conçu pour maintenir les envahisseurs hors du territoire romain et pour garantir que les insurgés potentiels dans la province n'avaient aucun espoir de recevoir le soutien de leurs alliés au nord. A partir de ce point, les cultures de part et d'autre du grand fossé se sont développées à des rythmes différents et de manières très différentes.

L'héritage ultime de la Neuvième fut la création d'une frontière permanente, divisant à jamais la Grande-Bretagne. Les origines de ce qui allait devenir les royaumes indépendants d'Angleterre et d'Écosse remontent à la perte de cette légion romaine la plus malchanceuse.

Le Dr Miles Russell est maître de conférences en archéologie préhistorique et romaine à l'Université de Bournemouth.


Épisode 3 – Une légion romaine perdue s'est-elle installée dans la Chine ancienne ?

En 1957, le sinologue américain Homer H. Dubs publia Une ville romaine en Chine, un livre détaillant la théorie de l'universitaire selon laquelle un groupe de soldats romains travaillait comme gardes-frontières pour la dynastie des Han occidentaux à la limite ouest de l'empire. Ces anciens expatriés, suggère Dubs, étaient des survivants de la perte catastrophique de Rome contre les Parthes lors de la bataille de Carrhae en 53 avant notre ère, puis se sont déplacés vers le front oriental de l'Empire parthe avant de finalement se frayer un chemin dans la bataille avec les troupes chinoises. Dans la défaite, affirme Dubs, les légionnaires déplacés ont été déplacés par la dynastie des Han occidentaux vers "une ville frontière spécialement créée, à laquelle les Chinois ont bien sûr donné leur nom à Rome, qui était Lijien (maintenant Liqian)".

Aujourd'hui, Liqian est un petit village de maisons en terre battue situé dans la province du Gansu et, dans les décennies qui ont suivi la publication de Une ville romaine en Chine, la théorie de Dubs a conduit des chercheurs, des archéologues et même des généticiens à visiter la ville, tous cherchant à répondre aux mêmes questions alléchantes : une légion romaine s'est-elle installée dans la Chine antique ? Et, si oui, ceux qui vivent aujourd'hui à Liqian sont-ils les descendants de ces troupes perdues ?


La théorie est-elle vraie ?

De nombreuses études récentes ont été consacrées à essayer de démontrer que cette théorie est fausse. En fait, des études génétiques récentes semblent écarter l'hypothèse d'une origine romaine.

De plus, il n'est pas étrange que des caractéristiques caucasiennes apparaissent dans la population de cette région, car la route de la soie favorisait les mariages interraciaux, mais plus important encore est le fait que la population d'origine de la région (beaucoup plus ancienne que les Romains et la dynastie Han) , est connu pour avoir été des nomades avec des caractéristiques caucasiennes, comme l'indiquent les momies Tarim. Le fait qu'aucun objet d'origine romaine n'ait été trouvé à ce jour porte également atteinte à la légitimité de la théorie.

Personnellement, je pense que c'est une théorie élégante qui a donné aux habitants de Liqian de quoi être fiers de regarder ces photos. En dehors de cela, il a créé un développement économique dans la région, attirant des touristes perdus. Par conséquent, où est le mal de déclarer Liqian la ville fondée par la Légion romaine perdue ?


Un groupe de soldats romains perdus a-t-il trouvé une ville en Chine ?

Il existe une histoire très populaire sur la façon dont, soi-disant, au premier siècle avant JC, un groupe de soldats romains s'est frayé un chemin par inadvertance à travers le continent asiatique, se battant comme mercenaires pour divers peuples et étant capturés par d'autres, avant de finalement s'installer en Chine. . C'est une histoire vraiment fascinante, mais, malheureusement, il n'y a probablement pas de vérité là-dedans.

L'histoire de la soi-disant « légion romaine perdue »

Commençons par la partie de l'histoire qui, nous le savons, s'est réellement produite. Dans les années 50 avant JC, la fin de la République romaine étendait son influence au Moyen-Orient. Une grande partie du Moyen-Orient à cette époque, cependant, était gouvernée par l'Empire perse parthe. Cela a naturellement amené les Romains et les Parthes en conflit. Vers le début du mois de mai 53 av. J.-C., les forces romaines sous le commandement du général Marcus Licinius Crassus affrontèrent les Parthes sur le site de Harran dans ce qui est aujourd'hui le sud-est de la Turquie lors de la bataille de Carrhae.

Tout ce qui aurait pu mal tourner pour les Romains a mal tourné. Les alliés des Romains les désertèrent avant la bataille, emportant avec eux presque toute la cavalerie dont ils disposaient. L'armée parthe à laquelle ils se sont retrouvés confrontés était composée d'environ 9 000 archers à cheval et d'environ 1 000 cataphractes. Même si les Romains étaient beaucoup plus nombreux, ils ont été complètement écrasés. Environ 20 000 Romains ont été tués et environ 10 000 autres ont été capturés. Crassus lui-même a été décapité. Dans l'ensemble, la bataille fut une défaite humiliante pour les Romains.

CI-DESSUS : Tête de portrait en marbre romain de Marcus Licinius Crassus, le général romain qui a dirigé les forces lors de la bataille de Carrhae. Crassus fut décapité par les Parthes. Ceux de ses forces qui ont survécu et ont été capturés ont été transportés vers les frontières orientales de l'Empire parthe.

