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Bataille de Stormberg, 10 décembre 1899

Bataille de Stormberg, 10 décembre 1899


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Bataille de Stormberg, 10 décembre 1899

La bataille de Stormberg était l'une des trois défaites britanniques au début de la guerre des Boers qui, ensemble, sont devenues connues sous le nom de Black Week. Stormberg Junction était une position importante dans le centre-nord de la colonie du Cap, sur le chemin de fer de Bloemfontein, dans l'État libre d'Orange, à East London et Port Elizabeth à Cape Colony. Au début de la guerre, l'idée que leurs compatriotes Boers de la colonie britannique du Cap se soulèveraient contre les Britanniques et se joindraient à leur cause était au cœur des plans des républiques boers au début de la guerre. Cette croyance était partagée par le gouverneur de la colonie du Cap, Alfred Milner. Il s'est à son tour assuré que les commandants britanniques en Afrique du Sud étaient au courant de sa peur.

Pour que cela se produise, les Boers devraient lancer une invasion réussie du cap. La clé de tout cela était les ponts sur la rivière Orange à Norval's Point et Bethulie. Ces ponts avaient été délibérément laissés intacts par les Britanniques en vue de leur propre attaque planifiée sur Bloemfontein. Les deux ponts ont été capturés par les Boers le 1er novembre 1899. Cela a laissé les garnisons de Naauwpoort et Stormberg potentiellement très vulnérables. Le 3 novembre, Bullers décide d'évacuer les deux garnisons.

La garnison de Stormberg se replia sur Queenstown, à un peu plus de cinquante milles plus au sud le long de la voie ferrée menant à East London. Heureusement pour les Britanniques, les Boers ne profitèrent pas pleinement de cette retraite. Il leur a fallu jusqu'au 26 novembre pour atteindre Stormberg. Pendant cette période, les Britanniques avaient déjà raté une occasion de réoccuper les lieux. Le nouveau commandant dans cette partie de la colonie du Cap, Sir William Gatacre, avait débarqué à East London avec des renforts (The Irish Rifles) le 16 novembre. Deux jours plus tard, il était arrivé à Queenstown. À ce moment, Stormberg était toujours inoccupé et Gatacre avait probablement assez de troupes pour reculer vers le nord, mais il s'arrêta net et rassembla des renforts. Le lendemain de l'occupation de Stormberg par les Boers, Gatacre a déplacé son quartier général à Putter's Kraal, à trente milles au sud de Stormberg Junction.

Gatacre était bien conscient du danger de rébellion dans la région et de la nécessité d'une contre-attaque rapide. Il réussit à rassembler une force d'environ 2 600 hommes, composée des Northumberland Fusiliers, des Irish Rifles, de la Berkshire Company d'infanterie montée, des compagnies Southern et Rifle Mounted Infantry, d'un détachement de Cape Police, de deux batteries d'artillerie de campagne et de la 12e Compagnie Royal Engineers. Inexplicablement, sa force n'incluait pas l'ancienne garnison de Stormberg.

Le plan de Gatacre était une attaque surprise contre les Boers à Stormberg Junction. La nuit précédant l'attaque, ses hommes utiliseraient le chemin de fer pour se rendre à Molteno, à 13 kilomètres de Stormberg. De là, ils effectueraient une marche rapide de nuit et attaqueraient les Boers surpris à l'aube. C'était un plan physiquement exigeant, mais Gatacre était en quelque sorte un fanatique du fitness et avait tendance à supposer que tout le monde était aussi en forme que lui. Tard dans la journée, il a apporté un changement crucial à son plan. A l'origine, il avait l'intention d'avancer le long d'une route à côté de la voie ferrée. Or, le 9 décembre, apprenant (à tort) que les Boers avaient placé des barbelés en travers de cette route, il décida de modifier l'itinéraire de la marche, d'emprunter une autre route qui ne suivait pas la voie ferrée. Il n'a pas jugé nécessaire d'informer l'officier responsable à Molteno du changement.

Ce changement a conduit au désastre. Les guides de Gatacre étaient des policiers du Cap, qui connaissaient sans doute la région, mais pas la nuit. Réveillés depuis 4 heures du matin le 9 décembre, les hommes de Gatacre ont commencé leur marche à 21h15. Trois heures plus tard, juste le 10 décembre, la colonne a heurté une voie ferrée connue pour être à deux milles au-delà d'un tournant crucial. Gatacre était perdu. Malheureusement, il ne savait pas encore qu'il était perdu. Ses guides l'ont convaincu qu'ils savaient exactement où ils se trouvaient et qu'ils n'étaient qu'à un mille et demi de Stormberg Junction. En conséquence, Gatacre ordonna à ses hommes de se reposer pendant une heure, en préparation d'une dernière marche qui, selon lui, les amènerait à Stormberg depuis le nord-ouest.

En fait, ils étaient à trois milles de la jonction et s'en approcheraient par le sud-ouest. La marche reprit à 2 heures du matin. A 3 h 45, la colonne de Gatacre passa juste à côté des collines qu'il avait voulu occuper, mais la colonne continua, pensant qu'il lui restait encore plusieurs milles à parcourir. Au lieu de cela, le désastre était sur le point de frapper.

Une petite force boer, pas plus de soixante hommes, était campée à droite de la ligne de marche de Gatacre. Maintenant, une de leurs sentinelles a repéré la colonne britannique et a sonné l'alarme. Le petit camp boer est réveillé et ouvre le feu sur la colonne de Gatacre. Leur feu a alerté une plus grande force boer sous le commandant Jan Henrick Olivier, qui a également rejoint la bataille. Au total, environ 800 Boers ont pris part à la bataille.

Les Britanniques étaient tombés dans un piège. Ils étaient coincés au fond d'une vallée, fatigués et perdus, et sous le feu de la ligne de crête. Gatacre tenta au moins de redresser la situation en ordonnant aux Irish Rifles de s'emparer d'une colline détachée à droite de la ligne des Boers. Trois bataillons ont fait exactement cela, mais le reste de la force de Gatacre, peut-être confus par la marche, la nouvelle route et le manque d'ordres clairs de Gatacre, a attaqué directement en haut des collines. A mi-hauteur, ils atteignirent une ligne de rochers et ne purent aller plus loin. Un petit groupe s'est approché du sommet, mais a ensuite été touché par des éclats d'obus des canons britanniques et contraint de battre en retraite.

L'infanterie commença alors à battre en retraite. Après un peu plus d'une heure de combat, il est devenu évident que la bataille était perdue. De plus en plus de Boers arrivaient, attirés par le bruit des combats. Gatacre a décidé que sa seule option était de se regrouper et de battre en retraite. C'est à ce moment-là que l'incident le plus notoire de la bataille s'est produit. Lorsque les forces de Gatacre se sont regroupées, personne n'a pensé à s'assurer que tout le monde avait reçu l'ordre de battre en retraite. 634 hommes ont simplement été laissés sur le flanc de la colline, sans autre choix que de se rendre.

