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Les Allemands publient une déclaration sur l'utilisation de gaz toxiques à Ypres

Les Allemands publient une déclaration sur l'utilisation de gaz toxiques à Ypres


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Le 25 juin 1915, la presse allemande publie une déclaration officielle du commandement de guerre du pays concernant l'utilisation allemande de gaz toxiques au début de la deuxième bataille d'Ypres deux mois plus tôt.

Le tir allemand de plus de 150 tonnes de chlore gazeux mortel contre deux divisions coloniales françaises à Ypres en Belgique le 22 avril 1915, avait choqué et horrifié leurs adversaires alliés pendant la Première Guerre mondiale et avait provoqué des explosions de colère contre ce qui était considéré comme une barbarie inexcusable, même dans un contexte de guerre. Comme Sir John French, commandant en chef du British Expeditionary Force (BEF), a écrit avec véhémence à propos des attaques allemandes à Ypres : « Toutes les ressources scientifiques de l'Allemagne ont apparemment été mises en jeu pour produire un gaz d'une nature si virulente et toxique. que tout être humain mis en contact avec elle est d'abord paralysé, puis rencontre une mort persistante et atroce.

La déclaration allemande du 25 juin 1915 était une réponse à cette réaction outrée des Alliés ; ils considéraient cela comme hypocrite, affirmant que leurs adversaires, à savoir les Français, avaient fabriqué et utilisé du gaz au combat bien avant la deuxième bataille d'Ypres. "Pour tous ceux qui ont gardé un jugement impartial", a commencé la déclaration, "les affirmations officielles de l'administration militaire allemande strictement exactes et véridiques seront suffisantes pour prouver l'utilisation antérieure de gaz asphyxiants par nos adversaires." Il a poursuivi en citant un mémorandum publié par le ministère français de la Guerre le 21 février 1915, contenant des instructions pour utiliser « ces soi-disant obus aux gaz stupéfiants qui sont fabriqués par nos usines centrales ? [qui] contiennent un fluide qui ruisselle après l'explosion, sous forme de vapeurs qui irritent les yeux, le nez et la gorge.

Ce mémo, conclurent les Allemands, prouvait que « les Français dans leurs ateliers d'État fabriquaient des obus aux gaz asphyxiants il y a au moins six mois au moins » et qu'ils devaient en avoir fabriqué en nombre suffisant pour que le ministère de la Guerre émette des instructions sur la façon d'utiliser les obus. . « Quelle hypocrisie quand les mêmes gens s'indignent parce que les Allemands les ont suivis bien plus tard sur le chemin qu'ils avaient indiqué !

Bien que les Français aient été, en fait, les premiers à utiliser du gaz pendant la Première Guerre mondiale - en août 1914, ils ont utilisé des grenades lacrymogènes contenant du bromure de xylyle pour faire face à l'avance allemande initiale en Belgique et dans le nord-est de la France - l'Allemagne était sans aucun doute la première nation belligérante pendant la guerre pour réfléchir et travailler sérieusement au développement d'armes chimiques qui ne soient pas seulement des irritants, comme le bromure de xylyle, mais qui pourraient être utilisées en grande quantité pour infliger une défaite majeure à l'ennemi.

En plus du chlore gazeux, d'abord utilisé avec un effet mortel par les Allemands à Ypres, le gaz phosgène et le gaz moutarde ont également été utilisés sur les champs de bataille de la Première Guerre mondiale, principalement par l'Allemagne mais aussi par la Grande-Bretagne et la France, qui ont été forcés de rattraper rapidement leur retard. aux Allemands dans le domaine de la technologie des armes chimiques. Bien que l'impact psychologique du gaz toxique ait été sans aucun doute important, son impact réel sur la guerre, comme celui du char, est discutable, en raison du faible taux de mortalité associé aux attaques au gaz. Au total, la guerre a fait quelque 1,25 million de victimes de gaz mais seulement 91 000 décès par empoisonnement au gaz, dont plus de 50 pour cent ont été causés par l'armée russe mal équipée.


Nouvelle arme allemande : le nuage de gaz

L'idée de créer un nuage de gaz, qui pourrait être soufflé par les Allemands à travers les positions ennemies, a été avancée par le célèbre professeur Dr Fritz Haber. Le dessin montre la méthode de creusement de cylindres sous pression contenant du chlore liquide dans le fond d'une tranchée. Lorsque les vannes étaient ouvertes, des tuyaux de plomb attachés aux bouteilles pouvaient transporter le gaz liquide jusqu'au parapet de la tranchée allemande. Dès que le chlore liquide entre en contact avec l'air, il se transforme en une substance gazeuse. Un vent doux soufflant sur les lignes de tranchées ennemies transporterait alors le nuage gazeux dans les positions ennemies.


L'Allemagne et les Alliés ont utilisé du gaz empoisonné pendant la Première Guerre mondiale

Les horreurs que l'homme est capable de déchaîner sur son ennemi pendant la guerre ont atteint leur apogée pendant Première Guerre mondiale, lorsque les DEUX glissades utilisaient généreusement du gaz empoisonné l'une contre l'autre.

La Première Guerre mondiale a été le premier conflit à dégénérer en guerre de tranchées, quand des armées égales avaient littéralement creusé dans la campagne française avec un "No Man's Land" entre eux. Après de nombreuses batailles sanglantes qui n'ont rien fait pour faire bouger le front, les deux camps ont cherché un moyen de gagner des campagnes.

La nouvelle technologie des gaz toxiques semblait être la réponse à leurs prières !

Le chlore gazeux a été déployé pour la première fois par l'armée allemande au Deuxième bataille d'Ypresle 22 avril 1915. Les troupes françaises, britanniques et canadiennes se sont alignées sur un front de 10 milles de long contre l'armée allemande. A 17 heures, lorsque les bombardements de la journée ont cessé, et avec des vents favorables à l'ouest, les troupes allemandes ont ouvert des réservoirs sous pression de chlore gazeux cachés dans les tranchées de la ligne de front.

Les sentinelles françaises ont remarqué un étrange, nuage jaune verdâtre se diriger vers eux. Pensant qu'il s'agissait d'un écran de fumée pour couvrir une avance allemande, toutes les troupes ont reçu l'ordre de monter aux échelles de leurs tranchées. L'impact du gaz a été immédiat et horrible, détruisant la capacité d'un homme à respirer dans quelques secondes. Les troupes françaises survivantes s'enfuirent terrorisées. Même les Allemands ont été tellement choqués par l'effet mortel de leur gaz qu'ils n'ont jamais mené à bien un assaut complet.

L'utilisation par l'Allemagne de gaz toxiques a provoqué une condamnation immédiate et généralisée dans le monde entier. Néanmoins, le chat à gaz était sorti du sac, pour ainsi dire, et son utilisation s'est intensifiée pour le reste de la Grande Guerre par les deux côtés.

Les premiers Alliés à répondre furent la Grande-Bretagne le 25 septembre 1915. Nouvellement formé Divisions Gaz Spéciales ont attaqué les lignes allemandes à Loos vers 5 heures du matin avec leur nouvel "Accessoire". Il leur était interdit, voyez-vous, d'utiliser le mot « gaz empoisonné ». Malheureusement, le long de certaines parties des lignes de front britanniques, le vent a changé de direction de façon inattendue ! Le chlore gazeux a été renvoyé sur les troupes britanniques, causant plus de 2 000 victimes, plus que les Allemands.

Un meilleur moyen de livraison était nécessaire, de sorte que les deux parties ont commencé à tirer du gaz empoisonné dans des obus d'artillerie.

Après le chlore vint le phosgène, un gaz qui provoquait moins de toux donc plus serait inhalé par les malheureuses victimes, augmenter le taux de mortalité. Mais que devait faire le soldat moyen ? Au début, on leur a demandé de tenir un mouchoir imbibé d'urine sur leur visage pour se protéger des effets ! Inutile de dire que cela a lamentablement échoué. La production de masques à gaz a pris du retard et il a fallu plusieurs versions inefficaces avant que les troupes ne disposent enfin d'un modèle fiable. Les masques inconfortables avec des lunettes rondes et une seule cartouche filtrante étaient efficaces s'ils étaient appliqués assez rapidement.

Les chimistes allemands avaient une longueur d'avance sur les Alliés et sont passés au gaz moutarde en 1917.

Fait de dichlorure de soufre, le liquide huileux et brun dégageait ce que les survivants ont décrit comme une odeur d'ail, de raifort ou de moutarde. Le gaz moutarde était presque invisible, et plutôt qu'étouffant immédiatement la victime, il provoquait grosses cloques sévères et douloureuses aussi bien dans la bouche que sur la peau. Le gaz moutarde est également resté puissant dans le sol pendant des semaines, rendant les tranchées infectées impossibles à vivre.