Les légionnaires romains qui ont survécu à la bataille et ont été faits prisonniers par les Parthes ont été envoyés à l'extrémité orientale de l'Empire parthe. Personne ne sait avec certitude ce qui leur est arrivé ensuite, mais, en 1941, le sinologue américain Homer Dubs (vécu de 1892 à 1969) a proposé une hypothèse extrêmement audacieuse et spéculative.

En 36 av. chef Zhizhi, qui se trouvait à l'époque dans le royaume de Kangju, situé en Asie centrale dans l'actuel Ouzbékistan.

L'histoire des anciens Han, une histoire de la dynastie Han de 206 av. des centaines" de soldats de Zhizhi alignés "en formation d'écailles de poisson". L'histoire des anciens Han enregistre également que la porte de la ville avait une double palissade.

Dubs a remarqué la similitude frappante entre la « formation en écailles de poisson » faite par les soldats de Zhizhi pendant le raid de Chen Tang, comme décrit dans L'histoire des anciens Han et le célèbre romain testudo (c'est-à-dire, "tortue") formation dans laquelle un groupe de Romains chevaucherait leurs boucliers à la fois sur les côtés et les sommets pour se donner une couverture complète du bouclier contre les ennemis. La mention d'une double palissade lui rappelait aussi fortement les Romains.

Dubs a émis l'hypothèse que les Romains qui avaient été faits prisonniers après la bataille de Carrhae auraient pu être échangés par les Parthes à Zhizhi ou peut-être échappé aux Parthes et rejoint Zhizhi. Il a proposé que, peut-être, les soldats qui ont fait la « formation en écailles de poisson » pendant le raid de Chen Tang en fait étaient soldats romains.

L'histoire des anciens Han rapporte qu'après le raid de Chen Tang, 145 soldats ennemis ont été capturés et environ un millier se sont rendus. Les prisonniers ont été répartis comme esclaves entre les différents rois qui avaient soutenu l'expédition de Chen Tang. Dubs a émis l'hypothèse que, peut-être, les Romains faisaient partie des personnes capturées.

Dubs a remarqué qu'un recensement chinois d'environ 5 après JC enregistre l'existence d'une ville dans la province du Gansu au nord-ouest de la Chine appelée “Liqián” (驪靬), qui était l'un des nombreux noms chinois de l'Empire romain. Dubs a émis l'hypothèse que cette ville aurait pu être fondée par les Romains qui, selon lui, avaient été capturés par les Chinois après le raid sur la forteresse de Zhizhi.

CI-DESSUS : Représentation de soldats romains en formation testudo de la colonne de Trajan, qui a été construite entre c. 107 et ch. 113 après JC.

CI-DESSUS : Photographie de Wikimedia Commons de reconstituteurs modernes recréant un testudo romain

Rebranding moderne de Liqian (anciennement Zhelaizhai)

Lorsque Dubs écrivait, il y avait une ville dans la province du Gansu à peu près au même endroit que l'ancienne ville de Liqian connue sous le nom de Zhelaizhai. De nombreuses personnes à Zhelaizhai ont des caractéristiques traditionnellement considérées comme européennes, telles que le nez haut, la peau pâle, les cheveux bruns, roux ou même blonds et les yeux bleus ou verts. Beaucoup de gens considéraient ces caractéristiques physiques comme la preuve qu'ils descendaient de membres de la légion romaine perdue qui aurait installé Liqian.

Au cours des dernières décennies, la ville de Zhelaizhai en est venue à embrasser avec enthousiasme l'idée que certains de ses habitants pourraient être des descendants de membres d'une légion romaine perdue. Afin d'attirer les touristes, la ville s'est officiellement rebaptisée « Liqian » d'après la ville antique. La ville a également construit un certain nombre de monuments publics promouvant l'idée de l'héritage romain de ses habitants.

Par exemple, Liqian a érigé un monument représentant une femme musulmane Hui, un érudit officiel Han et un soldat romain. Ils ont érigé un autre monument qui comprenait des représentations conventionnelles de soldats romains aux côtés de répliques de célèbres sculptures romaines, y compris le Auguste de Prima Porta et le Gaule Ludovisi. Au moins à un moment donné, la ville de Liqian parlait même de construire une réplique grandeur nature du Colisée.

Au musée de Yongchang, ils ont même une vidéo officielle qu'ils montrent aux visiteurs expliquant l'histoire passionnante de la prétendue fondation de Liqian par des soldats romains. De manière hilarante, cependant, la vidéo utilise des images du film d'action fantastique de 2007 300—qui concerne ostensiblement la bataille de Thermopylai, qui s'est déroulée entre une coalition de Grecs contre les Perses achéménides et leurs alliés en 480 av.

Apparemment, les personnes qui ont fait la vidéo ne peuvent pas faire la différence entre les Grecs et les Romains ou la différence entre les Perses achéménides et les Parthes. Il est également évident que personne ne leur a dit à quel point 300 est, puisque, comme je le dis dans cet article que j'ai écrit en novembre 2019, le film est presque de la pure fantaisie avec très peu de fondements historiques.