Aucune des deux parties n'est bien sortie de la bataille de Stormberg. Les Boers avaient été mal surpris, et si Gatacre avait mieux réagi à l'attaque surprise, il aurait peut-être subi une sérieuse défaite. En une heure et demie de combat, les célèbres carabiniers boers n'ont réussi à tuer que 28 et à en blesser 61 (10 officiers et 51 hommes, parfois à tort signalés à 51 blessés). Leurs propres pertes avaient été moindres – probablement 8 tués et 26 blessés. Cependant, Gatacre avait fait pire. Il avait changé de plan, apparemment sans le dire à personne. Son nouvel itinéraire rendait très probable que quelque chose se passe mal pendant la marche de nuit. Lorsque les premiers Boers sont apparus, il a très vite perdu le contrôle de la bataille. Finalement, il égara simplement 600 hommes, un tiers de son infanterie. La seule caractéristique rédemptrice de la journée pour Gatacre est venue quelques jours plus tard. Lorsque les premiers chiffres des pertes ont été calculés à Molteno, il n'avait aucun moyen de savoir que tant d'hommes étaient prisonniers - et pendant un certain temps, il a donc pensé qu'il avait présidé à une défaite désastreuse et coûteuse.

La défaite à Stormberg a commencé une très mauvaise semaine pour les Britanniques. Le lendemain, Lord Methuen est vaincu à Magersfontein et, le 15 décembre, Buller subit une défaite à Colenso. Le pire de la défaite de Gatacre, la perte de 600 prisonniers, n'était pas de sa faute - la responsabilité en incombe aux officiers du régiment qui n'ont pas rendu compte de leurs propres hommes. Néanmoins, une marche nocturne en territoire inconnu était toujours risquée. Pire encore, au moment où les combats ont commencé, de nombreux hommes de Gatacre étaient éveillés depuis près de vingt-quatre heures. C'est peut-être une réflexion sur la qualité générale des officiers britanniques à cette époque que Gatacre conserva son commandement après ce désastre.


Qui étaient les Boers ?

En 1652, la Compagnie néerlandaise des Indes orientales a établi le premier poste de relais au cap de Bonne-Espérance (la pointe la plus méridionale de l'Afrique).

Cette étape attirait des colons venus d'Europe pour qui la vie sur le continent était devenue insupportable en raison des difficultés économiques et de l'oppression religieuse. Au tournant du 18 e siècle, le Cap était devenu le foyer des colons allemands et français, mais ce sont les Hollandais qui constituaient la majorité de la population des colons. Ils sont devenus connus sous le nom de « Boers » – le mot néerlandais pour les agriculteurs.

Au fil du temps, un certain nombre de Boers ont commencé à migrer vers l'arrière-pays où ils pensaient qu'ils auraient plus d'autonomie pour mener leur vie quotidienne sans les lourdes réglementations imposées par la Compagnie néerlandaise des Indes orientales.


Bataille de Stormberg, 10 décembre 1899 - Histoire

Chapitre dix de The Great Boer War de l'auteur, que Smith, Elder, & Co. a publié en 1900. Cette version Web est basée sur la version Internet Archive numérisée à partir d'une bibliothèque non identifiée en 2010 avec un financement des membres Lyrasis et de la Fondation Sloan.

En 2014, George P. Landow a créé cette version Web victorienne, en éditant le texte de l'OCR Internet Archive légèrement rugueux et en ajoutant des images et des liens vers du matériel sur ce site.

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On a maintenant tenté d'esquisser la succession des événements qui avaient abouti à l'investissement de Ladysmith dans le nord du Natal, et aussi de montrer la fortune de la force qui, du côté ouest du siège de la guerre, a tenté d'avancer au secours de Kimberley. La distance entre ces forces peut être exprimée en termes familiers au lecteur européen en disant que c'est celle qui sépare Paris de Francfort, ou à l'Américain en suggérant que Ladysmith était à Boston et que Methuen essayait de relever Philadelphie. Des déserts sans eau et des chaînes de montagnes accidentées ont divisé les deux scènes d'action. Dans le cas des Britanniques, il ne pouvait y avoir aucun lien entre les deux mouvements, mais les Boers, par un voyage terrestre d'environ cent milles, avaient un double choix d'une route par laquelle Cronje et Joubert pouvaient se donner la main, soit par le Bloemfontein- Chemin de fer Johannesburg-Laing's-Nek, ou par la ligne directe de Harrismith à Ladysmith. La possession de ces lignes intérieures aurait dû être d'un immense bénéfice pour les Boers, leur permettant de projeter inopinément le poids de leurs forces d'un flanc à l'autre.

Dans un prochain chapitre, il sera rapporté comment le corps d'armée arrivant d'Angleterre a été en grande partie détourné dans le Natal afin d'abord d'empêcher l'envahissement de la colonie [164/165] et, dans le second, de secourir la garnison assiégée. En attendant, il faut s'occuper des opérations militaires dans le large espace entre les armées de l'Est et de l'Ouest.

Après la déclaration de guerre, il y eut une période de quelques semaines au cours de laquelle la position des Britanniques sur l'ensemble de la partie nord de la colonie du Cap était pleine de dangers. D'immenses fournitures avaient été rassemblées à De Aar qui étaient à la merci d'un raid de l'État libre, et les bourgeois, s'ils avaient possédé un chef de cavalerie avec l'élan d'un Stuart ou d'un Sheridan, auraient pu porter un coup qui nous aurait coûté un millions de livres de magasins et disloqué tout le plan de campagne. Cependant, le hasard laissa passer, et lorsque, le 1er novembre, les bourgeois enfin déambulèrent tranquillement sur la frontière, des dispositions avaient été prises par renfort et par concentration pour garder les points vitaux. Les objectifs des dirigeants britanniques, jusqu'à ce que le moment d'une avance générale vienne, étaient de tenir le pont de la rivière Orange (qui ouvrait la voie à Kimberley), de couvrir De Aar Junction, où se trouvaient les magasins, de protéger à tout prix le ligne de chemin de fer qui menait de Cape Town à Kimberley, et de conserver autant que possible ces deux autres lignes de chemin de fer qui menaient, l'une par Colesberg et l'autre par Stormberg, dans l'État libre. Les deux corps d'envahisseurs qui sont entrés dans la colonie se sont déplacés le long de la ligne de ces deux voies ferrées, l'une traversant la rivière Orange au pont de Nerval et l'autre à Béthulie. Ils enrôlèrent de nombreuses recrues parmi les Néerlandais de la colonie du Cap au fur et à mesure qu'ils avançaient, et les rares forces britanniques se replièrent devant eux, abandonnant Colesberg d'un côté et Stormberg de l'autre. Nous avons donc affaire aux mouvements de deux détachements britanniques. Celui qui [166/167] opérait sur la ligne Colesberg — qui était la plus vitale des deux, car une avance rapide des Boers sur cette ligne aurait menacé la précieuse liaison Capetown-Kimberley — se composait presque entièrement de troupes montées, et était sous le commandement du même général French qui avait gagné la bataille d'Elandslaagte. Par un acte de prévoyance qui n'était que trop rare du côté britannique au début de cette guerre, French, qui avait, lors des récentes grandes manœuvres sur la plaine de Sahsbury, fait preuve d'une grande capacité en tant que chef de cavalerie, fut envoyé hors de Ladysmith en dernier train qui a fait son chemin. Ses opérations, avec son utilisation instructive de la cavalerie et de l'artillerie à cheval, peuvent être traitées séparément.

Stromberg — carte montrant l'emplacement des forces anglaises et boers. De mes souvenirs de la guerre anglo-boer par le général Ben Viljoen (Londres : Hood, Douglas, & Howard, 1902). Cliquez sur la carte pour l'agrandir.