Aux milliers d'âmes qui se battent en Flandre, il était difficile d'imaginer comment l'enfer de la guerre des tranchées pourrait empirer. Le 12 juillet 1917, les artilleurs allemands ont tiré plus de 50 000 obus d'artillerie au gaz moutarde sur les lignes britanniques et canadiennes. Les tentes de l'hôpital de haut en bas ont rapidement fait exploser plus de 2 000 victimes, souffrant de cloques atroces sur le corps. La plupart étaient aveuglés, d'autres étouffaient lentement, laissant les autres défigurés et se tordant d'agonie.

Malgré l'indignation qui a suivi l'utilisation de l'Allemagne, les Alliés ont immédiatement conçu leurs propres stocks de gaz toxique.

À l'automne, le gaz moutarde était utilisé le long du front occidental encore une fois des deux côtés. À la fin de l'année, les Britanniques larguaient également du gaz moutarde sur les tranchées allemandes. L'américain Dow Chemical a fabriqué le poison pour les troupes américaines.

Cela a tellement terrifié les soldats parce que contrairement au chlore, les victimes ne savaient pas qu'elles étaient gazées. Les masques à gaz ne protégeaient que les poumons, tout le reste brûlait, même la peau sous les vêtements. Comme il était plus lourd que l'air, les nuages ​​s'installaient dans les cratères de bombes et les tranchées et y restaient pendant des heures.

L'Allemagne a continué à développer une gamme meurtrière de méthodes de livraison, notamment des obus d'artillerie, des obus de mortier, des bombes à chute libre et même des mines terrestres. L'armée britannique à elle seule a subi 20 000 pertes de gaz moutarde au cours de la dernière année de la guerre.

L'utilisation du gaz moutarde se poursuivra jusqu'à l'armistice de Paris à 23 heures le 11 novembre 1918.

Bien que l'utilisation de gaz toxiques ait été interdite par la Convention de Genève de 1925, les armées du monde entier ont continué à l'utiliser dans les années 1930 lorsque les Japonais ont gazé les armées et les civils chinois dans son invasion de la Mandchourie.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, les Alliés ont stocké des millions de tonnes de gaz moutarde derrière les lignes de front Au cas où les nazis ont décidé de l'utiliser. Le gaz moutarde a été utilisé pour la dernière fois dans les années 1980 par Saddam Hussein contre l'armée iranienne et la propre population kurde d'Irak, où plus de 5 000 civils sont morts.

Alors qu'aujourd'hui nous avons des gaz agents neurotoxiques plus modernes et bien sûr des armes nucléaires, ils restent en grande partie inutilisés, les stocks conservés à titre de dissuasion uniquement ou jusqu'à ce que l'ennemi décide de les utiliser en premier. Ensuite, le cycle mortel observé pendant la Première Guerre mondiale pourrait bien recommencer.


PREMIÈRE GUERRE MONDIALE La première guerre moderne : les Allemands lancent les premières armes de destruction massive | Histoire

SGT John " Mac " McConnell

Les Allemands publient une déclaration sur l'utilisation de gaz toxiques à Ypres

Le 25 juin 1915, la presse allemande publie une déclaration officielle du commandement de guerre du pays abordant l'utilisation allemande de gaz toxiques au début de la deuxième bataille d'Ypres deux mois plus tôt.

Le tir allemand de plus de 150 tonnes de chlore gazeux mortel contre deux divisions coloniales françaises à Ypres en Belgique le 22 avril 1915, avait choqué et horrifié leurs adversaires alliés pendant la Première Guerre mondiale et avait provoqué des explosions de colère contre ce qui était considéré comme une barbarie inexcusable, même dans un contexte de guerre. Comme Sir John French, commandant en chef du British Expeditionary Force (BEF), a écrit avec véhémence à propos des attaques allemandes à Ypres : « Toutes les ressources scientifiques de l'Allemagne ont apparemment été mises en jeu pour produire un gaz d'une nature si virulente et toxique. que tout être humain mis en contact avec elle est d'abord paralysé, puis rencontre une mort persistante et atroce.

La déclaration allemande du 25 juin 1915 était une réponse à cette réaction indignée des Alliés qu'ils considéraient comme hypocrite, affirmant que leurs adversaires, à savoir les Français, avaient fabriqué et utilisé du gaz au combat bien avant la deuxième bataille d'Ypres. "Pour tous ceux qui ont gardé un jugement impartial", a commencé la déclaration, "les affirmations officielles de l'administration militaire allemande strictement exactes et véridiques seront suffisantes pour prouver l'utilisation antérieure de gaz asphyxiants par nos adversaires." Il a poursuivi en citant un mémorandum publié par le ministère français de la Guerre le 21 février 1915, contenant des instructions pour utiliser « ces soi-disant obus aux gaz stupéfiants qui sont fabriqués par nos usines centrales ? [qui] contiennent un fluide qui ruisselle après l'explosion, sous forme de vapeurs qui irritent les yeux, le nez et la gorge.

Ce mémo, conclurent les Allemands, prouvait que « les Français dans leurs ateliers d'État fabriquaient des obus aux gaz asphyxiants il y a au moins six mois au moins » et qu'ils devaient en avoir fabriqué en nombre suffisant pour que le ministère de la Guerre émette des instructions sur la façon d'utiliser les obus. . « Quelle hypocrisie quand les mêmes gens s'indignent parce que les Allemands les ont suivis bien plus tard sur le chemin qu'ils avaient indiqué !

Bien que les Français aient été, en fait, les premiers à utiliser du gaz pendant la Première Guerre mondiale - en août 1914, ils ont utilisé des grenades lacrymogènes contenant du bromure de xylyle pour faire face à l'avance allemande initiale en Belgique et dans le nord-est de la France - l'Allemagne était sans aucun doute la première nation belligérante pendant la guerre pour réfléchir et travailler sérieusement au développement d'armes chimiques qui ne soient pas seulement des irritants, comme le bromure de xylyle, mais qui pourraient être utilisées en grande quantité pour infliger une défaite majeure à l'ennemi. En plus du chlore gazeux, d'abord utilisé avec un effet mortel par les Allemands à Ypres, le gaz phosgène et le gaz moutarde ont également été utilisés sur les champs de bataille de la Première Guerre mondiale, principalement par l'Allemagne mais aussi par la Grande-Bretagne et la France, qui ont été forcés de rattraper rapidement leur retard. aux Allemands dans le domaine de la technologie des armes chimiques. Bien que l'impact psychologique du gaz toxique ait été sans aucun doute important, son impact réel sur la guerre, comme celui du char, est discutable, en raison du faible taux de mortalité associé aux attaques au gaz. Au total, la guerre a fait quelque 1,25 million de victimes de gaz mais seulement 91 000 décès dus à une intoxication au gaz, dont plus de 50 pour cent ont été causés par l'armée russe mal équipée.
http://www.history.com/this-day-in-history/germans-release-statement-on-use-of-poison-gas-at-ypres
https://en.wikipedia.org/wiki/Second_Battle_of_Ypres

@ col mikel COL Mikel J. Burroughs @ ltc frank LTC (Inscrivez-vous pour voir) @ ltc stephen LTC Stephen C. @ ltc stephen LTC Stephen F. @ capt marty Maj Marty Hogan @ smsgt doc SMSgt Dr GA Thomas @ tsgt joe TSgt Joe C. @ msg andrew MSG Andrew White @ sfc george SFC George Smith @ sgt david SGT David A. ɼowboy' Groth @ sp5 robert SP5 Robert Ruck @ sp5 mark SP5 Mark Kuzinski @ po2 robert PO2 Robert M. Alan K. Cynthia Petite ferme

Merci de nous avoir rappelé au SGT John " Mac " McConnell que le 22 avril 1915, lorsque la nation des puissances centrales allemandes a lancé la première grande attaque au gaz de l'histoire. Ils ont tiré plus de 150 tonnes de chlore gazeux mortel contre deux divisions coloniales françaises à Ypres, en Belgique. L'attaque choquante a dévasté la ligne alliée et a changé la guerre pour toujours.
Des armes chimiques avaient déjà été utilisées dans la guerre, revenant à la poix enflammée et aux carcasses d'animaux morts lancées par des dispositifs semblables à des catapultes pour provoquer des maladies dans les zones fortifiées assiégées.
Cependant, l'utilisation à grande échelle d'armes chimiques à Ypres a changé la guerre à jamais.
Masques de protection, injecteurs d'atropine et autres agents neurotoxiques, kits de décontamination, dispositifs de détection d'agents chimiques, systèmes de surpression dans les véhicules blindés scellés, etc.
Images : gassed British_55th_Division_gas_casualties_10_April_1918 1915-04-23 Ypres-post-gas 1915-04-22 Les troupes canadiennes combattant à Ypres ont été parmi les premiers combattants à subir une attaque chimique contre
"Battles - La deuxième bataille d'Ypres, 1915
La deuxième bataille d'Ypres comprenait la seule attaque majeure lancée par les forces allemandes sur le front occidental en 1915, Eric von Falkenhayn préférant concentrer les efforts allemands contre les Russes sur le front oriental.