CI-DESSUS : Monument à Liqian d'une femme musulmane Hui, d'un homme Han et d'un soldat romain

CI-DESSUS : Photographie du monument à Liqian avec des représentations conventionnelles de soldats romains aux côtés de copies de diverses statues romaines célèbres, dont le Auguste de Prima Porta et le Gaule Ludovisi

La « légion romaine perdue » démystifiée

Il est facile de comprendre pourquoi l'hypothèse de Dub a fait son chemin. Qui ne serait pas veulent croire qu'il y avait un groupe de soldats romains qui ont été capturés par les Parthes, qui se sont battus comme mercenaires pour un chef de guerre hunnique, qui ont été capturés par les Chinois Han, et qui se sont finalement installés dans une ville du nord-ouest de la Chine qu'ils ont nommée d'après leur patrie ?

Malheureusement, l'hypothèse de Dub est presque certainement incorrecte et les preuves à l'appui sont presque comiquement fragiles. Commençons par examiner les preuves de Dubs de la présence de soldats romains lors du raid de la forteresse de Zhizhi. Tout d'abord, on ne peut même pas être sûr que la « formation d'écailles de poisson » mentionnée dans L'histoire des anciens Han est même quelque chose qui ressemblerait à un testudo romain du tout la référence est tout simplement trop vague pour faire des spéculations aimables basées sur elle.

Even if the “fishscale formation” were indeed a Roman-style testudo, there is no reason to assume that the soldiers at Zhizhi’s stronghold were Romans themselves. Although the testudo formation and double palisade are characteristic of Roman-style warfare, these are ideas and tactics that someone else could have easily come up with independent of the Romans.

Furthermore, even if we assume that the “fishscale formation” was a Roman-style testudo and that the ideas for the testudo and double palisade did indeed come from the Romans, this would not necessarily mean that the soldiers at the battle must have been Romans themselves. In fact, it would actually make far more sense to assume that Zhizhi’s soldiers simply learned these tactics from the Romans.

We have no historical records that could possibly explain how a group of Roman soldiers captured by the Parthians could have wound up fighting as mercenaries for Zhizhi and, frankly, it sounds rather implausible. On the other hand, it is not entirely unreasonable to think that some of the forces fighting for Zhizhi could have encountered the Romans captured by the Parthians at some point and adopted some of their tactics. Certainly, a double palisade would have been easy to adopt. Les testudo formation would have been more difficult, but we do not know if the “fishscale formation” was really a testudo anyways.

As for the existence of the town by the name of “Liqian,” this really means absolutely nothing. I personally do not speak Chinese, but I have consulted with someone who does and they have told me that the name Líqián literally means something like “Black Horse.” It is perfectly understandable why a town that was not founded by Roman soldiers might have a name like this.

Now, it has been pointed out that, in 9 AD, the name of the town of Liqian was changed to a phrase meaning “A Prisoner Raised Up,” but this does not really mean anything either, since there were lots of “prisoners” who were “raised up” in antiquity. None of this proves that the town was founded by Roman soldiers who had been captured during Chen Tang’s raid of Zhizhi’s fortress.

There are also serious problems here. No artifact of Roman origin has ever been found in the immediate area of Liqian—no Roman coins, no Roman weaponry, no Roman armor, no Roman anything. Furthermore, a genetic study conducted in 2007 on modern-day natives from the immediate area failed to detect any evidence of Italian ancestry in any of them. The study did detect some evidence of Indo-European ancestry in some of them, but, as I shall get to in a moment, this is hardly surprising and certainly does not constitute evidence of Roman ancestry.

Only a die-hard romanticist could fail to see the serious flaws in Dubs’s hypothesis here. Dubs builds speculation on top of speculation with only a few tiny tidbits of evidence tossed in along the way. The only reason why Dubs’s hypothesis is so popular is because it makes for such a thrilling story. The tale of a small group of Roman soldiers from Italy fighting and being captured all the way across Asia before eventually settling in northwest China in a city named after their homeland has all the making of an epic poem or a Hollywood film. Unfortunately, it probably never happened.

The real reason why so many people from Liqian look European

Many people are probably wondering, “Well, if they probably don’t have Roman ancestors, then why do so many people from Liqian look European?” The answer is that the reason why so many people from Liqian look European is because many of them probably have distant ancestors who ultimately came from Europe. Those European ancestors, though, probably weren’t Romans, but rather members of another nation—a nation that has been practically erased from history.

One thing that is often left out of the discussion over whether the Romans actually went to China is the fact that Liqian is not the only place in western China where you can find large numbers of people with features that we normally think of as “European.” There are actually people all throughout northwestern China with blond hair, blue eyes, pale skin, and other traditionally “European” features.

To find the reason why so many people in western China have features that are normally seen as European, we have to go back long before the Romans. Sometime around the fifth millennium BC or thereabouts, millennia before the Roman Empire was even an idea in someone’s head, there was a people known as the Proto-Indo-Europeans. The Proto-Indo-Europeans were nomadic herdsmen who probably lived in the steppes north of the Black Sea in what is now eastern Ukraine and southwest Russia. They spoke a language which linguists have termed “Proto-Indo-European.”