L'autre force britannique qui faisait face aux Boers qui avançaient à travers Stormberg était commandée par le général Gatacre, un homme réputé pour son intrépidité et son énergie infatigable, bien qu'il ait été critiqué, notamment pendant la campagne du Soudan, pour avoir fait appel à ses hommes. pour un effort excessif et inutile. « Général Back-acher », l'appelaient-ils, avec une rude paille militaire. Un coup d'œil à sa longue silhouette mince, son visage décharné de Don Quichotte et sa mâchoire agressive montreraient son énergie personnelle, mais pourraient ne pas satisfaire l'observateur qu'il possédait ces dons intellectuels qui qualifient pour un haut commandement. A l'action de l'Atbara, lui, le brigadier commandant, fut le premier à atteindre et à abattre de ses propres mains la zareeba de l'ennemi, vaillant exploit du soldat, mais position discutable pour le général. La force et la faiblesse de l'homme résidaient dans l'incident.

Le général Gatacre était nominalement commandant d'une division, mais ses hommes avaient été si cruellement détournés de lui, les uns vers Buller dans le Natal et les autres vers Methuen, qu'il ne put rassembler qu'une brigade. Se repliant [167/168] devant l'avancée des Boers, il se retrouve début décembre à Sterkstroom, tandis que les Boers occupent la très forte position de Stormberg, à une trentaine de milles au nord de lui. Avec l'ennemi si près de lui, c'était dans la nature de Gatacre d'attaquer, et au moment où il se croyait assez fort, il le fit. Sans aucun doute, il avait des informations privées sur la dangereuse emprise que les Boers avaient sur les Hollandais coloniaux, et il est possible que pendant que Buller et Methuen attaquaient à l'est et à l'ouest, ils aient exhorté Gatacre à faire quelque chose pour maintenir l'ennemi au centre. Dans la nuit du 9 décembre, il s'avança.

Le fait qu'il était sur le point de le faire, et même l'heure du départ, semblent avoir été la propriété commune du camp quelques jours avant le déménagement. Le correspondant du Times sous la date du 7 décembre détaille tout ce qu'il est prévu de faire. C'est tout à l'honneur de nos généraux en tant qu'hommes, mais à leur détriment en tant que soldats, qu'ils semblent avoir, tout au long de la campagne, fait preuve d'un pouvoir de dissimulation extraordinairement faible. Ils ont fait l'évidence et ont généralement permis que ce qu'ils étaient sur le point de faire soit évident. On songe à Napoléon frappant en Egypte comment il a donné à l'étranger que le véritable objet de l'expédition était l'Irlande, mais a soufflé aux oreilles d'un ou deux intimes qu'en vérité elle était à destination de Gênes. Le premier fonctionnaire de Toulon ne savait pas plus où étaient passées la flotte et l'armée de France que le plus humble calfat de la cour. Cependant, il n'est pas juste d'attendre la subtilité du corse du carrément saxon, mais il reste étrange et déplorable que dans un pays rempli d'espions, on ait su à l'avance qu'une soi-disant "surprise" était sur le point d'être tenté.

La force avec laquelle le général Gatacre avançait [168/169] se composait du 2e Northumberland Fusllers, fort de 960, avec un Maxim the 2nd Irish Rifles, fort de 840, avec un Maxim 250 Cape Mounted Rifles, avec quatre canons de gros calibre, et 250 Mounted Infantry . Il y avait deux batteries d'artillerie de campagne, la 74e et la 77e. La force totale était bien inférieure à 3 000 hommes. Il a été dit que sur les deux bataillons d'infanterie engagés, l'un était sorti tôt le matin d'une journée de campagne le jour de la marche et l'autre avait été engagé dans un travail de fatigue laborieux. Vers trois heures de l'après-midi, les hommes furent entraînés dans des camions découverts sous un soleil brûlant et, pour une raison quelconque, à laquelle l'esprit impétueux du général dut s'irriter, durent attendre trois heures. A huit heures, ils descendirent à Molteno, et de là, après un court repos et un repas, ils se mirent en route pour la marche de nuit qui devait se terminer au point du jour aux tranchées des Boers. On a l'impression de décrire à nouveau les opérations de Magersfontein, et le parallèle continue d'être douloureusement exact.

Il était neuf heures et il faisait nuit noire lorsque la colonne sortit de Molteno et frappa les ténèbres noires du veldt, les roues des canons étant enveloppées de peau pour amortir le râle. On savait que la distance n'était pas supérieure à dix milles, et donc quand les heures se succédèrent et que les guides étaient encore incapables de dire qu'ils avaient atteint leur point, il dut devenir parfaitement évident qu'ils avaient raté leur chemin. Les hommes étaient fatigués par les chiens, une longue journée de travail avait été suivie d'une longue nuit de marche, et ils marchaient péniblement dans l'obscurité. Le sol était accidenté et irrégulier. Les soldats fatigués trébuchaient en marchant. La lumière du jour est venue et a révélé la colonne toujours à la recherche de son objectif, le général fougueux marchant devant et menant son cheval derrière lui. Il était [169/170] évident que ses plans avaient échoué, mais son tempérament énergique et hardi ne lui permettait pas de revenir en arrière sans qu'un coup ne soit porté. Si l'on puisse louer son énergie, on ne peut qu'être consterné par ses dispositions. Le pays était sauvage et rocailleux, les lieux mêmes de ces tactiques de surprise et d'embuscade dans lesquelles excellaient les Boers. Et pourtant, la colonne avançait toujours sans but dans sa formation dense, et s'il y avait une tentative de reconnaissance en avant et sur les flancs, le résultat montrait à quel point elle était inefficace. C'est à quatre heures et quart, dans la clarté d'un matin sud-africain, qu'un coup de feu, puis un autre, puis un fracas roulant de mousqueterie, annoncèrent que nous allions avoir une autre leçon grossière du résultat de négliger les précautions d'usage. de guerre.Au sommet d'une colline escarpée, les fusiliers boers se cachaient et, à courte distance, leurs tirs fouettaient notre flanc exposé. Les hommes semblent avoir été principalement des rebelles coloniaux, et non des Boers du backveldt, et c'est peut-être à cette heureuse chance que l'innocuité relative de leur feu était due. Même maintenant, malgré la surprise, la situation aurait pu être sauvée si les troupes désorientées et leurs officiers pressés avaient su exactement quoi faire. Il est facile d'être sage après coup, mais il apparaît maintenant que la seule solution qui pourrait se justifier serait de dégager les troupes de leur position, puis, si cela était jugé possible, de planifier une attaque. Au lieu de cela, on se précipita sur le flanc de la colline, et l'infanterie s'avança à une certaine distance pour s'apercevoir qu'il y avait devant eux des rebords positifs qui ne pouvaient pas être escaladés. L'avance était à l'arrêt, et les hommes se couchèrent sous les rochers pour se protéger du feu brûlant qui venait de tireurs inaccessibles au-dessus d'eux. Pendant ce temps [170/171] l'artillerie s'était ouverte derrière eux, et leur feu (pas pour la première fois dans cette campagne) était plus meurtrier pour leurs amis que pour leurs ennemis. Au moins un officier éminent est tombé parmi ses hommes, déchiré par des balles d'obus britanniques. Talana Hill et Modder River ont également montré, quoique peut-être à un degré moins tragique, qu'avec la longue portée des tirs d'artillerie modernes, et avec la difficulté de localiser l'infanterie qui utilise de la poudre sans fumée, il est nécessaire que les officiers commandant les batteries être pourvus des têtes les plus froides et des lunettes les plus puissantes de tous les hommes du service, car une responsabilité qui deviendra de plus en plus terrible repose sur leur jugement.