Commencé en avril et utilisé principalement comme moyen de détourner l'attention des Alliés du front de l'Est, et comme moyen de tester l'utilisation du chlore gazeux, il s'est finalement soldé par un échec en mai. En conséquence de l'échec de cette attaque, l'armée allemande a renoncé à ses tentatives de prendre la ville, choisissant plutôt de la démolir par des bombardements constants. À la fin de la guerre, Ypres avait été en grande partie réduite à des tas de décombres, la magnifique halle aux draps de la ville était une épave (bien que reconstruite selon les conceptions originales dans les années 1950).

On se souvient généralement aujourd'hui d'Ypres comme marquant la première utilisation de gaz sur le front occidental. Bien qu'introduit avec un effet minime sur le front russe de l'Est à Bolimov par les Allemands plus tôt dans la guerre (où il faisait si froid que le gaz avait gelé), et en conflit avec la Convention de La Haye qui interdisait la guerre du gaz, son impact pendant le deuxième Ypres a été étonnamment efficace.

5 700 cartouches contenant 168 tonnes de chlore gazeux ont été larguées au lever du soleil le 22 avril contre les troupes françaises algériennes et de la division territoriale à la suite d'un bref bombardement préliminaire par des obusiers de 17 pouces. Un voile de brume jaune verdâtre était clairement visible depuis les lignes de front allemandes jusqu'aux positions françaises.

Les ruines d'Ypres vues du ciel L'efficacité de l'attaque au gaz est si totale qu'elle surprend l'infanterie allemande qui s'occupe de la libération du chlore gazeux. Les troupes alliées abasourdies s'enfuient en panique vers Ypres, le gaz lourd s'installant et obstruant les tranchées où il s'est rassemblé. (Cliquez ici pour lire la déclaration officielle allemande publiée à la suite de l'attaque.)

Couvrant quatre milles de lignes de tranchées, le gaz a touché quelque 10 000 soldats, dont la moitié sont morts dans les dix minutes suivant l'arrivée du gaz sur la ligne de front. La mort a été causée par l'asphyxie. Ceux qui ont survécu ont été temporairement aveuglés et ont trébuché dans la confusion, toussant fortement. 2 000 de ces soldats ont été capturés comme prisonniers de guerre.

Les deux corps allemands qui avançaient portant des respirateurs primitifs arpentaient prudemment un écart clair de sept kilomètres dans les lignes alliées, se méfiant des pièges. Lors de la planification de l'attaque, aucune réserve n'avait été jugée nécessaire, le commandement allemand jugeant inconcevable qu'une percée majeure puisse être réalisée.

En conséquence, la percée réelle n'a pas été pleinement exploitée. Après avoir avancé de trois kilomètres dans les lignes alliées, les Allemands s'arrêtèrent sous la grêle d'une contre-offensive brouillée du général britannique Smith-Dorrien de la deuxième armée. Malgré cela, la perte des hauteurs au nord affaiblit considérablement la position alliée.

Exercice de respiration au frontLes Allemands larguent un deuxième lot de chlore gazeux deux jours plus tard, le 24 avril, cette fois dirigé contre les troupes canadiennes situées au nord-est d'Ypres et de nouveau précédés d'un violent bombardement d'artillerie.

Encore une fois, les forces allemandes gagnaient du terrain contre les troupes canadiennes non protégées, bien que les combats fussent féroces, s'étendant loin au sud jusqu'à la cote 60. La nouveauté de la guerre des gaz s'estompait et l'infanterie allemande qui avançait subit de lourdes pertes de la part des défenseurs canadiens, qui furent relevés par l'arrivée des troupes britanniques le 3 mai. Pendant ce temps, les Canadiens avaient beaucoup souffert, avec 5 975 pertes, dont 1 000 morts.

Le général Smith-Dorrien a proposé un retrait de deux milles et demi plus près d'Ypres. Il a estimé que rien de moins qu'une contre-offensive à grande échelle était susceptible de repousser les forces allemandes à leurs positions d'origine. L'idée a été accueillie froidement par le commandant en chef de la Force expéditionnaire britannique (BEF), Sir John French, qui a effectivement renvoyé Smith-Dorrien en l'envoyant chez lui en Angleterre. (Cliquez ici pour lire la réaction de Sir John French à l'utilisation allemande de gaz toxiques.)

Ironiquement, le remplaçant de Smith-Dorrien, le général Herbert Plumer (plus tard célèbre pour son offensive réussie de Messines), a également recommandé un retrait général aux Français. La suggestion fut cette fois acceptée, survenant à la suite d'une contre-attaque alliée ratée par deux divisions présidées par le général français Ferdinand Foch le 29 avril. Les Français exécutèrent le retrait prévu du 1er au 3 mai 1915.

Général Herbert PlumerLes combats reprennent autour d'Ypres le 8 mai et se poursuivent jusqu'au 13 mai, puis à nouveau du 24 au 25 mai, avec des utilisations répétées d'attaques au gaz. Les lignes alliées tiennent toujours, bien que les forces allemandes aient sécurisé des hauteurs supplémentaires à l'est de la ville du 8 au 12 mai.

Le 24 mai, un lourd assaut allemand a forcé un nouveau retrait des Alliés, bien que peu de terrain supplémentaire ait été cédé. Le manque de ravitaillement et de main-d'œuvre obligea les Allemands à annuler l'offensive, tout ce qu'ils purent faire fut de bombarder la ville. Même ainsi, les attaques allemandes avaient considérablement réduit la taille du saillant allié. Le terrain le plus élevé avait été perdu et il ne faisait pas plus de trois milles de large et cinq milles de profondeur.

Les pertes lors de la seconde bataille d'Ypres sont estimées à 69 000 soldats alliés (59 000 britanniques, 10 000 français), contre 35 000 allemands, la différence de nombre s'expliquant par l'utilisation de chlore gazeux. L'utilisation innovante du gaz par les Allemands a donné le ton pour le reste de la guerre.


L'éminent chimiste allemand Walther Nernst, qui était dans l'armée en 1914 en tant que chauffeur volontaire, a vu comment les tranchées provoquaient des impasses. Il proposa au colonel Max Bauer, l'officier d'état-major allemand chargé de la liaison avec les scientifiques, de vider les tranchées adverses par une attaque surprise au gaz lacrymogène. Observant un test sur le terrain de cette idée, le chimiste Fritz Haber a proposé à la place d'utiliser du chlore gazeux plus lourd que l'air [1] (préférant à l'origine l'utilisation du gaz phosgène plus mortel, bien que peu ait été stocké pour une telle utilisation). [ citation requise ]

Le commandant allemand Erich von Falkenhayn a accepté d'essayer la nouvelle arme, mais avait l'intention de l'utiliser dans une attaque de diversion par sa 4e armée. [2] Le gaz serait libéré en siphonnant le chlore liquide hors des cylindres, le gaz ne pourrait pas être libéré directement parce que les vannes gèleraient le vent transporteraient le gaz vers les lignes ennemies. 5 730 bouteilles de gaz, la plus grosse pesant 40 kilogrammes (88 lb) chacune, ont été malmenées en première ligne. L'installation a été supervisée par Haber et les autres futurs prix Nobel Otto Hahn, James Franck et Gustav Hertz. Deux fois des cylindres ont été percés par des tirs d'obus, la deuxième fois, trois hommes ont été tués et cinquante blessés. Certains des Allemands étaient protégés par un appareil respiratoire à oxygène de mineur. [ citation requise ]

Le saillant d'Ypres a été choisi pour l'attaque. Il suivait le canal, bombant vers l'est autour de la ville. Au nord du saillant, l'armée belge tenait la ligne de l'Yser et l'extrémité nord du saillant était tenue par deux divisions françaises. [3] La partie orientale du saillant a été défendue par les divisions canadiennes et deux britanniques. Le 2e corps et le 5e corps de la 2e armée comprenaient les 1re, 2e et 3e divisions de cavalerie et les 4e, 27e, 28e, Northumbrian, Lahore et 1re divisions canadiennes. [4]

Dans Un bilan des engagements des armées britanniques en France et en Flandre, 1914-1918 (1923 [1990]) E. A. James a utilisé Les noms officiels des batailles et autres engagements combattus par les forces militaires de l'Empire britannique pendant la Grande Guerre, 1914-1919, et la troisième guerre afghane, 1919 : rapport du Comité de la nomenclature des batailles tel qu'approuvé par le Conseil de l'armée (1921) pour fournir un résumé de chaque engagement et des formations impliquées. Dans Les batailles d'Ypres, 1915, six engagements impliquant la deuxième armée ont été enregistrés, quatre pendant la deuxième bataille (22 avril-25 mai).