ABOVE: Map from Wikimedia Commons showing the migrations of various Indo-European groups out of the Indo-European homeland or Urheimat and across much of Europe and southwest Asia

Sometime perhaps around 3,500 BC or thereabouts, the Proto-Indo-Europeans began to migrate out of their homeland in the steppes north of the Black Sea across Europe and much of western Asia. As they spread across Eurasia, they brought their language and their culture along with them. The vast majority of European languages, along with many Indian and Iranian languages, are directly derived from Proto-Indo-European.

There was one group of Indo-European people who went further east than any of the others. These people settled in the Tarim basin in what is now the Xinjiang region of northwest China. We do not know much about these early Indo-European settlers of the Tarim basin, because they did not have written records at first, but we do know that many of them bore features commonly associated with northeastern Europeans because a large number of mummies have been found in the Tarim basin dating between c. 1800 BC and c. 200 AD bearing obviously European features.

By around the second century BC, numerous city-states of people speaking Indo-European languages had arisen in the Tarim basin. In around the fifth century AD, the Indo-European peoples of the Tarim basin began writing in their native languages, which linguists have dubbed “Tocharian.” There are three known Tocharian languages: Tocharian A, Tocharian B, and Tocharian C. The people who spoke these languages are known as “Tocharians.”

Many Tocharians had European features. Chinese sources describe the Tocharians as predominately light-skinned, blond or red-haired, and blue or green-eyed, with high noses and full beards. A Tocharian fresco from the Qizil Caves in the Tarim basin depicts Tocharian men with pale skin and blond hair.

ABOVE: Sixth-century AD Tocharian fresco from Qizil Caves in the Tarim basin depicting Tocharian men with pale skin and blond hair

ABOVE: Wooden tablet dating to between c. 400 and c. 800 AD with writing in Tocharian B

In 640 AD, Emperor Taizong of the Tang Dynasty began a campaign against the Tocharian city-states of the Tarim basin. The Tocharians were conquered and brought under the rule of the Tang Dynasty. Later in the eighth century AD, the Uyghur Turks settled in the Xinjiang. The Tocharians largely assimilated into Uyghur culture and intermarried with the Uyghurs. To this day, many Uyghurs have still pale skin, blond or red hair, and blue or green eyes.

The Uyghurs are not the only ones in northwest China who probably have Tocharian ancestors, however the Tocharians have left a significant genetic footprint on northwestern China as a whole. Thus, many people who live in northwestern China have distant ancestors who lived in the steppes of Ukraine and southwest Russia many thousands of years ago.

Ancient Tocharian features such blond hair, pale skin, high noses, and blue eyes still occasionally resurface in the native populations of this region of China. Cette is probably the reason why so many people from Liqian look European. It is probably not because they have Roman ancestors it is far more likely because they have Tocharian ancestors.

Honestly, Roman ancestors don’t make especially much sense as an explanation for why some people in western China have blond hair and blue eyes anyway, since the Romans were Italian. The population of Italy hasn’t changed drastically since ancient times and, back then, blond hair and blue eyes were just as rare in Italy as they are now. Obviously, there are some people in Italy who do have blond hair and blue eyes, but these features are not nearly as common in Italy as they are in, say, southwest Russia or Ukraine.

ABOVE: Photograph from Wikimedia Commons of a blond-haired, blue-eyed Uyghur girl from Turpan, Xinjiang, China. To this day, many Uyghurs still have blond hair, blue eyes, and other features traditionally seen as European.

In the end, Homer Dubs’s hypothesis has effectively became a modern legend. There is really no evidence to support it, but many people go on believing in it anyways because it makes for a good story. In much the same way that Vergil’s Énéide furnished a founding myth for the Roman people by claiming that the Romans were descendants of Aeneas, a hero who fought for Troy in the Trojan War, Dubs’s hypothesis has provided a founding myth for the city of Liqian by claiming that the people of Liqian are descendants of Roman soldiers, captured first by the Parthians and later by the Chinese. I expect that, with future generations, the legend will probably only be further elaborated until perhaps it gets an epic of its own.

Ultimately, there était some contact between the Roman Empire and the Han Empire, but it was largely limited to a handful of merchants and embassies. In ancient Roman sources, Chinese people are referred to as “Seres.” The Roman historian Lucius Annaeus Florus (lived c. 74 – c. 130 AD) records in his La quintessence de l'histoire romaine 2.34 that “Seres” and Indians came from the far east to the court of the Roman emperor Augustus (ruled 27 BC – 14 AD), bearing gifts of precious gems, pearls, and elephants. Here is what he writes, as translated by E. S. Forster:

“Now that all the races of the west and south were subjugated, and also the races of the north, those at least between the Rhine and the Danube, and of the east between the Cyrus and the Euphrates, the other nations too, who were not under the rule of the empire, yet felt the greatness of Rome and revered its people as the conqueror of the world.

For the Scythians and the Sarmatians sent ambassadors seeking friendship the Seres [i.e., Chinese] too and the Indians, who live immediately beneath the sun, though they brought elephants amongst their gifts as well as precious stones and pearls, regarded their long journey, in the accomplishment of which they had spent four years, as the greatest tribute which they rendered and indeed their complexion proved that they came from beneath another sky.”

The History of the Later Han records that, in 166 AD, a group of emissaries arrived at the court of Emperor Huan claiming to have been sent by “Andun” (安敦), the king of “Daqin.” “Daqin” was the most common Chinese name for the Roman Empire. The “Andun” mentioned in The History of the Later Han is most likely the Roman emperor Marcus Aurelius Antoninus (ruled 161 – 180 AD).