La question maintenant, puisque l'assaut avait échoué, était de savoir comment dégager les hommes de leur position. Beaucoup se retirèrent en bas de la colline, courant le gant du feu de l'ennemi alors qu'ils émergeaient des rochers sur le terrain découvert, tandis que d'autres s'accrochaient à leurs positions, certains avec un espoir militaire que la victoire pourrait enfin s'incliner vers eux, d'autres parce qu'il était clairement plus sûr de s'allonger parmi les rochers que de traverser les espaces balayés par les balles au-delà. Les parties de la force qui se sont dégagées ne semblent pas avoir réalisé combien de leurs camarades étaient restés en arrière, et ainsi, au fur et à mesure que l'écart s'est accru entre les hommes qui étaient stationnaires et les hommes qui ont reculé, tout espoir de réunion des deux corps est devenu impossible. Toute l'infanterie qui restait à flanc de coteau fut capturée. Les autres se rallièrent à un point situé à quinze cents mètres du lieu de la surprise et commencèrent une retraite ordonnée vers Molteno. Pendant ce temps, trois puissants canons boers sur la crête avaient ouvert le feu avec une grande précision, mais heureusement avec des obus défectueux. Si les entrepreneurs ennemis avaient été aussi dignes de confiance que leurs artilleurs dans [171/172] cette campagne, nos pertes auraient été beaucoup plus lourdes, et il est possible que nous apercevions ici quelques conséquences de cette corruption qui était l'une des malédictions. du pays. Les canons ont été déplacés avec une grande intelligence le long de la crête et ont ouvert le feu encore et encore, mais jamais avec un grand résultat. Nos propres batteries, les 74e et 77e, avec notre poignée d'hommes à cheval, ont travaillé dur pour couvrir la retraite et retenir la poursuite de l'ennemi.

C'est un sujet triste à discuter, mais c'est le seul exemple d'une campagne contenant de nombreux revers qui équivaut à une démoralisation parmi les troupes engagées. Les gardes marchant avec la fermeté de Hyde Park hors du champ de Magersfontein, ou les hommes de Nicholson's Nek irrités parce qu'ils n'ont pas été menés dans une dernière charge désespérée, sont, même dans la défaite, des leçons d'objet de vertu militaire. Mais ici, la fatigue et l'insomnie avaient ôté tout feu et tout esprit aux hommes. Ils se sont endormis au bord de la route et ont dû être poussés par leurs officiers épuisés. Beaucoup ont été faits prisonniers dans leur sommeil par l'ennemi qui glanait derrière eux. Les unités se sont divisées en petits corps épars, et c'était une force désolée et débraillée qui, vers dix heures, est entrée en errant dans Molteno. La place d'honneur à l'arrière fut conservée par les Irish Rifles, qui conservèrent jusqu'au bout une certaine formation militaire.

Armstrong Gun capturé à Stormberg . Source : Les héros de la guerre des Boers de Rompel. Cet ouvrage, qui présente le côté boer du conflit, explique : « Se précipitant sur la batterie du général Gatacre, les Boers réussirent à repousser l'artillerie anglaise, incapable de résister à leurs fusils, tout en défendant leurs batteries avec le plus grand courage. . Trois pièces tombèrent entre les mains des héros de Stormberg (10 décembre 1899).

Nos pertes en tués et blessés n'étaient pas sévères — l'honneur militaire aurait été moins douloureux s'il l'avait été davantage. Vingt-six tués, soixante-huit blessés, voilà tout. Mais entre les hommes sur le flanc de la colline et les somnambules de la colonne, six cents, à peu près également répartis entre les Irish Rifles et les Northumberland Fusiliers, avaient été laissés comme prisonniers. Deux canons aussi avaient été perdus dans la retraite précipitée. [172/173] Il n'appartient pas à l'historien — surtout à un historien civil — de dire inutilement un mot pour aggraver la douleur de ce brave homme qui, ayant fait tout ce que pouvait faire de courage personnel, fut vu ensuite sangloter sur la table de la salle d'attente de Molteno, et pleurant ses « pauvres gens ». Mais la seule bonne chose d'un désastre est qu'en l'examinant, nous pouvons apprendre à faire mieux à l'avenir, et ce serait donc en effet une chose périlleuse si nous convenions que nos revers n'étaient pas un sujet propice à une discussion ouverte et franche.

Ce n'est pas au détriment d'une entreprise qu'elle doit être audacieuse et exiger un effort physique considérable de la part de ceux qui s'y livrent. Au contraire, la conception de tels plans est l'un des signes d'un grand esprit militaire. Mais dans l'arrangement des détails, le même esprit militaire doit s'occuper assidûment de prévoir et d'empêcher toute chose inutile qui peut rendre l'exécution d'un tel plan plus difficile. L'idée d'une attaque rapide et soudaine contre Stormberg était excellente – les détails de l'opération sont continuellement critiquables.

Commandant J. H. Olivier de Rompel's Heroes of the Boer War . « Commandant Olivier, le héros de Stormberg un grand tacticien. Lui et le commandant du Transvaal. Lemmer, a réussi, malgré l'occupation de Bloemfontein, à dégager toute la force boer dans le nord de la colonie du Cap (21 mars 1900), sans perdre un fusil, un chariot ou un cheval. Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

Passant sur le fait — la racine, probablement, de tous les ennuis — que le plan était connu dans le camp au moins deux jours avant son exécution, que dire des travaux auxquels les troupes ont été soumises avant de commencer leur expédition fatigante ? Quand la colonne eut parcouru une distance plus longue que celle entre Molteno et la place à attaquer, n'était-il pas temps de s'arrêter et de reconsidérer toute la position ? Quand le jour trouva la colonne errante dans le pays d'un ennemi, n'était-il pas conseillé d'avancer en ordre ouvert avec des éclaireurs de flanc ? L'attaque ne pourrait-elle pas être guidée dans une direction [173/174] qui n'était pas inaccessible ? Il y avait des troupes, les Royal Scots, à Molteno. N'auraient-ils pas pu être laissés sur la ligne de retraite pour former un point de ralliement en cas d'accident ? Telles sont quelques-unes des questions qui se posent à l'esprit du moins censeur des observateurs.

Dans quelle mesure les Boers ont souffert à Stormberg nous est inconnu, mais il ne semble dans ce cas aucune raison de douter de leur propre déclaration selon laquelle leurs pertes étaient très légères. A aucun moment aucun d'entre eux n'a été exposé à nos tirs, tandis que nous, comme d'habitude, combattions à découvert. Leur nombre était probablement moindre que le nôtre, et la qualité de leur tir et leur manque d'énergie à la poursuite rendent la défaite la plus acérée. En revanche, leurs canons étaient servis avec adresse et audace. Il s'agissait de commandos de Béthulie, de Rouxville et de Smithfield, sous les ordres d'Olivier, avec ces coloniaux qu'ils avaient séduits de leur allégeance.