  • Bataille de Gravenstafel : jeudi 22 avril – vendredi 23 avril
  • Bataille de Saint-Julien : samedi 23 avril – 4 mai
  • Bataille de Frezenberg : 8-13 mai
  • Bataille de Bellewaarde : 24-25 mai

Bataille de la crête de Gravenstafel (22-23 avril 1915) Modifier

. hagards, leurs pardessus jetés ou largement ouverts, leurs écharpes arrachées, courant comme des fous, sans direction, criant de l'eau, crachant du sang, certains se roulant même par terre faisant des efforts désespérés pour respirer.

Un écart de 6 km (4 mi) dans le front français a été laissé sans défense. L'infanterie allemande suivait bien derrière le nuage, respirant à travers des cotons imbibés de solution de thiosulfate de sodium et occupait les villages de Langemark et Pilkem, où elle se retranchait, même si elle aurait pu occuper Ypres presque sans opposition. [8] Ils avaient fait 2 000 prisonniers et 51 fusils. Les troupes canadiennes défendant le flanc sud du cambriolage ont identifié du chlore parce qu'il sentait comme leur eau potable. Les Allemands ont libéré plus de chlore gazeux sur eux le lendemain. Les pertes étaient particulièrement lourdes pour le 13e Bataillon du Corps expéditionnaire canadien (CEC), qui était enveloppé sur trois côtés et avait trop étendu son flanc gauche après la rupture de la division algérienne. [9]

Lors d'une action à Kitcheners' Wood, le 10e bataillon de la 2e brigade canadienne reçut l'ordre de contre-attaquer dans la brèche créée par l'attaque au gaz. Ils se sont formés après 23h00. le 22 avril, avec l'arrivée du 16e bataillon (Canadian Scottish) de la 3e brigade pour soutenir l'avance. Les deux bataillons attaquent avec plus de 800 hommes, par vagues de deux compagnies chacune, à 11 h 46. Sans reconnaissance, les bataillons se heurtent à des obstacles à mi-chemin de leur objectif. Engagés par des tirs d'armes légères provenant du bois, ils ont commencé une charge impromptue à la baïonnette. L'attaque a nettoyé l'ancienne plantation de chênes des Allemands à un taux de pertes de 75 pour cent. [10] La presse britannique a été désorientée par l'attaque :

Les Allemands ont mis le feu à un produit chimique de chlorure de soufre qu'ils avaient placé devant leurs propres tranchées, provoquant le soufflage d'un épais nuage jaune vers les tranchées des Français et des Belges. Le nuage de fumée avançait comme un muret jaune, surmontant tous ceux qui respiraient des vapeurs toxiques. Les Français étaient incapables de voir ce qu'ils faisaient ou ce qui se passait. Les Allemands ont alors chargé, repoussant les Français ahuri devant leurs propres tranchées. Ceux qui étaient enveloppés par les fumées ne pouvaient pas se voir à un demi-mètre l'un de l'autre. J'ai vu quelques blessés qui étaient submergés par les vapeurs de soufre, et ils avançaient favorablement. L'effet du soufre semble n'être que temporaire. Les séquelles semblent être un mauvais gonflement des yeux, mais la vue n'est pas endommagée.

Le crépuscule tombait quand des tranchées allemandes devant la ligne française s'éleva cet étrange nuage vert de la mort. La brise légère du nord-est l'envoya vers eux, et en un instant la mort les prit à la gorge. On ne peut pas leur reprocher qu'ils se soient cassés et se soient enfuis. Dans l'obscurité grandissante de cette horrible nuit, ils combattirent avec la terreur, courant aveuglément dans le nuage de gaz, et tombant avec des seins gonflés d'agonie et le lent poison de la suffocation recouvrant leurs visages sombres. Des centaines d'entre eux tombèrent et moururent, d'autres gisaient impuissants, de l'écume sur leurs lèvres agonisantes et leurs corps déchirés puissamment malades, avec des nausées déchirantes à de courts intervalles. Eux aussi mourraient plus tard – une mort lente et persistante d'agonie indicible. L'air entier était entaché de l'odeur âcre du chlore qui s'accrochait au fond de la gorge des hommes et leur remplissait la bouche de son goût métallique.

Les Allemands ont rapporté qu'ils ont traité 200 victimes de gaz, dont 12 sont morts. Les Alliés font état de 5 000 tués et 15 000 blessés. [12]

En quelques jours, les Britanniques ont été conseillés par John Scott Haldane de contrer les effets du gaz en urinant dans un tissu et en respirant à travers celui-ci. Les deux parties ont entrepris de développer des masques à gaz plus efficaces.

Bataille de Saint-Julien (24 avril – 5 mai) Modifier

Le matin du 24 avril, les Allemands ont libéré un autre nuage de gaz vers la ligne canadienne reformée juste à l'ouest de Saint-Julien. Le mot a été transmis aux troupes d'uriner sur leurs mouchoirs et de les placer sur leur nez et leur bouche. [14] [a] Les contre-mesures étaient insuffisantes et les troupes allemandes ont pris le village. [16] Le lendemain, les unités de la brigade York et Durham de la division Northumberland contre-attaquent, échouant à sécuriser leurs objectifs mais établissant une nouvelle ligne plus près du village. [17] Le 26 avril, les 4, 6 et 7 bataillons, la brigade de Northumberland, la première brigade territoriale à entrer en action, ont attaqué et pris pied dans le village mais ont été forcés de reculer, ayant subi 1 954 pertes. [18] Malgré des centaines de pertes, le 2e Bataillon Royal Dublin Fusiliers a participé sans répit aux batailles de Frezenberg et Bellewaarde. Le 24 avril, le bataillon, soumis à une attaque au gaz allemand près de Saint-Julien, fut presque anéanti.

L'armée allemande a utilisé pour la première fois des bouteilles de chlore gazeux en avril 1915 contre l'armée française à Ypres, [b] lorsque des nuages ​​jaune-vert ont dérivé vers les tranchées alliées. Le gaz avait une odeur distinctive, ressemblant à de l'ananas et du poivre. Les officiers français, supposant d'abord que l'infanterie allemande avançait derrière un écran de fumée, alertèrent les troupes. Lorsque le gaz a atteint les tranchées alliées du front, les soldats ont commencé à se plaindre de douleurs à la poitrine et d'une sensation de brûlure dans la gorge.

Le capitaine Francis Scrimger de la 2e Ambulance de campagne canadienne a peut-être donné l'ordre d'utiliser de l'urine pour neutraliser le gaz, sur les conseils du lieutenant-colonel George Gallie Nasmith. Les soldats ont réalisé qu'ils étaient gazés et beaucoup ont couru aussi vite qu'ils le pouvaient. Une heure après le début de l'attaque, il y avait un écart de 1 500 verges (1,4 km) dans la ligne alliée. [19] Craignant le chlore, peu de soldats allemands ont avancé et le délai a permis aux troupes canadiennes et britanniques de reprendre la position avant que les Allemands ne puissent exploiter la brèche. [20]

Après les premières attaques allemandes au chlore gazeux, les troupes alliées ont reçu des masques de coton imbibé d'urine, il avait été découvert que l'ammoniac dans le tampon neutralisait le chlore. Les coussinets ont été maintenus sur le visage jusqu'à ce que le gaz se soit dispersé. D'autres soldats préféraient utiliser un mouchoir, une chaussette ou une ceinture de corps en flanelle, humidifiés avec une solution de bicarbonate de sodium et attachés en travers de la bouche et du nez, jusqu'à ce que le gaz passe. Les soldats ont eu du mal à se battre comme ça, et des tentatives ont été faites pour développer un meilleur moyen de protection contre les attaques au gaz. [21] En juillet 1915, les soldats reçoivent des masques à gaz efficaces et des respirateurs anti-asphyxie. Le soldat W. Hay des Royal Scots est arrivé à Ypres juste après l'attaque au chlore gazeux du 22 avril 1915 : [21]

Nous savions que quelque chose n'allait pas. Nous avons commencé à marcher vers Ypres mais nous n'avons pas pu passer sur la route avec des réfugiés qui descendaient la route. Nous avons longé la voie ferrée jusqu'à Ypres et il y avait des gens, des civils et des militaires, allongés le long de la route dans un état épouvantable. Nous les avons entendus dire que c'était du gaz. Nous ne savions pas ce qu'était le gaz de l'enfer. Quand nous sommes arrivés à Ypres, nous avons trouvé beaucoup de Canadiens morts à cause du gaz la veille, de pauvres diables, et c'était un spectacle assez horrible pour nous les jeunes gens. Je n'avais que vingt ans donc c'était assez traumatisant et je ne l'ai jamais oublié et je ne l'oublierai jamais.