The History of the Later Han states that the arrival of this embassy was the first time there had been direct diplomatic contact between the Chinese and the people of Diqin, which suggests that the “Seres” at the court of Augustus mentioned by Florus were probably independent merchants and not an official embassy sent by the Han emperor.


A Roman Legion Lost in China.

The battle of Carrhae[1] ended fifty-three years before the birth of Jesus Christ, on the last day of May. It was a shameful disaster for the Roman army: seven legions with the strength of 45,000 men were humiliated and routed by 10,000 Parthian archers.

The commanding officer of the unfortunate expedition was Marcus Licinius Crassus, a sixty-two-year-old tribune eager for glory and wealth, even though he was already the richest man in Rome. He organized the campaign – perhaps also because he envied the military successes of Pompey and Caesar, and foolishly thought his amateur dramatics might equal their professionalism. His only triumph had been achieved with Pompey’s help: the bloody suppression of Spartacus and his slaves. He had insufficient experience to embark on a large-scale operation himself thus, Rome’s Republican government were loathe to let him depart with such a sizeable army, especially since there was no real emergency in the east. During the heated public debate about the excursion, a tribunus plebis named Ateius argued vehemently in opposition. Plutarch wrote that, when Ateius realised that his efforts were in vain and that he would not receive enough supporting votes, he theatrically lit a brazier and, while throwing grains of incense onto the flames, started to curse Crassus and evoke the infernal gods. Judging from the name and the behaviour of this man, we can guess that he was of Etruscan descent! To strengthen his own case, Crassus had enlisted the support of Pompey and Caesar, who saw an opportunity to free themselves of a powerful competitor.

When the Senate granted approval, Crassus assembled metropolitan legions in Rome, marched to Campania and then to Brindisi, where he met with other legions summoned from Calabria. The troops embarked despite of stormy seas – an early indication of his ineptitude. Not all the ships reached the other shore.

Crassus had the blind goddess Fortune on his side during his youth: he emerged unscathed from the civil wars, and though he was implicated in the Catiline conspiracy he suffered no consequences. He also settled the debts of a spendthrift Caesar whilst being tightfisted himself and with his family.

But as he aged he became a sort of blunderer, making numerous and serious mistakes, some of them mentioned by the historians who have written in detail about his last expedition. For instance, in a speech to his soldiers he proclaimed that he would destroy a bridge ‘so that none of you would be able to return’ but when he noticed the expressions of dismay amongst his soldiers, Crassus quickly corrected himself by explaining that he had been referring to the enemy. At one point he ordered the distribution of lentils and salt to the troops, oblivious that this was a meal offered at funerals. And when he dropped on the floor the entrails of a sacrificial animal placed in his hands by a haruspex (a soothsayer) Crassus cried: “Fear not despite my age, the hilt of my sword will not slip from my hand!” On the day of the battle Crassus wore a black tunic, instead of the purple colour de rigour for Roman generals, and even though he quickly returned to his tent to change, he left his officers speechless.

Moreover Crassus refused to listen to his veterans advisors in favour of marching on the coast and avoiding the desert to reach the Parthian capital. Rather, he trusted the Arab, Arimanes, and his 6,000 horsemen, who had secretly sided with the Parthians and abandoned the Romans shortly after engaging in the battle.

Crassus ordered his soldiers to organize themselves in square formations, shielded on all sides without and packed like sardines within. It caged them, and they were slaughtered by the Parthian’s arrows, shot from their reflex bows with recurved edges. These bows doubled the propulsion power, enabling them to shoot at a distance of up to 400 metres. This kind of bow was a Mongol invention further perfected by the Chinese in the seventeenth century, when their arrows became capable of reaching a distance of up to 600 metres.

Seeing the grave danger, Crassus’ son, Publius, attempted a sally with a thousand Gallic cavalrymen, but he and half of them were slain, the remainder taken prisoners. The head of Publius was put on a spear and shown to the Romans and to his father. On this tragic occasion we can see the only glimpse of Roman greatness in Crassus who momentarily ceased to act like an old fool and told to his soldiers to keep up the fight. The death of his son, he said, was his private injury, not theirs.

At nightfall, Crassus agreed to negotiate with the enemy however, it was a trap. He was killed and his head was also cut off. 20,000 Romans died that day 10,000 were taken prisoner, and the remainder managed to escape back to Italy.

This shameful setback was partially redressed by Marcus Antonius a few years later and a diplomatic solution with the Parthians was reached under Augustus in 20 BC with a peace treaty that allowed for the retrieval of lost insignia, including the return of the eagles and the banners of the seven Roman legions. When Augustus sought also the return of prisoners from 53 BC the Parthians maintained that there were none to repatriate. Their practice had always been to shift prisoners caught in the West to Turkmenistan in the East. By so doing they aimed to secure their loyalty against their worst enemies – the Huns – and this is probably what happened to the unfortunate 10,000 legionnaires captured during Crassus’s battle. The Roman historian Plinius also upheld this theory, which stood until 1955, when an American Sinologist, Homer Hasenpflug Dubs, gave a speech during a conference in London, titled, “A Roman City in Ancient China”.