Cette défaite du général Gatacre, survenue, comme elle l'a fait, dans un quartier désaffecté et d'une grande importance stratégique, aurait pu produire les pires conséquences. Heureusement aucun résultat très mauvais n'a suivi. Sans doute le recrutement des rebelles a-t-il été aidé, mais il n'y a eu aucun mouvement en avant et Molteno est resté entre nos mains. Pendant ce temps, les forces de Gatacre étaient renforcées par une nouvelle batterie, la 79e, et par un puissant régiment, les Derbyshires, de sorte qu'avec le 1er Royal Scots et l'aile des Berkshires, il était assez fort pour tenir bon jusqu'au moment d'un l'avance générale devrait venir. Ainsi dans le district de Stormberg, comme à la rivière Modder, la même position d'impasse humiliante et absurde s'est instaurée.


Bataille de Stormberg

Ce qui suit est un extrait de 'History of The Royal Irish Rifles', par le lieutenant-colonel George Brenton Laurie, et est un compte rendu du 2e Bataillon The Royal Irish Rifles à la bataille de Stormberg le 10 décembre 1899, au cours de ce qui a été décrit comme ' Black Week' dans les actions d'ouverture de la guerre des Boers.

Le bataillon avait fait partie de la 5e brigade, sous le commandement du major-général Fitzroy Hart, mais cette organisation était maintenant démantelée, et les Royal Irish Rifles restaient sous le commandement du major-général Gatacre, qui devait être en charge de la 3e division, à laquelle appartenait la 5e brigade.

Le général Gatacre était un soldat d'une énergie débordante et d'un grand courage personnel. Insensible à la fatigue lui-même, il calcula lui-même l'endurance de ses hommes.

Ses plans étaient les suivants : les Boers occupaient Stormberg Junction, et le général Gatacre décida de les surprendre depuis Putter's Kraal. Le nombre de Boers à ou près de Stormberg ne dépassait pas 2 300, mais le danger qui poussait le général Gatacre à l'attaque était que la rébellion se répandait dans la colonie du Cap, et il n'y avait pas de dire combien de rebelles pourraient ne pas rejoindre les forces boers à Stormberg.

La position occupée par l'ennemi était la suivante : Stormberg Junction se trouve au centre d'un bassin, entouré de collines. Le chemin de fer traverse ces collines, au nord-est vers Burghersdorp, à l'ouest vers Rosmead et au sud vers Molteno et Queenstown. Les laagers boers étaient dispersés dans le bassin. Les Béthulie Burghers, avec les rebelles, comptaient 800 hommes et se trouvaient à proximité de la gare.

Le laager Smithfield, fort d'environ 700 personnes, se trouvait sur le versant sud-ouest du Rooi Kop, une colline située au sud de la gare. Ce commando s'occupait du nek par lequel passait le chemin de fer de Molteno, et avait creusé des tranchées et posté deux canons ici juste à l'ouest du chemin de fer.

Les bourgeois de Rouxville étaient sur les hauteurs ouest, certains dans des schanses (enceintes en pierre, etc.). Ils comptaient 800 hommes et avaient un fusil avec eux. Le commandant E. R. Grobler était en charge.

Le général Gatacre décide d'emmener avec lui quelque 2 600 hommes, comprenant les Royal Irish Rifles, les Northumberland Fusiliers, trois compagnies d'infanterie à cheval, quelques Cape Police, deux batteries de Royal Field Artillery, une compagnie de Royal Engineers, un hôpital de campagne, etc. tandis que 400 autres hommes, avec quatre canons, devaient le rejoindre à Molteno, pour être envoyés opérer sur le flanc droit, sous le capitaine de Montmorency.

(Au-dessus de l'inauguration le 6 octobre 1905, à l'hôtel de ville, Belfast remarque les baïonnettes distinctives portées par les fusiliers le long de la hanche gauche.)

Les troupes devaient se rendre à Molteno avant le coucher du soleil, partir à 19 heures et arriver jusqu'à Goosen's Farm, à moins de deux milles du Nek, peu après minuit. Ici, ils devaient se reposer pendant deux ou trois heures avant de lancer l'attaque. Peu avant l'aube, les Royal Irish Rifles devaient se précipiter sur la crête à gauche du nek et capturer les canons, tandis que les Northumberland Fusiliers s'emparaient des éléments inférieurs du Rooi Kop, sur la droite. La force était dangereusement petite pour son travail.

Le parti qui devait se joindre à Molteno, sous le capitaine de Montmorency, était à Pen Hoek. Le 8 au 9 décembre à minuit, un message fut remis au commis du télégraphe de Putter's Kraal, sommant ce détachement de se joindre à nous. Le greffier a omis de l'envoyer. Aucune précaution aussi palpable n'a été prise comme obtenir un accusé de réception du télégramme du capitaine de Montmorency afin que son parti ne rejoigne pas la force, comme prévu.

Le 9 décembre à 4 heures du matin, l'infanterie a commencé à plier bagage. Les troupes construisaient des routes de 5h à 7h, le petit déjeuner était à 7h, les tentes étaient levées à 11h30 et le dîner était à 12h30. Peu après, le travail d'entraînement commença. Le travail du personnel semble avoir été mauvais, peut-être à cause de causes inévitables. Un train de mules a été autorisé à bloquer la ligne pendant des heures. Bien que les troupes aient commencé à s'entraîner à midi, le dernier train de troupes n'a atteint Molteno qu'à 20h30.

Cet après-midi-là, le général Gatacre arriva à Molteno et y tint une consultation avec l'inspecteur local de la police du Cap. Ici, il a reçu un rapport selon lequel les Boers avaient construit un enchevêtrement de fils dans le nek ou le col qu'il avait l'intention d'attaquer. Cela s'est avéré par la suite inexact, mais cela a modifié les plans. Le général décida de ne pas attaquer le front du bassin, comme il l'avait prévu, mais de frapper par un des flancs, et il choisit le
côté ouest pour son point, c'est-à-dire frapper sur la droite des Boers.

Le terrain était complexe, mais une fois là-bas et sur les hauteurs, il pouvait commander les canons et toute la vallée de Stormberg.

A 21h15 la colonne sortit de Molteno, les Royal Irish Rifles en tête. Juste avant de s'éloigner, le colonel Eager a déclaré : « Le bataillon représente l'Irlande du Nord, qui vous observe. Je sais que je n'ai pas à vous demander de faire votre devoir. Des rations de deux jours de conserves de viande et de biscuits ont été emportées. La distance à parcourir était de dix milles. Il y avait une lune brillante, qui se coucha vers minuit. La route était d'abord assez bonne, tout semblait prometteur, et les hommes étaient de bonne humeur. Le général Gatacre donna l'ordre de fixer les épées, et les hommes marchèrent en portant leurs armes dans cette position un peu contrainte. L'artillerie suivait l'infanterie, mais avec un long intervalle entre les deux, et les roues des canons, etc., étaient enveloppées de cuir brut, pour amortir le bruit. Derrière les canons venaient les troupes montées. Divers détails, y compris le détachement de canons Maxim des Royal Irish Rifles, commandés par le lieutenant Wright, n'avaient pas été informés du changement de plan de l'attaque frontale à l'attaque de flanc, et ils prirent la route directe vers le nek et se perdirent. Les guides, dans l'obscurité, ont raté le virage à droite, et la force s'est arrêtée à I am dans une ferme appartenant à un certain M. Roberts. Les guides informèrent le général Gatacre que la distance des hauteurs convoitées n'était plus que d'un mille et demi, en réalité elle était de trois milles. Les Boers avaient envoyé quelque 600 hommes cette nuit-là, probablement pour battre le flanc gauche de Gatacre. Cette force était sous Grobler, et se trouvait à trois milles plus loin sur la route de la colonne britannique, de sorte que Gatacre se trouvait en fait entre les deux corps de Boers, qui n'avaient pas la moindre idée que ses avant-postes étaient plus proches que Molteno. C'était bien là l'occasion, s'il l'avait su, d'achever les 600 guerriers de Béthulie à la baïonnette. Cependant, ne le sachant pas, à 2 heures du matin, la marche a repris. La piste, car on ne pouvait pas l'appeler une route, devint terriblement mauvaise. Le colonel Eager rapporta au général qu'il pensait que le guide s'était égaré. Le guide protesta aussi vigoureusement qu'il ne l'avait pas fait. A 3 h 45, le 10 décembre, la tête de colonne atteint le point visé par le général Gatacre. Il était au pied des hauteurs qui formaient la limite ouest du bassin de Stormberg, et il était du côté ouest de ces hauteurs, dans une petite vallée qui menait au bassin de Stormberg.