Les soldats français furent naturellement pris par surprise. Certains s'en sont sortis à temps, mais beaucoup, hélas ! ne comprenant pas le nouveau danger, n'ont pas été aussi chanceux et ont été submergés par les fumées et sont morts empoisonnés. Parmi ceux qui ont échappé à presque tous, tous toussent et crachent du sang, le chlore s'attaquant aux muqueuses. Les morts furent aussitôt devenus noirs. Environ 15 minutes après avoir laissé le gaz s'échapper, les Allemands sont sortis de leurs tranchées. Certains d'entre eux ont été envoyés à l'avance, masques sur la tête, pour vérifier si l'air était devenu respirable. Ayant découvert qu'ils pouvaient avancer, ils arrivèrent en grand nombre dans la zone sur laquelle le gaz s'était répandu quelques minutes auparavant, et s'emparèrent des armes des morts. Ils n'ont fait aucun prisonnier. Chaque fois qu'ils voyaient un soldat que les fumées n'avaient pas tout à fait tué, ils lui arrachaient son fusil et lui conseillaient de se coucher « pour mieux mourir ».

Battle of Frezenberg (8–13 May) Edit

Battle of Bellewaarde (24–25 May) Edit

On 24 May the Germans released a gas attack that hit Shell Trap Farm and to the area around the north west, which was affected the most by the attack. A report of the event by Captain Thomas Leahy, of the 2nd Royal Dublin Fusiliers, shows that their C.O. Lieutenant Colonel Arthur Loveband suspected a gas attack and had warned all company officers. Later the Germans threw up red lights over their trench, which would signal a gas release. [24]

We had only just time to get our respirators on before the gas was over us.

German forces managed to advance and occupy the British line to north and left of the Battalion. The Battalion was now under heavy fire from the German forces. But with shellfire and the aid from the 9th Argyll & Sutherland Highlanders they managed to hold their trenches to the end. [24]

Germans advancing under cover of enfilade fire, in small parties, finally occupied Battalion line by 2.30pm. Shelling ceased but rifle and M.G. fire remained accurate and constant, whenever a target presented itself, until dusk.

Analysis Edit

By the end of the battle, British forces had withdrawn to a new line 3 miles closer to Ypres, thereby resulting in a compression of its surrounding salient. [25] The city, bombarded by artillery fire, was demolished. Although poison gas had been used on the Eastern Front, it surprised the Allies and about 7,000 gas casualties were transported in field ambulances and treated in casualty clearing stations. In May and June, 350 British deaths were recorded from gas poisoning. [26] Both sides developed gas weapons and counter-measures, which changed the nature of gas warfare the French and British used gas at the Battle of Loos in late September. [27] Gas protection was somewhat improved with the issue of improvised respirators made from cotton waste pads impregnated with sodium hyposulphite, sodium bicarbonate and glycerin. The respirators made little difference, however, due to lack of training and the use of local contraptions and poorly made items imported from Britain. The "P helmet" (or "Tube Helmet") soaked in sodium phenate was issued by December 1915, and the PH helmet (effective against phosgene) was issued in early 1916. [28]

Although many French troops ran for their lives, others stood their ground and waited for the cloud to pass. Field Marshal Sir John French, Commander-in-Chief of the British Expeditionary Force, wrote,

. I wish particularly to repudiate any idea of attaching the least blame to the French Division for this unfortunate incident. After all the examples our gallant Allies have shown of dogged and tenacious courage in the many trying situations in which they have been placed throughout the course of this campaign it is quite superfluous for me to dwell on this aspect of the incident, and I would only express my firm conviction that, if any troops in the world had been able to hold their trenches in the face of such a treacherous and altogether unexpected onslaught, the French Division would have stood firm.

The Canadian Division mounted an effective defence but had 5,975 casualties by its withdrawal on 3 May. The division was unprepared for the warfare prevailing on the Western Front, where linear tactics were ineffective against attackers armed with magazine rifles and machine guns. The Canadian field artillery had been effective but the deficiencies of the Ross rifle worsened tactical difficulties. The Canadian Division received several thousand replacements shortly after the battle. [30] At Second Ypres, the smallest tactical unit in the infantry was a company by 1917 it would be the section. The Canadians were employed offensively later in 1915 but not successfully. The battle was the beginning of a long period of analysis and experiment to improve the effectiveness of Canadian infantry weapons, artillery and liaison between infantry and artillery. [31] [d]

Casualties Edit

After the war, German casualties from 21 April to 30 May were recorded as 34,933 by the official historians of the Reichsarchiv. In the British Official History, J. E. Edmonds and G. C. Wynne recorded British losses of 59,275 casualties, the French about 18,000 casualties on 22 April and another 3,973 from 26–29 April. [32] Canadian casualties from 22 April to 3 May were 5,975, of whom about 1,000 men were killed. The worst day was 24 April, when 3,058 casualties were suffered during infantry attacks, artillery bombardments and gas discharges. [33] In 2003, Clayton wrote that thousands of men of the 45th and 87th divisions ran from the gas but that the number of casualties was low. The Germans overran both divisions' artillery but the survivors rallied and held a new line further back. [34] In 2010, Humphries and Maker, in their translated edition of Der Weltkrieg recorded that by 9 May, there had been more than 35,000 German casualties, 59,275 British between 22 April and 31 May and very many French casualties, 18,000 on 22 April alone. [35] In 2012, Sheldon gave similar figures and in 2014, Greenhalgh wrote that French casualties had been exaggerated by propaganda against German "frightfulness" and that in 1998, Olivier Lepick had estimated that 800–1,400 men were killed by gas in April out of 2,000–3,000 French casualties. [36]

Lance Sergeant Elmer Cotton described the effects of chlorine gas,

It produces a flooding of the lungs – it is an equivalent death to drowning only on dry land. The effects are these – a splitting headache and terrific thirst (to drink water is instant death), a knife edge of pain in the lungs and the coughing up of a greenish froth off the stomach and the lungs, ending finally in insensibility and death. The colour of the skin from white turns a greenish black and yellow, the tongue protrudes and the eyes assume a glassy stare. It is a fiendish death to die.

Subsequent operations Edit

The First Attack on Bellewaarde was conducted by the 3rd Division of V Corps on 16 June 1915 and the Second Attack on Bellewaarde, a larger operation, was conducted from 25–26 September 1915 by the 3rd Division and the 14th Division of VI Corps. The Battle of Mont Sorrel (2–13 June 1916) took place south of Ypres with the 20th Division (XIV Corps) and the 1st, 2nd and 3rd Canadian divisions of the Canadian Corps. [38] The Third Battle of Ypres, also known as the Battle of Passchendaele, was fought from 31 July to 10 November 1917. [39]


During the Iran-Iraq war Iraq uses chemical weapons, including tabun, against Iran and Iraq’s Kurdish minority. United Nations experts confirm Iraq’s use of chemical weapons, but there is little international outcry. Iran initiates its own chemical-weapons program in retaliation.

The Chemical Weapons Convention is signed. Beginning in 1997, the disarmament agreement bans the development, production, stockpiling, and use of chemical weapons.

The Syrian military uses sarin gas against civilians during the Syrian Civil War hundreds are killed. Bashar al-Assad’s government relinquishes its arsenal of chemical weapons after threats of U.S. air strikes.

Fritz Haber, Life and Death

In the early evening of April 22, 1915, a greenish-yellow fog wafted across the trenches near Ypres, Belgium, terrifying and asphyxiating unprepared French troops. This opening act of chemical warfare had been in planning for months and was carried out by many people: installing the nearly 6,000 gas cylinders alone required scores of German hands.

Yet Fritz Haber—and he alone—is the person we most identify with these weapons, and rightly so. Although many have invented, developed, or deployed chemical weapons throughout history, Haber used his considerable intelligence to militarize chemistry in World War I in April 1915 at Ypres he witnessed the first fruits of this labor, the first large-scale use of chemical weapons in contemporary warfare. He remained an unfailing ambassador of such weapons, arguing until his death in 1934 that they are a more humane form of weaponry than modern artillery.

After World War I the Allies deemed Haber a war criminal for his work, and he lay low briefly in Switzerland until his name was removed from the wanted list. Haber continued to research and to promote chemical weapons after the war. As Dietrich Stoltzenberg describes in his comprehensive biography of the man, after World War I, Haber helped improve a one-step process for making mustard gas aided Russia in developing its first chemical-weapons plant by recommending a colleague to Russian emissaries looking for advice and until 1933 helped the German military in its secret chemical-weapon armament and research program, in direct contravention of the peace treaty signed in 1919.

Yet Haber’s work has also deeply benefited humankind. His discovery of the Haber-Bosch reaction underpins the green revolution: the Nobel Prize–winning strategy for synthesizing ammonia paved the way for inexpensive fertilizers, with enormous benefits to agriculture. He also helped lay the foundations of 20th-century electrochemistry and physical chemistry.