Dubs had found that in the annals of the Han dynasty there is record of the capture of a Hun city by the Chinese army in 36 BC named Zhizhi, now known as Dzhambul, located close to Tashkent, in Uzbekistan. Dubs was deeply impressed by the fact that the Chinese recorded the discovery of palisades of tree trunks, and that the enemy had used a previously unseen battle formation, namely a testudo of selected warriors forming a cover of overlapping shields in front of their bodies in the first row and over the heads in the following rows. [2]

The Roman Testudo

The Chinese were so struck by the military skills of the opposing warriors that they moved them, after enlisting, further East, to a place that by imperial decree was named Li-Jien (which sounds in Chinese as the word “legion” and is the name the Chinese called Rome) in Gansu province. It was uncommon for Chinese to name their cities after barbarian names: the only two other known cases, Kucha and Wen-Siu, occurred where large colonies of foreigners had settled. The legionnaires numbered 145, and formed a garrison protecting the inhabitants of Li-Jien from Tibetan raids.

Dubs claimed to have identified Li-Jien as the place now known as Zhelaizhai, near Lanzhou. Subsequent archaeological expeditions made by Chinese, Australians and Americans appear to support the choice of this Chinese city even though the smoking gun, which may finally solve the mystery, has yet to be found.

During excavations in 1993 fortifications were unearthed, as well as a type of trunk fixed with stakes, possibly dating back to the time of the arrival of the legionnaires. The ‘trunk’ was a kind of hoist used by the Romans to build fortifications but unknown in China. It is now on display in the Lanzhou Museum.

The physical features of those living in Lanzhou, in some cases, also give some credence to Dubs’s theory. A certain Sung Guorong, for instance, stands at the unusual height of 1.82 metres, is blond and with an aquiline nose and big blue eyes, and loudly proclaims that he is Roman, not Chinese. He also claims that there are at least 100 others in the area with similar features.

Certainly among the legionnaires there were some German as well as Gaul auxiliaries. Perhaps one of Mr Song’s ancestors was one of those 500 horsemen captured during Publius Crassus’s tragic sally. Lanzhou University has conducted DNA tests on the population of Zhelaizhai and their findings show that 46 per cent of them have genetic sequences similar to Europeans’.

Future research conducted using the Y chromosome (which is subject to little variation as it is transmitted directly from father to son) will shed more light on this mystery, and will help gather more precise information about European kinship ties.

Apart from this genetic evidence, Roman coins and pottery have also been unearthed in Zhelaizhai, as well as a helmet bearing the engraving in Chinese characters: One of the Prisoners. However, Zhelaizhai is located along the Silk Road, where such discoveries are found frequently. Similar artefacts have been found in distant places such as Vietnam and Korea.

One of Zhelaizhai’s specific characteristics, worth mentioning, is the passion for bulls and bullfighting, which continues to this day, and which is not shared by neighbouring areas. Local authorities, wishing to capitalize on the tourist potential offered by this link, have built a pavilion with Roman marble statues to attract visitors.

The Chinese were aware of the existence of a large Western empire and sent a legation in the year 97 AD, headed by Kan Ying. This legation arrived in Mesopotamia but, prior to continuing on to Rome, were misled by the Parthians into believing the journey would take two years of sailing. The Parthians had no interest in having their two main customers meet, as this would have cut them out of a lucrative trade.[3]

The naïve Kan Yin trusted the Parthians and decided to return to China empty handed.

Marcus Aurelius in 166 AD sent an official delegation of Romans to the Chinese capital of Luoyang and their arrival is recorded in the dynastic annals however, the Chinese did not respond favourably to the Roman overtures, perhaps because of the occurrence in 184 AD of the peasant rebellion known as the Yellow Turbans, which caused a frightful civil war and the fall of the Han dynasty, which had ruled over China for four centuries.

(This article was published in a Hong Kong magazine on February 2003. Since than my story went viral on the web. I was contacted by an historian from Turkey asking if I knew more, because it seems that traditionally it was from Zheilazhai that begun the march West of the Turkish nation, or better say the Ashina clan within the Turkish nation..)

This article was published for the first time in Fabruary 2003.

[1] Carrhae, now known as Harran, is located on Turkey’s oriental border.

[2] These facts are reported in the biography of Chen Tang, one of the victorious Chinese generals, written by the historian Ban Gu (32 – 92).

[3] It is well known that Caesar spent a considerable amount of gold for bespoke-tailored togas made of silk, and that he gave Servilia, his mistress and mother of Brutus, a costly pearl from the South Seas. He was a trendsetter…


Part 1 : A lost Roman legion….in China?

The year was 53 BC, Caesar was enforcing civilisation in Gaul and the politics of empire danced their dangerous dance around the Vestal flame. In the midst of this turbulence, 10,000 ravaged, beaten and humiliated soldiers of a once proud Roman army were marched under the yoke into the mists of time, never to be heard of again……or were they?

Marcus Licinius Crassus, the proclaimed ‘wealthiest man in Rome’, was losing the war of prestige and honour to his fellow triumvirates, and under intense pressure to prove his worth as a leader of men after the disastrous campaign against the slave revolts under Spartacus. He craved the one thing money could not buy, the most prized attribute in the high echelons of Roman society, the ‘dignitas’ gained from total war. He therefore decided he would make his mark in the most spectacular way. He raised himself seven legions of Rome’s finest, an estimated 30,000/35,000 men, 4,000 horse, and about 3500 light infantry.