Tout était comme il pouvait le souhaiter. Malheureusement, dans l'obscurité, il ne savait pas qu'il était arrivé là-bas et ses guides ne comprenaient pas tout à fait ses plans, il y avait donc un malentendu. Les guides pensèrent qu'il voulait continuer par la route dans la vallée, et ne se rendirent pas compte que l'infanterie, face à l'est, aurait pu grimper tout droit sur la colline et dominer tous les camps boers de ces hauteurs avec leurs fusils, alors la colonne peinait le long de la route, passé les hauteurs à leur droite, jusqu'au grand jour, marchant toujours à quatre, les épées fixées.

Le colonel Eager comprit le danger et demanda au général la permission d'envoyer une demi-compagnie comme avant-garde. Le général Gatacre lui a ordonné de ne pas le faire. A quelques centaines de mètres à l'est de la force britannique se trouvait l'un des laagers boers, son avant-poste absolument inconscient de la présence de l'ennemi. Il y avait un piquet, avec une seule sentinelle boer sur la route qui traversait le nek, dont la force s'approchait maintenant en colonne de route. À sa grande horreur, la sentinelle vit ce long serpent d'hommes en marche s'approcher de lui. Il réveilla ses camarades — entre dix et vingt — et le feu fut ouvert. Les Hollandais sortirent de leur laager, où la plupart d'entre eux préparaient du café, et se précipitèrent vers les hauteurs. Le général Gatacre ordonna aux Royal Irish Rifles de se précipiter à travers le nek et de s'emparer d'une colline isolée juste à l'intérieur, mais il était alors trop tard pour donner des ordres. Tout le monde avait estimé qu'ils étaient appelés à agir rapidement pour eux-mêmes en cas d'urgence et, bien que trois compagnies ("F", "G" et "H") se soient précipitées à travers le col pour la colline au-delà, le reste de la Royal Les Irish Rifles se sont formés pour attaquer vers leur flanc droit et, avec les Northumberland Fusiliers prolongeant leur droite, se sont précipités vers le sommet, dirigés par la compagnie " C ", sous les ordres du capitaine Bell. L'avance était bien maintenue, et la moitié de la distance avait été franchie lorsque toute la force a été arrêtée par une ligne de précipices, qui s'élevait à pic sur une certaine distance, et n'était évolutive qu'ici et là.

Les hommes se couchèrent à couvert, tandis que le colonel Eager, le major Seton, le major Welman et le capitaine Bell se rassemblaient, étudiaient la formation du sol et organisaient le mouvement vers l'avant. Les trois compagnies qui avaient pris la colline au-delà du nek débordèrent la position des Boers, tandis que l'infanterie montée avait également poussé à l'intérieur de la vallée de Stormberg. Tout était en train de la capitale. Le général monta jusqu'aux trois compagnies sur la colline, tandis que le colonel Avide, sans ordre, mais comprenant sagement la situation, organisait la ruée pour dégager les hauteurs. Les deux batteries, la 74e et la 77e, ouvrirent le feu sur les hauteurs, mais, malheureusement, pensant que les Royal Irish Rifles étaient l'ennemi dans la lumière incertaine, commencèrent à les bombarder. Les résultats ont été instantanés. Le premier obus blessa mortellement le colonel Eager et blessa grièvement les majors Seton et Welman, le capitaine Bell et plusieurs fusiliers.Les suivantes furent également meurtrières, et en quelques secondes, à la surprise des Boers, dont certains avaient versé un feu inefficace, tandis que d'autres se précipitaient vers l'arrière, toute l'infanterie qui s'était couchée tout près les falaises, prêtes à les escalader, étaient poussées vers le bas de la pente, essayant vainement d'éviter les éclats mortels de leurs propres canons. L'officier commandant les Northumberland Fusiliers ordonna à son bataillon de se retirer pour le reformer, prêt à soutenir l'une ou l'autre attaque. Certains des Royal Irish Rifles, entendant l'ordre, se sont déplacés avec ce bataillon, supposant qu'il s'appliquait également à eux. Certains des Northumberland Fusiliers ne l'ont pas entendu et sont restés où ils étaient.

Les hommes qui se retirèrent se réfugièrent d'abord dans la donga au pied de la colline, mais celle-ci fut enfilée, aussi la retraite se poursuivit jusqu'aux petites collines de l'autre côté de la vallée. Le mouvement s'effectua en bon ordre, et chaque partie couvrit la retraite des autres. En arrivant sur ces petites collines, une compagnie reçut l'ordre de tenir les hauteurs, tandis que le reste se formait en quart de colonne à couvert. Le général Gatacre avait fait partie du groupe qui tenait la colline à l'intérieur du nek. De là, il avait eu l'intention de balayer la position de l'ennemi, en repoussant son attaque. Avec les collines abandonnées aux Boers, il a vu que cela ne pouvait pas être fait, alors il a donné l'ordre aux trois compagnies de se retirer, ce qu'elles ont fait, sous un feu nourri, en bon ordre, et l'infanterie à cheval de la force a galopé en arrière , et une nouvelle ligne a été formée sur une crête à travers la route vers laquelle la force avait marché. C'était environ une heure et quart après le premier coup de feu. Naturellement, le bruit avait attiré tous les partis de Boers, même le détachement de Grobler. Ce dernier commando a tiré sur les troupes de Gatacre par l'arrière, et la 77e batterie avait trois canons tirant vers l'avant et trois vers l'arrière.

Pendant ce temps, quelque 600 hommes des deux bataillons d'infanterie gisaient sur la colline sous les falaises, poursuivant le combat avec les Boers. Le général Gatacre a ordonné à la force avec laquelle il se trouvait maintenant sur la crête de se retirer. Le major Allen, des Royal Irish Rifles, a exhorté le général à lui permettre de prendre les compagnies restantes des Rifles pour transporter les hauteurs, mais le général Gatacre a refusé de le laisser faire. Les autres, plus proches de l'ennemi, furent abandonnés à leur sort. Par la suite, il s'est avéré que les officiers et les hommes ne savaient pas ce qui se passait et qu'ils tenaient fermement à leur terrain, s'attendant à ce que le reste de la force se déplace pour faire une attaque de flanc. Aucun ordre n'a été donné, et chaque partie a été maîtrisée en détail. La force en retraite, dirigée par le général Gatacre, n'était pas bien tenue en main et l'infanterie traînait beaucoup. Les canons et l'infanterie montée maintenaient l'ennemi à distance, et le lieutenant et l'adjudant Sitwell rassemblaient les hommes des Royal Irish Rifles les moins fatigués et formaient une arrière-garde efficace. Vers 11 heures Molteno a été atteint 634 prisonniers non blessés (officiers et hommes) ont été pris par les Boers. Les pertes totales de l'ensemble de la force étaient de 28 tués et 61 blessés du côté britannique, et 8 tués et 26 blessés du côté boer.