Haber’s Janus-faced scientific achievements were mirrored in his personal relationships. To some he was a great friend. According to one of his closest confidants, the chemist and fellow Nobel laureate Richard Willstätter, Haber was loyal, devoted, and entertaining. “The most beautiful trips were the ones I took with Fritz Haber,” Willstätter wrote in his memoirs. “They were hours of friendship in which I came to know and understand his individuality, his noble mind, goodness of heart, wealth of ideas, and his boundless, extravagant drive.” Haber also maintained strong bonds with Albert Einstein, despite their vast differences in opinion about everything from German politics and national pride to the ethics of chemical weapons. During his travels he wrote Einstein postcards in rhyme—as he did for many of his close friends—that were often humorous, ironic, or both.

Yet Haber’s strong ego led to two failed marriages and rocky familial relationships. Haber’s second marriage, to Charlotte Nathan, ended in divorce his first, to Clara Immerwahr, ended when she committed suicide. Their son, Hermann, discovered his mother in a pool of her own blood, but Haber left the boy soon after for the eastern front to help deploy the chemical weapons he invented. In such ways Haber often prioritized his intellectual progeny over his biological offspring. It is perhaps no surprise that according to historian Ute Deichmann, years later Hermann and his wife declined an invitation to attend a scientific memorial for Haber. In a letter Hermann’s wife remarked, “One has no right to celebrate a person dead, whom one would not tolerate alive today.”

Haber’s failures as a family man may have stemmed from his own rocky childhood and poor father figure. As Stoltzenberg notes, Haber’s mother died in childbirth, and his father blamed the son for the loss of his new bride. The father-son relationship never recovered. Despite Haber’s propensity for science, his father disapproved of his son’s “chemical games” and wanted him to join the family dye trade business. Haber obeyed, but the two simply could not get along. In the end Haber was freed of his domineering father’s influence and allowed to pursue his dream.

Haber’s life ended cruelly. He deeply identified as a German and used his skills and intelligence to benefit his country in war and in peace. His Nobel Prize gave him fame, and he took pride in his status as a war hero. Yet by the end of his life his country saw him as little more than a dispensable Jew, even though Haber had converted to Christianity as a young man.

In 1933 Hitler ordered Jews removed from positions in the civil service. After trying but failing to help many of his Jewish colleagues, Haber stepped down from his founding position at the Kaiser Wilhelm Institute for Physical Chemistry and Electrochemistry. He spent the last year of his life wandering around Europe heartbroken—both literally and figuratively. He died in Basel, in 1934, of a heart attack.

Terrible Ingenuity

The German soldier with the worrisome tale was captured by Allied forces in Tunisia on May 11, 1943. He told British interrogators that he was a chemist, far afield from the Berlin lab where he had been working on a new chemical weapon with “astounding properties.” The poison was colorless and nearly odorless, and could asphyxiate its victims in less than 15 minutes—a tale that sounded straight out of a crime novel. But interrogators believed the story and sent a secret 10-page report to British military intelligence, notes Jonathan Tucker in War of Nerves: Chemical Warfare from World War I to al-Qaeda. Yet British intelligence officials doubted the truth of the report and did nothing—a blunder that could have had lethal repercussions for the Allies in World War II.

Not only had the Germans discovered a new family of chemical weapons—nerve agents called tabun, sarin, and soman—that were far more potent than anything the Allies had at their disposal Hitler had already come close to approving their use on Allied forces after the German army’s defeat in Stalingrad during the winter of 1943. The Nazis also had reconfigured the Dyhernfurth forced-labor camp in present-day Poland to produce thousands of metric tons of tabun.

Although many senior military officers encouraged Hitler to deploy their powerful new chemical weapon, he waffled, likely for two reasons. First, as a victim of gas poisoning during World War I, Hitler recoiled from using chemical poisons on troops—though he had no qualms about deploying poisons on concentration-camp prisoners. Second, German military intelligence was unsure whether the Allies had also discovered nerve agents since some of the foundational research had been done in England. Any Allied retaliation on German civilians could have been catastrophic. President Franklin D. Roosevelt said in June 1943 that “any use of gas by any Axis power will immediately be followed by the fullest possible retaliation upon munitions centers, seaports, and other military installations through the whole extent of the territory of such Axis country.”

Yet the Germans overestimated Allied capabilities: the Allies had no nerve poisons at their disposal. The Germans had only acquired the new family of chemical weapons by serendipity. In 1936 a chemist named Gerhard Schrader first synthesized tabun at the German chemical company IG Farben. He was aiming to create an insecticide that would allow Germany to increase its food production. But after Schrader nearly poisoned himself and his lab mates with mere drops of his newly synthesized insecticide, the company realized that tabun was better suited to military applications and forwarded the discovery to German military researchers. Schrader experienced eye irritation, pupils constricted to pinpoints that dimmed the surrounding world, a runny nose, and shortness of breath. Luckily for him he avoided the next stage of nerve-agent poisoning: intense sweating, stomach cramping, muscle twitching, a loss of consciousness, and asphyxiation.

By 1943 a team of German military scientists developing tabun had also designed another nerve agent called sarin that was six times more potent than tabun. The German Nobel laureate Richard Kuhn was called on to help discern why the new poisons were so deadly. He soon discovered that these nerve agents interfere with a critical enzyme, cholinesterase. In the process Kuhn also discovered a third nerve agent: soman.

As the Nazis scaled up production of tabun at Dyhernfurth, they used 20 of the camp’s prisoners as test subjects in nerve-agent experiments a quarter of them died in agony. Dyhernfurth prisoners also were forced to travel alongside train shipments of the nerve agents—effectively used as human canaries to detect leaks of the poison gas. At the end of the war, after two-and-a-half years of production, the factory at Dyhernfurth had produced almost 12,000 metric tons of tabun. Some 10,000 tons were loaded into bombs for the Luftwaffe, and another 2,000 tons were encased in artillery shells. Meanwhile, Tucker writes that hundreds of forced laborers working at Dyhernfurth “had died of exhaustion, malnutrition and toxic exposure.”

In February 1945, as the Russians marched toward Berlin, the Nazis quickly abandoned the Dyhernfurth factory. Hundreds of forced laborers were transferred by foot and in open wagons to another concentration camp, Mauthausen. Two-thirds of them died from exposure to freezing temperatures. The Gestapo tracked down the survivors at Mauthausen and killed them to get rid of witnesses.

Desperate to prevent the Red Army from capturing nerve-agent know-how, the Luftwaffe tried and failed to destroy the Dyhernfurth factory from the air. The Soviets discovered the tabun plant and a sarin pilot plant and carried the plant’s machinery back home. British and U.S. military officials panicked when they learned of the existence of these nerve agents and that the Russians had nabbed an entire factory for making tabun. They hunted down German scientists familiar with nerve-agent production and used their know-how to create and stockpile these new weapons. Thus began a chemical arms race that for decades would parallel the nuclear arms race.

The Dark Side of British Chemical-Weapons Research

I believe it to be rather unlikely that any man in his right mind would have volunteered for such an experiment.

— Ulf Schmidt, historical expert appointed to the
public inquest into the 1953 death of Ronald Maddison

On May 6, 1953, Ronald Maddison, a 20-year-old British soldier, agreed to participate in a medical experiment at the Porton Down military research facility. The promised compensation was tempting: a three-day pass and 15 shillings, which Maddison wanted to use to buy an engagement ring for his girlfriend. But Porton Down officials did not disclose that they intended to use him as a human guinea pig to study the effects of the deadly nerve agent sarin.

Scientists placed 200 milligrams of pure sarin on a piece of flannel attached to Maddison’s left forearm. Within half an hour Maddison was drenched in sweat and had lost his hearing he then fell unconscious. At this point scientists injected him with atropine, a treatment for nerve agents, and took him to the hospital but Maddison soon stopped breathing and was pronounced dead. Officials at the highest levels rushed to cover up the death. According to an inquiry conducted decades later, the home secretary had advised the coroner that an “inquest should be held in-camera [i.e., in private] on grounds of national security. Must not be published.”

Maddison was just one among thousands of people used in chemical-weapons experiments at Porton Down. The facility was established by the British military in September 1915, just months after the surprise poison-gas attack at Ypres. Built on 3,000 acres of countryside about 85 miles southwest of London, Porton Down’s aim was to test and research chemical weapons. Scientists at Porton Down, desperate to catch up with their German counterparts, examined 200 substances during World War I. Many of these experiments relied on living creatures, including dogs, goats, and humans.

By modern standards the tests seem absurdly irresponsible: they often took place outdoors, and given the nature of gases, the toxic chemicals tended to drift out of the facility’s confines and into civilian areas, notes Rob Evans, author of Gassed. Another test required a fleet-footed cross-country runner to stand in a field near an arsenical smoke cloud. His job was to judge the cloud’s potency by sniffing and, when the wind changed direction, to run after the cloud and get in front of it.