This Roman military machine, it’s engine emitting the throaty roar of impending conquest and the jewel encrusted prospect of unimaginable riches, invaded the heartlands of it’s mortal nemesis, the Parthian empire. Alas it would prove to be one of the most disastrous campaigns in Roman history, ending in just one significant military engagement. On the banks of a tributary of the Euphrates, a Parthian army of 10,000 blocked the way of the might of Rome it would be recorded through the annals of time as the battle of Carrhae. (Now modern day Harran, Turkey)

The battle was scarcely a battle, with the enemy not presenting themselves for close quarters combat, the Roman legions were completely outmanoeuvred and utterly cut to pieces. Parthian horse archers, who are now, as then, famous for the ‘Parthian shot’, in which an archer could turn in the saddle and loose several more arrows as they rode away. This was devastating for the Roman ethos of war, which principally consisted of a stand and be destroyed way of fighting, the army was designed for close quarter action. In almost a forerunner to the last days of the Empire centuries later, the Parthian archers blitzed the Roman position for a full day, and with the final blow of the death on legs that were the cataphracts, the fat lady had definitely sung for the legions, reducing 30,000 of Romulus’s wolves draped in iron into a blood soaked wall of flesh and forgotten courage, turning the sun scorched desert into deaths playground. The air was full of the iron tinge of spent blood, and the carrions were to feast for weeks to come.

Crassus and the surviving legates of the army, knowing the day was well and truly lost, and with the tattered and exhausted remnants of the army near mutinous, agreed to a meeting of parley offered by the Parthian commander, a General Surena. However a scuffle ensued and Crassus was executed.

Next according to Plutarch:

‘Thereupon some of them went down and delivered themselves up, but the rest scattered during the night, and of these a very few made their escape the rest of them were hunted down by the Arabs, captured, and cut to pieces. In the whole campaign, twenty thousand are said to have been killed, and ten thousand to have been taken alive.’- Plutarch, Lives

Thus our story begins.

It all started in 1957 when a well respected yet gloriously eccentric Sinologist by the name of Homer H Dubs published a paper entitled: ‘A Roman City in Ancient China’. A subject he had been researching for 10 years. In the paper he stated that captured soldiers from the battle of Carrhae had been settled and used as mercenaries (and even formed a town!) in North Western China, in what is now the Gansu province. It is of little surprise that mystery lovers and some scholars have pounced on this extraordinary claim. Considering that Chinas first accepted direct contact in literary sources with the Roman Empire itself was an emissary during the Principate, under Marcus Aurelieus in 166 AD. It is very tantalising to think of the delicious notion of earlier and spectacular integration of westerners in China. I do have to admit also, that the circumstantial evidence is definitely compelling.

Let us explore the evidence….

Now, the Parthians’ usual practice for captured enemy soldiers was to indeed utilise them, to strip them of all their own military equipment and re-supply with indigenous weapons. The ancient sources such as Pliny seem to support this also, it is worth mentioning the Roman historian Horace claimed that the survivors were integrated in to the main Parthian army and married to women of the indigenous population. If we are to take this as evidence for our current subject, these soldiers most likely fate was to be moved to the far eastern fringes of the Parthian empire in Turkmenistan to be used as border guards against the Huns. It indeed makes sense that these soldiers be moved as far from their own borders as possible the Romans themselves did this with the auxiliaries they recruited.

In 20 BC during negotiations for the recovery of the standards lost at Carrhae between Augustus and the Parthians, it was stated that there were no prisoners to be given back as reparations also. This is the basis many theorists use to substantiate the idea of the Romans in China the Parthians no longer had the prisoners, it obviously backs up the theory to some extent of the Romans in China…..surely?

Not quite, let us pick apart this foundation idea. Firstly it is 20 BC, that is 33 years after Carrhae, and the average life expectancy of a male of the soldier class in the late republic was 45/50 (and that’s being optimistic even without battle exposure and other hazards of this type). So even if we assume the majority of soldiers was aged 17/30 at the time of the battle, that would place them in the age bracket of between 42 and 60 years old. Even taking into consideration that it is possible that some would live longer than others, the idea that it could be used to substantiate the theory just doesn’t stack up to real scrutiny. However, on the flip side of this there is indeed a chance of some of these men still being alive at the time of the diplomatic exchange.

Let us move on, there is a Chinese record, called ‘History of the former Han Dynasty’. In the first scene they tell the story of a territorial battle between the Huns and the Chinese in a place called ZhiZhi, identified today as Zhambal, Uzbekistan, in the year 36 BC (notice again the date). A general in command of the Chinese was a man named Chen Tang, and his account of the battle is where it all starts for Dubs and the very foundation of the whole theory. He stated that his warriors faced off against a unit of soldiers which numbered more than a hundred using a very strange formation, he described it as a ‘fish scale formation’ (You can see where this is going right. ) that he had never been witness to before. Now this is all he says about this formation, but it does strike an alarming similarity to the ‘testudo’ (Latin for tortoise), the famous formation used by the Romans throughout their military conquests until at the very least the 4 th Century AD.