La perte des Royal Irish Rifles était la suivante : — Douze sous-officiers et hommes tués et quarante-six sous-officiers et hommes blessés ont également blessé les officiers suivants : Lieutenant-colonel Eager (mortellement blessé), Majors Seton et Welman, Capitaines Bell et Kelly, et le lieutenant Stevens. Les officiers suivants ont été capturés : le capitaine Weir, le lieutenant Christie et les sous-lieutenants Maynard et Rodney, ainsi que 216 sous-officiers et hommes non blessés. Le bataillon, commandé par le major Allen, a été entraîné cet après-midi-là, avec le reste de l'infanterie de la force du général Gatacre, et a été envoyé à Sterkstroom.

Le général Gatacre a eu, dans l'ensemble, de la malchance à Stormberg. L'idée était bonne mais ses arrangements n'étaient pas complètement supervisés. Il surprit son ennemi, mais, faute de précautions, ne put user de son avantage et paraît n'avoir envoyé aucun ordre à ses troupes. Qu'il aurait dû en laisser 600 pour être faits prisonniers était également un mauvais travail d'état-major tandis que la calamité suprême était le bombardement réussi par l'artillerie britannique de leur propre côté. Dans l'ensemble, la force a eu la chance d'avoir pu effectuer leur retraite. Un ennemi entreprenant l'aurait arrêté et capturé toute la force. Les prisonniers ont été envoyés à Pretoria.

Des choses dures ont été dites des officiers du régiment, par exemple qu'ils devaient savoir que leurs hommes étaient restés sur la colline. Les officiers le savaient parfaitement et le rapportaient, mais le général Gatacre refusa soit d'attendre les 600 hommes qui tenaient bon sur la colline, soit de laisser le moindre signal leur être fait.

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La statue se trouvait dans le coin nord-est du parc de l'hôtel de ville dans une zone faisant face au magasin M&S actuel, mais a été déplacée dans les années 1920 à son emplacement actuel lors des travaux de création du cénotaphe et de la colonnade du mémorial de guerre de Belfast.


Conséquences

Dispositions tactiques

Les Boers arrêtèrent l'avancée de Methuen pour soulager le siège de Kimberley, battirent sa force supérieure et infligeèrent de lourdes pertes, en particulier à la brigade Highland. Les Britanniques sont contraints de se retirer sur la rivière Modder pour se regrouper et attendre de nouveaux renforts. [ 50 ] Contrairement aux occasions précédentes, où les Boers se sont retirés après un engagement, cette fois Cronje a tenu la ligne de défense de Magersfontein, [ 3 ] [ 52 ] sachant que Methuen serait à nouveau contraint de poursuivre son avance le long de sa « bouée de sauvetage » ferroviaire logistique. [ 7 ]

Pertes

Les Britanniques ont perdu 22 officiers et 188 autres grades tués, 46 officiers et 629 autres grades blessés, et un officier et 62 autres grades portés disparus. [ 53 ] De cela, la brigade Highland a subi des pertes de 747 hommes tués, blessés et portés disparus. Parmi les bataillons, le Black Watch a le plus souffert, perdant 303 officiers et autres grades. [ 53 ] Le 12 décembre, lorsque les ambulances britanniques s'avancèrent à nouveau pour ramasser les morts et les blessés restants, elles trouvèrent le corps de Wauchope à moins de 200 yards (180 m) des tranchées de Cronjé. [ 3 ] Le camp britannique de Modder River, puis de Paardeberg, a créé des conditions idéales pour la propagation de la fièvre typhoïde. Au moment où les Britanniques ont atteint Bloemfontein, une épidémie a éclaté parmi les troupes, avec 10 000 personnes malades et 1 200 morts dans la ville. [ 54 ] La maladie a finalement pris plus de vies britanniques pendant la guerre qu'il n'en a été perdu par l'action ennemie. [ 55 ]

Conséquences stratégiques

La semaine du 10 au 17 décembre est rapidement connue des troupes sur le terrain et des hommes politiques britanniques sous le nom de « Black Week », au cours de laquelle les Britanniques subissent trois défaites : les batailles de Stormberg au Cap Midlands et de Colenso au Natal, ainsi que la bataille de Magersfontein. [ 59 ] La défaite de Magersfontein [ Note 7 ] a causé beaucoup de consternation en Grande-Bretagne, particulièrement en Écosse, où les pertes des régiments des Highlands ont été vivement ressenties. Wauchope était bien connu en Écosse, s'étant présenté comme candidat parlementaire pour Midlothian aux élections générales de 1892. [ 61 ]

Les répercussions des défaites de la Semaine noire ont conduit à l'approbation hâtive d'importants renforts envoyés en Afrique du Sud, à la fois de la Grande-Bretagne et des Dominions. Bien que Cronje ait temporairement vaincu les Britanniques et retardé leur avance, le général Lord Roberts a été nommé commandant en chef général en Afrique du Sud, il a pris le commandement personnel sur ce front, et à la tête d'une armée renforcée de 25 000 hommes, il a relevé Kimberley le 15 Février 1900. L'armée en retraite de Cronje est encerclée et forcée de se rendre à la bataille de Paardeberg le 27 février 1900. [ 62 ]

Methuen a plus tard sauvé sa réputation et sa carrière grâce aux succès qu'il a remportés contre George Villebois-Mareuil à la bataille de Boschoff. [ 63 ] Cependant, il était le seul général capturé par les Boers pendant la guerre. [ 64 ]