Evidence suggests many people were tested without consent or without full awareness of what was involved in the Porton Down trials. Major-General Charles Howard Foulkes, commanding officer at Porton Down, wrote that in the military station’s first six months “the greatest difficulty was experienced in getting sufficient men to carry out the experimental work.” Cooks, orderlies, and clerks were diverted from their usual jobs to participate in the experiments, Evans notes.

By the close of World War I, Britain had studied the effects on humans of 96 compounds. But the end of the war did not end the use of human guinea pigs. Instead their numbers rapidly increased. Through the 1950s more than 18,000 humans—mostly soldiers, often referred to by the sanitized euphemism “observer” in official reports—were exposed to a wide variety of established and prospective chemical weapons as well as psychoactive drugs. The nature and riskiness of the experiments were often withheld from these subjects.

In 1970 Porton Down’s classified records began to reach the light of day. Maddison is the only known death, but many human experimental subjects suffered health problems after exposure, either immediately (for example, by falling into a coma) or years later (subjects had higher rates of cancer). In 2004 the jury of a public inquest into the Maddison case deemed that the young man was “unlawfully killed” at Porton Down. More than half a century after his death Maddison’s family received £100,000 in compensation.

“Maddison’s death was an accident waiting to happen that resulted from an inadequate level of disclosure and an understatement of risks, despite the fact that there was widespread consensus in the United Kingdom that the principles of the Nuremberg Code should govern these types of experiments,” notes Ulf Schmidt, the historical expert appointed to the inquest.

“None of the evidence that I have seen indicates that any of the experimental subjects, including Maddison, was ever informed about the specific objective of the experiments,” Schmidt adds. “And I believe it to be rather unlikely that any man in his right mind would have volunteered for such an experiment.”

is the European correspondent for Chemical and Engineering News and has written for Smithsonian, Economist, New Scientist, et Scientifique américain.


Poison Gas and World War One

Poison gas was probably the most feared of all weapons in World War One. Poison gas was indiscriminate and could be used on the trenches even when no attack was going on. Whereas the machine gun killed more soldiers overall during the war, death was frequently instant or not drawn out and soldiers could find some shelter in bomb/shell craters from gunfire. A poison gas attack meant soldiers having to put on crude gas masks and if these were unsuccessful, an attack could leave a victim in agony for days and weeks before he finally succumbed to his injuries.

A French soldier and early gas mask

It is generally assumed that gas was first used by the Germans in World War One. This is not accurate. The first recorded gas attack was by the French. In August 1914, the French used tear gas grenades containing xylyl bromide on the Germans. This was more an irritant rather than a gas that would kill. It was used by the French to stop the seemingly unstoppable German army advancing throughout Belgium and north-eastern France. In one sense, it was an act of desperation as opposed to a premeditated act that all but went against the ‘rules’ of war. However, while the French were the first to use a gas against an enemy, the Germans had been giving a great deal of thought to the use of poison gas as a way of inflicting a major defeat on an enemy.

In October 1914, the Germans attacked Neuve Chapelle. Here they fired gas shells at the French that contained a chemical that caused violent sneezing fits. Once again, the gas was not designed to kill rather than to incapacitate an enemy so that they were incapable of defending their positions.

This took place against a background of a war in the west that was still mobile. Once trench warfare had literally dug in, all sides involved in the conflict looked for any way possible to bring movement back into their campaigns. One of the more obvious was to develop a weapon that was so appalling that it would destroy not only an enemy frontline but also the will to maintain troops on that frontline. Poison gas might even provoke a mass mutiny along a frontline thus causing it to collapse. In other words, poison gas was the answer for the war’s lack of mobility.

Poison gas (chlorine) was used for the first time at the Second Battle of Ypres in April 1915. At around 17.00 hours on the 22nd April, French sentries in Ypres noticed a yellow-green cloud moving towards them – a gas delivered from pressurised cylinders dug into the German front line between Steenstraat and Langemarck. They thought that it was a smokescreen to disguise the movement forwards of German troops. As such, all troops in the area were ordered to the firing line of their trench – right in the path of the chlorine. Its impact was immediate and devastating. The French and their Algerian comrades fled in terror. Their understandable reaction created an opportunity for the Germans to advance unhindered into the strategically important Ypres salient. But even the Germans were unprepared and surprised by the impact of chlorine and they failed to follow up the success of the chlorine attack.

A German bell found at Ypres to warn of a gas attack

What did occur at Ypres was a deliberate use of a poison gas. Now, the gloves were off and other nations with the ability to manufacture poison gas could use it and blame it on the Germans as they had been the first to use it.

The first of the Allied nations to respond to the Ypres gas attack was Britain in September 1915. The newly formed Special Gas Companies attacked German lines at Loos. In the Ypres attack, the German had delivered their chlorine by using pressurised cylinders. For the attack at Loos, the British also used gas cylinders. When the wind was in a favourable direction, chlorine gas was released from the British front line so that it could drift over to the German front line. This was then to be followed by an infantry attack. However, along parts of the British front line, the wind changed direction and the chlorine was blown back onto the British causing over 2,000 casualties with seven fatalities. The Special Gas Companies were not allowed to call their new weapon gas – it was referred to as an “accessory”.

However, the risk of the wind blowing gas back onto you also affected the Germans and French in some of their gas attacks during late 1915.

The development in the use of poison gases led to both phosgene and mustard gas being used. Phosgene was especially potent as its impact was frequently felt only 48 hours after it had been inhaled and by then it had already bedded itself in the respiratory organs of the body and little could be done to eradicate it. Also it was much less apparent that someone had inhaled phosgene as it did not cause as much violent coughing. By the time that phosgene had got into a person’s bodily system, it was too late. Mustard gas was first used by the Germans against the Russians at Riga in September 1917. This gas caused both internal and external blisters on the victim within hours of being exposed to it. Such damage to the lungs and other internal organs were very painful and occasionally fatal. Many who did survive were blinded by the gas.

British soldiers – victims of a poison gas attack

By the time the war ended, the main user of poison gas was Germany, followed by France and then Britain. Though poison gas was a terrifying weapon, its actual impact, rather like the tank, is open to debate. The number of fatalities was relatively few – even if the terror impact did not diminish for the duration of the war.

The British army (including the British Empire) had 188,000 gas casualties but only 8,100 fatalities amongst them. It is believed that the nation that suffered the most fatalities was Russia (over 50,000 men) while France had 8,000 fatalities. In total there were about 1,250,000 gas casualties in the war but only 91,000 fatalities (less than 10%) with over 50% of these fatalities being Russian. However, these figures do not take into account the number of men who died from poison gas related injuries years after the end of the war nor do they take into account the number of men who survived but were so badly incapacitated by poison gas that they could hold down no job once they had been released by the army.

Armies quickly produced gas masks that gave protection as long as sufficient warning was given of a gas attack. Soldiers also used make-shift gas masks if they were caught in the open without a gas mask during a gas attack – cloth soaked in their own urine and placed over the mouth was said to give protection against a chlorine attack. By the end of the war, relatively sophisticated gas masks were available to soldiers in the trenches on the Western Front.


Introducing Poison Gas

Scientists have long played a significant role in the evolution of warfare. This was certainly the case in World War II, which heralded the dawn of the atomic age. Thirty years before the first nuclear bomb fell on Hiroshima, Japan, however, science made one of its most consequential contributions to 20th century warfare with the introduction of poison gas.

The concept of chemical warfare long predated World War I. In the 5th century BC Spartan besiegers used smokescreens against defending Athenians. Leonardo da Vinci reconsidered the use of noxious gas in the 15th century. In the 19th century science fiction authors like H.G. Wells imagined gas warfare, even as military theorists pondered its applications on the battlefield. In the early 1800s chemists introduced chlorine and phosgene gas for industrial purposes—and developed masks to neutralize their effects. The technology for delivering chemical weapons on a large scale did not exist until around 1900, however, and its wartime use was prohibited by the Hague Conventions of 1899 and 1907—albeit without any provisions for enforcement.

At the outset of the war in 1914 scientists in France, Britain and Germany conceived various experimental weapons, including gas. British leaders hesitated to develop poison gas on moral and practical grounds until early 1915, when Maurice Hankey, secretary to the Committee of Imperial Defence, recommended the study of chemical warfare. The idea, he said, was to be prepared to retaliate should the Germans use it first. French officials, meanwhile, experimented with and field-tested tear gas.

The Germans were the first to take steps toward using gas at the front. German Chief of the General Staff Erich von Falkenhayn—later mastermind of the 1916 Battle of Verdun—convened a meeting of scientists in October 1914 to discuss gas and other experimental weapons. Later that month German artillery fired shells filled with of a form of sneezing gas on British troops at Neuve Chapelle, but the gas failed to disperse. After using tear gas with mixed results against the Russians in January 1915 and in the West shortly afterward, the Germans began experimenting with poison gas in hopes of achieving more decisive effects.

