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Actes officiels de la rébellion

Actes officiels de la rébellion

[191] Le 3, mon successeur, le docteur Letterman, ayant fait rapport, je lui ai remis le service. Les rapports de tués et de blessés dans cette série de conflits, je présume, ont été faits au Dr Letterman. J'ai quitté l'armée avant qu'il soit temps de les préparer.

Pendant cette campagne, l'armée fut favorisée d'une excellente santé. Aucune maladie épidémique n'est apparue. Ces fléaux des armées modernes, la dysenterie, le typhus, le choléra, étaient presque inconnus. Nous avons eu un peu de fièvre typhoïde et plus de fièvre paludéenne, mais même ceux-ci n'ont jamais prévalu à un tel [192] dans la mesure de créer une alarme. Les rapports de maladie étaient parfois plus volumineux que ce que nous souhaitions, mais la grande majorité des cas signalés étaient tels qu'ils ne menaçaient pas la vie ou ne présentaient pas d'incapacité permanente. Je regrette de ne pas avoir sous les yeux les exemplaires conservés des rapports mensuels, afin de pouvoir donner des statistiques précises. J'ai essayé de les récupérer, mais sans succès. Mon souvenir est que l'ensemble du rapport de maladie n'a jamais dépassé 8 % de la force, et cela incluait toutes sortes de cas, les plus insignifiants comme les plus graves. L'armée du Potomac doit être reconnue pour avoir été l'armée la plus saine au service des États-Unis.

En réfléchissant à l'histoire de l'administration médicale de l'armée du Potomac, on perçoit de nombreux défauts. Certains d'entre eux pourront être corrigés à l'avenir ; d'autres, je le crains, ne le peuvent pas. Pour la première fois, les États-Unis ont réuni de très grandes armées. Notre système de personnel a été mis à rude épreuve. Je ne suis pas appelé et je ne suis pas disposé à dire si les autres départements ont fait la preuve de leurs succès ou de leurs échecs. Mon propre département n'a été ni un succès complet ni un échec très net. L'obstacle le plus sérieux à son succès était sans aucun doute le manque d'habitudes militaires et de formation des médecins. L'impression générale parmi les gens semble être qu'un bon médecin citoyen est pleinement compétent pour s'acquitter des fonctions d'un chirurgien régimentaire, et je n'ai aucune idée que tout ce que je peux dire sera efficace pour désabuser l'esprit du public d'une notion que je connais être aussi malfaisant qu'erroné. À mon avis, il est impossible d'improviser un personnel médical efficace. Aucune nation au monde, sauf la nôtre, ne l'a jamais tenté. On savait si peu parmi nous d'un service médical pour une armée lorsque la rébellion actuelle s'aggravait, que dans le premier projet de grande armée un seul chirurgien assistant était prévu pour un régiment de 1 200 hommes, et si peu d'importance était le caractère même celui que l'on croyait être, toutes sortes de médecins — vapeur, éclectiques et même charlatans publicitaires — étaient parfois commissionnés comme médecins-officiers ; des hommes innocents d'acquis vulgaires comme l'orthographe ; des hommes qui n'avaient même jamais vu, encore moins pratiqué, une opération chirurgicale. La grande majorité des médecins-conseils étaient certainement des membres très respectables de la profession, mais il y avait quand même assez d'ignorants et d'illettrés pour prouver ce que j'ai dit, que, dans la mesure où la notion publique de ce qui était requis pour un médecin-chef était concerné, toute personne appelée « Docteur » était compétente pour exercer les fonctions de chirurgien militaire. Je ne vois aucun remède à cela à moins qu'une grande armée permanente ne soit désormais maintenue.

Dans un établissement aussi vaste que l'armée du Potomac, sans une adhésion rigide au système, rien n'aurait pu être accompli. Il eût été impossible de le fournir ; de savoir s'il a été fourni ou non ; réduire ses approvisionnements au minimum en vrac, afin qu'ils puissent être transportés; afin de limiter l'étendue des trains car les wagons de ravitaillement doivent être accessibles. Or, ce système était intelligemment appelé « tracasserie administrative, et les médecins fraîchement sortis de la vie civile, qui auraient dû être des apprenants, ont été encouragés par des philanthropes extérieurs à ignorer une contrainte qu'ils trouvaient gênante et à en affirmer une indépendance pratique comme marque de un « esprit fort ». Grâce à la fermeté et à l'aide des chirurgiens de brigade les plus intelligents, un bon progrès a été fait dans le contrôle et la correction de ce mal, mais il y en avait qui étaient incorrigibles.

Le transport des fournitures médicales a été assuré, mais, comme nous l'avons vu, ils ont souvent été laissés pour compte, car il n'y avait pas de [193] transport; les colonels avaient pris le chariot du « docteur » pour transporter d'autres bagages, du moins c'était l'excuse offerte.

Le manque de discipline se faisait sérieusement sentir dans la difficulté d'obtenir des rapports des médecins-conseils. Il n'était pas commode de les faire ; incommode de les envoyer; la nécessité pour eux n'était pas apparente. L'habitude d'obéir aux ordres, que l'on en comprenne ou non la raison, est une habitude de croissance lente, et particulièrement chez les médecins élevés dans la vie civile. Je n'ai jamais pu obtenir de rapports complets même lorsque nous étions à Washington. Après notre entrée sur le terrain, cette difficulté s'est beaucoup accrue. Pourtant, pour la bonne administration du ministère, ces rapports étaient absolument nécessaires.

Le nombre de médecins-conseils était trop limité. Un chirurgien et un assistant ont été admis dans un régiment. Aucune disposition n'a été prise pour un personnel à partir duquel les détails pour fournir des hôpitaux pourraient être faits, ou tous les officiers détachés pour combler un poste vacant à la suite d'une maladie, d'un décès ou d'une démission. C'était un grand oubli. Le directeur médical n'a pas pu y remédier.

Il y avait incontestablement un manque de tentes-hôpitaux sur la péninsule, mais si tout ce qui avait été distribué aux régiments de Washington avait été soigneusement transporté par eux, ils en auraient eu assez. Eux aussi ont été laissés pour compte dans de nombreux cas, à la fois sur le Potomac et à Yorktown. Le manque de transport était de nouveau l'excuse.

Quelqu'un demandera : « Pourquoi n'avez-vous pas arrêté, essayé et renvoyé les médecins qui étaient abandonnés ? Dans quelle mesure aurions-nous dû être mieux dans ce complexe ? Qui devait prendre leur place ? Quand nous atteindraient-ils ? Le nouvel essaim aurait-il été meilleur que l'ancien, nommé sous les mêmes auspices, puisé aux mêmes sources, et sans aucune expérience ?

La faute n'en était pas à eux ; c'était la faute du système. Le vice originel ne peut être racheté ni ses conséquences évitées par la répétition. « Les maux qui découlent de conseils peu judicieux peuvent rarement être éliminés par l'application de sévérités partielles. »

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Documents officiels de la rébellion : volume onze, chapitre 23, partie 1 : campagne péninsulaire : rapports, pp.191-193

page Web Rickard, J (25 octobre 2006)

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