He does make note of another feature of the Roman military too, a wooden palisade being placed outside the walls this according to Dubs was almost exclusively a Roman practice at this time. Dubs himself, when presented with the possibility that they could be Hunnish warriors completely dismisses this on the grounds that like all nomad and barbarian armies of this period were just that, barbarian. He maintained that cohesive and complicated battle manoeuvres and building works could only be obtained by constant drill and training, and the double palisade was most characteristically a standard Roman practice. A thing to note also is that the Huns, who in tactics and troop utilisation were very similar to the Parthians. Were composed largely of mounted archers and heavy shock cavalry, the heavy infantry units used usually composed largely of mercenaries or low born levies.

In Chen Tang’s official report to the emperor he states that approximately 1,518 men were killed, had taken alive 145 men and 1000 men surrendered. Could those 145 men be the Roman mercenaries?

It is a very strange fact that the 145 were considered separate from the 1000 who surrendered. Maybe because the 145 just changed paymaster? It does make sense that this is how mercenaries would act in this situation, a transition from one employer to the next, who cares where the money is coming from? Dubs certainly sees it that way he defines the 145 men as the ‘just over a hundred men’ that were using the ‘fish scale’ formation. I am inclined to admit also that this evidence can easily be linked with each other and it does make perfect sense that the Chinese victors would be happy to acquire these men, due to their formidable tactics they used. According to Dubbs, these soldiers were then moved to a frontier town, the name of this town was Li-Jien.

In the next installment we will attempt to shed some light on the secrets of that little town in China…..


Has A Lost Roman Legion Been Found In China?

Lost Roman legions are all the rage at the movies lately. Neil Marshall was first out the gate with Centurion this year, a really fun and bloody adventure tale about what happened to the fabled Ninth Legion, who disappeared in the wilds of Britain. Kevin MacDonald has a movie about that same legion coming out next year generically called L'aigle (it was originally titled The Eagle of the Ninth, which is much better), the film is set a generation later as a son of a Ninth Legion soldier searches for that group’s missing Eagle emblem.

But the Ninth Legion wasn’t the only lost legion out there. And now DNA tests may have found one of the most legendarily lost groups of Roman soldiers - in China.

You might know Marcus Crassus from Spartacus, but he wasn’t just Kirk Douglas’ enemy. He also was in command of one of ancient Rome’s most devastating defeats - the Battle of Carrhae. Crassus’ Roman forces got royally fucked up by the Parthians they were trying to conquer (Parthia was located in what is now northeastern Iran). It seems the Parthian archers were all that and a bag of chips, and they would ride up on the Romans, raining arrows of death, and then ride away still raining arrows of death. They could shoot equally well forwards or backwards.

40,000 Romans got killed in that battle, and Crassus, pressured into a parley with the Parthians by his mutinous troops, got betrayed and was beheaded. 10,000 Romans were captured and from that day forward disappeared from the official history books.

But there have been stories and legends about them. The accepted wisdom at the time was that the Parthians took the prisoners and moved them to their eastern front, where they were put into battle against the Huns. That was certainly the thesis extended by Roman historian Plinius.

And here’s where it gets interesting. Rumors have it that some of those Romans became mercenaries, fighting for the highest bidder. The Chinese took a Hun city almost 20 years later, and were very impressed with some warriors they saw in action there. Chinese histories tell of warriors who used a ‘fish scale formation,’ which sounds like it could very well be the overlapping shield testudo formation that the Romans perfected and that made them such a fierce fighting force.

The Chinese took these warriors and moved them even farther east, settling them in a town that was named Li-Jien (which sounds, in Chinese, like the word legion), where they repulsed Tibetan attacks. Recent excavations in an area near where archeologists think Li-Jien was (it’s now lost) unearthed a kind of hoist that Romans used in building fortifications which was unknown to the Chinese. That trunk is now on display at the Lanzhou museum.

Which brings us to the modern day. The archeologists who found that artifact were surprised by the looks of the locals. According to China Daily:

DNA testing has shown that some villagers have as much as 56% Caucasian ancestry.

Before we get ahead of ourselves, let’s keep in mind that this village is along the famed Silk Road, the center of trade traffic between East and West in ancient times. There are a lot of ways that the people of Liqian, on the edge of the Gobi Desert, could have gotten some white in their veins. And the make-up of a Roman legion - it could have contained people from all over the vast Empire, including Germans (whom the locals, with their light hair and eyes, seem to resemble the most) - makes it tough to be sure that the Caucasian DNA came from the legion or from a traveling trader.

That said, it’s unlikely that Romans ever officially got anywhere near the Gobi Desert. The Han Empire was aware of the Romans, and there was some minor contact but it was all done through third party intermediaries (the Parthians, in fact!). No official Roman boot trod that far into Chinese territory.

But maybe! It’s kind of cool to think of the slow seepage of ancient empires into one another. And the idea of a hardy band of Roman legionnaires - the stories have their final number as less than 200 - fighting in strange and exotic lands and finding themselves settling down there - makes for an excellent and thrilling story. Now that’s a lost legion film I’d like to see. I could finally get a film where a guy in a Roman helmet fights a kung fu master.

List of site sources >>>


Voir la vidéo: 1492: la conquête du paradis 1992, version française (Décembre 2021).