Chemist Fritz Haber (1868–1934), who would receive the Nobel Prize in chemistry in 1918 for his work in producing ammonia for fertilizer and explosives, pioneered the German development of poison gas. A Prussian of Jewish descent and a fervent patriot, Haber had been appointed director of the Kaiser Wilhelm Institute for Physical Chemistry and Electrochemistry in 1911. When the war began, he put the institute at the government’s disposal and worked to perfect the means of producing and dispersing poison gas, as well as methods to protect against it. The moral implications of his work did not concern Haber.

By early 1915 gas delivery via artillery shells had proven ineffective. Haber worked on new methods and hatched the idea of using fixed cylinders to release clouds of chlorine or phosgene gas. In theory the wind would carry the gas toward enemy troops, driving them from their trenches and rendering them defenseless against German attack. In reward for this innovation Haber received promotion from reserve NCO to army captain.

Many wartime military authorities balked at using poison gas, deeming it “unchivalrous.”But in January 1915 Falkhenhayn— backed by handpicked “experts” who declared that the gas cylinders did not violate the Hague Conventions—gave Haber the goahead for their production and implementation. The Germans chose the Belgian town of Ypres, where they had fought the British to a stalemate in 1914, for the initial use of the weapon. German troops emplaced thousands of gas cylinders there in March and April, rigged to release chlorine gas. Inklings of these preparations reached the Allies, but they took no precautions.

The Germans launched the first major poison gas attack near Ypres on April 22. French colonial troops were the victims. Two days later another gas attack hit Canadian troops who had just entered the trenches. On both occasions the Germans inflicted thousands of casualties and penetrated enemy lines but failed to achieve the hoped-for decisive results. Much the same pattern would follow as the war progressed. Following the initial German example, both sides used increasingly insidious varieties of poison gas and perfected methods of delivery.

Estimated casualties from poison gas in 1915–18 range from 500,000 to 650,000 on the Western Front, including some 73,000 Americans. Thousands more suffered on the Eastern Front and in the Middle East. Of the total casualties, about 75 percent came in 1918, after the Germans introduced mustard gas. The German decision to introduce poison gas helped define the World War I battlefield and inflicted incredible misery, but from a military perspective gas was next to useless. In World War II its use in the West was confined to the Nazi death camps.

Originally published in the March 2013 issue of Military History. To subscribe, click here.


Sources primaires

(1) Private W. Hay of the Royal Scots arrived in Ypres just after the chlorine gas attack on 22nd April 1915.

We knew there was something was wrong. We started to march towards Ypres but we couldn't get past on the road with refugees coming down the road. We went along the railway line to Ypres and there were people, civilians and soldiers, lying along the roadside in a terrible state. We heard them say it was gas. We didn't know what the Hell gas was. When we got to Ypres we found a lot of Canadians lying there dead from gas the day before, poor devils, and it was quite a horrible sight for us young men. I was only twenty so it was quite traumatic and I've never forgotten nor ever will forget it.

(2) After the chlorine gas attack at Ypres in 1915, Sir John French, commander of the British Expeditionary Force, explained what happened.

The effect of the gas was so overwhelming that the whole of the positions occupied by the French divisions were rendered incapable of resistance. It was impossible at first to realise what had actually happened. Fumes and smoke were thrown into a stupor and after an hour the whole position had to be abandoned, together with 50 guns.

(3) In 1930 H. S. Clapham published a book of his experiences during the First World War called Mud and Khaki: The Memories of an Incomplete Soldier.

The shells came over just above the parapet, in a flood, much more quickly than we could count them. After a quarter of an hour of this sort of thing, there was a sudden crash in the trench and ten feet of the parapet, just beyond me, was blown away and everyone around blinded by the dust. With my first glance I saw what looked like half a dozen bodies, mingled with sandbags, and then I smelt gas and realised that these were gas shells. I had my respirator on in a hurry and most of our own men were as quick. The others were slower and suffered for it. One man was sick all over the sandbag and another was coughing his heart up. We pulled four men out of the debris unharmed. One man was unconscious, and died of gas later. I started at once to build up the parapet again, for we had been laid open to the world in front, but the gas lingered about the hole for hours, and I had to give up as it made me feel very sick.

(4) In April 1915, Bruce Bairnsfather took part in the offensive at Ypres.

Now we were in it! Bullets were flying through the air in all directions. A few men had gone down already, and no wonder - the air was thick with bullets. In front of me an officer was hurrying along when I saw him throw up his hands and collapse on the ground. I hurried across to him, and lifted his head on to my knee. He couldn't speak and was rapidly turning a deathly pallor. I undid his equipment and the buttons of his tunic as fast as I could, to find out where he had been shot. Right through the chest. The left side of his shirt, near his heart, was stained deep with blood. He was a captain in the Canadians.

All movement in the attack had now ceased, but the rifle and shell fire was as strong as ever. I got hold of a subaltern and together we ran back with a stretcher to where I left the captain. We lifted him on the stretcher. He seemed a bit better, but his breathing was very difficult. How I managed to hold up that stretcher I don't know. I was just verging on complete exhaustion by this time. We got him in and put him down in an outbuilding which had been turned into a temporary dressing station.

I left him, and went across towards the farm. As I went I heard the enormous ponderous, gurgling, rotating sound of large shells coming. I looked to my left. Four columns of black smoke and earth shot up a hundred feet into the air, not eighty yards away. Then four mighty reverberating explosions that rent the air.

As I was on the sloping bank of the gully I heard a colossal rushing swish in the air, and then didn't hear the resultant crash. All seemed dull and foggy a sort of silence, worse than all the shelling, surrounded me. I lay in a filthy stagnant ditch covered with mud and slime from head to foot. I suddenly started to tremble all over. I couldn't grasp where I was. I lay and trembled. I had been blown up by a shell.

I lay there some little time, I imagine, with a most peculiar sensation. All fear of shells and explosions had left me. I still heard them dropping about and exploding, but I listened to them and watched them as calmly as one would watch an apple fall off a tree. I could not make myself out. Was I right or wrong? I tried to get up, and then I knew. The spell was broken. I shook all over, and had to to lie still, with tears pouring down my face. I could see my part in the battle was over.

(5) Stephen Graham, a soldier in the Scots Guards, returned to the Ypres in 1920. The following year he published the book, The Challenge of the Dead (1921)

This Ypres is a terrible place still. There is no life when night comes on but tavern life. Those who live and work here have lost their sense of proportion. They are out of focus somehow. "You looking for dead soldiers," says a Flemish woman to you with a glaring stare, wondering if you are one of the exhumers. Death and the ruins completely outweigh the living. One is tilted out of time by the huge weight on the other side of the plank, and it would be easy to imagine someone who had no insoluble ties killing himself here, drawn by the lodestone of death. There is a pull from the other world, a drag on the heart and spirit. One is ashamed to be alive.

You try to sleep in a little bed in a cubicle with tiny doll's house window. You lie listless, sleepless, with Ypres on the heart, and then suddenly a grand tumult of explosion, a sound as of the tumbling of heavy masonry. You go to the little window, behold, the whole sky is crimson once more, and living streamers of flame ascend to the stars. An old dump has gone up at Langemark. Everyone in Ypres looks out and then returns to sleep - without excitement. The lurid glare dies down stertorous night resumes her sway over the living and the dead. For a moment it was as if the old war had started again.


Saddam’s legacy

The only clear breach of the protocol after the second world war was by Saddam Hussein, who used chemical weapons against Iran in the Iran-Iraq war as well as against Kurds and other minorities in Iraq. As with Ethiopia and China in the 1930s, the stigma on the use of chemical weapons was apparently lessened when the victims had few friends in the outside world. It was probably a stimulus, though, to the United Nations Chemical Weapons Convention, which came into force in 1997, and limits not just the use but the production and sale of chemical weapons.

Iraq may have been the only state recently to use chemical weapons—but in 1995 Aum Shinrikyo, a cult, attacked the Tokyo subway system with home-made sarin nerve-gas in an attempt to forestall a police raid on the cult’s headquarters. Almost 1,000 commuters were affected, and a dozen killed. The attack heightened fears that such gases, once the prerogative of nations with mighty chemical industries at their disposal, might now offer, in Mr Price’s phrase, an “insidious equaliser” to otherwise weak and marginal groups. Systems for detecting chemical attacks have since spread across many of the rich world’s cities.

Terrorist use would in all likelihood deepen the taboo around such weapons. As critics have argued for a century or more, the taboo is not rational. Chemical weapons are insidious and ghastly, yes, but so are all sorts of other ways of killing and wounding—and many of those other ways are a lot harder to defend people against. That was Churchill’s position but the parsons and the warriors won out, and as a result there is, at least, one weapon that the world rejects. Some people may find in that rejection a glimmer of hope that other ways of killing might in time also be moved beyond the pale. The complex and contingent set of circumstances that led to the rejection suggests such generalisation will not be easy.

This article appeared in the Briefing section of the print edition under the headline "The shadow of Ypres"


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