Bataille de Stormberg, 10 décembre 1899 - Histoire

LAISSANT Lord Methuen campé sur le terrain durement gagné de Modder River, nous devons porter notre attention un instant sur les événements dans la partie nord-est de la colonie du Cap. L'avance des Boers et les mouvements consécutifs des troupes britanniques dans cette région ont déjà été décrits dans un chapitre précédent. Il suffira de rappeler au lecteur que Stormberg Junction, évacuée par les Britanniques avec une précipitation quelque peu inutile au début de novembre, n'a été occupée par les Boers que le 26 de ce mois, et que le 27 Sir W. Gatacre a déménagé son quartier général de Queenstown à Putter's Kraal, à trente milles au sud de Stormberg Junction, renforçant en même temps ses postes avancés à Bushman's Hoek et Pen Hoek sur la chaîne Stormberg. La position du général Gatacre était très difficile. Aucun des généraux de division n'avait eu affaire plus durement au démantèlement du corps d'armée qu'au commandant de la troisième division. De sa propre division, il n'avait qu'un bataillon, le 2e Royal Irish Rifles, et sa force totale au début de décembre ne s'élevait qu'à deux bataillons d'infanterie et environ 300 fantassins à cheval réguliers, en plus d'environ 1000 hommes appartenant au corps local, Kaffrarian Rifles, Cape Mounted Rifles, Frontier Mounted Rifles, Cape Police et Brabant's Horse, à peine 3000 hommes en alt avec quelques canons de 7 livres. Ce n'est que le 5 décembre qu'il est renforcé par l'arrivée des 74th et 77th Batteries, sous les ordres du colonel H. B. Jeffreys, et par le 1st Royal Scots. Queenstown sur ses arrières était tenu par le demi-bataillon des Berkshires et quelque 300 des Queens-town Rifle Volunteers. Sa droite était dans une certaine mesure - plus qu'on ne le pensait à l'époque - couverte par les districts indigènes, mais sur sa gauche il n'y avait pas de troupes plus près que quelque 900 volontaires de Port Elizabeth et de Grahamstown à Cradock, à 60 milles au sud-ouest, et General French, à 120 milles au nord-ouest de Putter's Kraal. L'occupation boer de Stormberg Junction et de Steynsburg a non seulement coupé efficacement sa communication ferroviaire latérale avec les Français, mais a clairement préfiguré une nouvelle avancée dans cette grande brèche dans les défenses britanniques, tandis que l'occupation de Dordrecht le 2 décembre a menacé son flanc droit et a indiqué la possibilité d'un raid sur Queenstown. Les Boers et les rebelles étaient manifestement enclins à l'agressivité, et des rumeurs circulaient selon lesquelles une attaque contre l'avant-poste de Bushman's Hoek était envisagée. Le 27 novembre, certains d'entre eux étaient déjà arrivés à Molteno, dont le village Gatacre a pris la précaution d'évacuer une centaine de camions de farine le 29. Le 7 décembre, ils ont engagé la police du Cap dans une escarmouche à Halseton, à 17 miles à l'est de Sterkstroom sur le chemin de fer Indwe. Le jour suivant, le général rapporta officiellement les dispositions suivantes des Boers : à Dordrecht 800 hommes en marche de Jamestown à Dordrecht 700 avec six canons à Molteno 400, et à Stormberg vers 1500. Ce n'était pas tant le nombre réel des Boers que la perspective de leur augmentation indéfinie par la propagation de la rébellion qui constituait le véritable danger. Toute la vaste région à l'ouest et au sud-ouest bouillonnait de déloyauté. Agir sur la défensive sur un front aussi large était presque impossible, et avoir obéi à toutes les demandes de protection envoyées par les loyalistes hollandais et anglais à cinquante milles à la ronde n'aurait eu pour résultat que la dispersion et l'impuissance.

La situation n'était pas celle où un général pouvait se permettre de jouer avec le temps. Il faudrait porter un contre-coup, frapper rapidement et durement, pour endiguer la vague d'invasion et de rébellion. Le général Gatacre n'était pas non plus homme à s'asseoir et à se tordre les mains face à une situation pleine de difficultés. Homme d'une énergie débordante et d'un grand courage personnel, il s'était frayé un chemin dans le Service par de pures qualités de soldat, passant de l'obscurité du devoir régimentaire à des commandements importants sur le terrain. De carrure maigre et maigre, son système était imperméable à la fatigue, et le principal défaut que ses subordonnés lui avaient trouvé dans le passé était qu'il ne pouvait apprécier chez les autres l'existence de faiblesses physiques qui lui étaient étrangères. L'objet que Gatacre s'était fixé dès le début était la réoccupation de Stormberg Junction. Non seulement la Jonction avait une importance stratégique, mais la dispersion de l'ennemi sur un certain nombre de points différents pouvait lui donner l'occasion de frapper lourdement et de manière inattendue la force maintenant déployée dans la vallée de Stormberg. Dès que ses chevaux d'artillerie furent suffisamment remis du voyage pour être en état de travailler, il décida de faire son printemps.

Stormberg Junction occupe le centre d'un bassin sud-africain typique entouré de collines à travers lesquelles le chemin de fer se dirige vers Steynsburg et Rosmead à l'ouest, vers Burghersdorp au nord-est et vers Molteno et Queenstown au sud. Au nord, les collines sont plus basses, mais le reste du "vlei" est clôturé par des hauteurs formidables. La masse étalée du Rooi Kop couvre toute la face sud-est, le Kissieberg, crête beaucoup plus basse, forme les faces sud et sud-ouest, tandis que l'ouest du bassin est délimité par une chaîne ou « triplet » formé de trois des pics aux formes audacieuses s'élevant au-dessus d'une crête continue s'étendant vers le nord depuis le Kissieberg, et par une colline isolée, au nord-ouest du dernier et du plus bas des trois pics. La courbe de ces collines peut être comparée de manière quelque peu fantaisiste à celle d'un scorpion avec sa queue enroulée avec colère pour piquer. Rooi Kop représenterait alors le corps, le Kissieberg, le triplet et le kopje isolé formeraient les segments supérieur et inférieur de la queue et l'aiguillon retourné, tandis que le nek sur lequel passe le chemin de fer jusqu'à Molteno serait la jonction entre le corps et queue. Les laagers boers étaient dispersés dans le bassin. Les bourgeois de Béthulie sous Du Plooy, avec les rebelles Albert et Burghersdorp sous Piet Steenkamp, ​​ensemble environ 800 hommes, se trouvaient près de la gare au pied de l'envers nord du Rooi Kop. Le laager Smithfield, sous Swanepoel, fort de près de 700 hommes, se trouvait sur le versant sud-ouest du Rooi Kop. A Swanepoel fut confiée la défense du nek, où des tranchées furent creusées et deux canons postés à l'ouest de la voie ferrée. Olivier, avec 800 du commando de Rouxville et un canon, gisait à l'ouest près de la crête ouest. Si c'est surtout au nek vers Molteno qu'on craignait un virement de bord, les hommes de Rouxville firent quelques schanses le long des hauteurs ouest et tinrent un brandwacht ou piquet sur le nek entre le triplet et le kopje isolé au nord. Toute la force était sous le commandement du commandant E. R. Grobler.

L'intention de Gatacre était de surprendre Stormberg en lui bondissant soudainement depuis le Putter's Kraal sans faire aucune avance préalable qui pourrait avertir les Boers et leur permettre de se concentrer pour s'opposer à lui. Il proposa d'y parvenir en emmenant son infanterie et ses canons en train jusqu'à Molteno dans l'après-midi, en parcourant les huit milles restants jusqu'aux positions des Boers par une marche de nuit et en se précipitant sur la position à l'aube. C'était un plan audacieux, mais parfaitement réalisable. Seulement il fallait le plus grand soin pour s'assurer que toutes les dispositions soient parfaitement exécutées, que le mouvement en train soit chronométré avec précision, et que, surtout, il n'y ait aucune possibilité de confusion ou de perte de direction pendant la marche de nuit. . Il fallait non seulement que les troupes arrivent au bon endroit au point du jour, mais qu'elles arrivent aussi fraîches que possible, car le plan en était un qui leur demandait beaucoup. Heureusement, il y aurait une bonne lune pour les premières heures de la nuit au cours des prochains jours. Et comme l'intention du général était de marcher droit sur la route qui longeait la voie ferrée jusqu'au nek tenu par les Boers, les chances d'erreur étaient très faibles.

Le déménagement, initialement prévu pour le 8 décembre, a été reporté d'une journée en raison de la difficulté de rassembler suffisamment de camions. La force avec laquelle Gatacre avait l'intention de frapper se composait des Northumberland Fusiliers et des Irish Rifles, de la compagnie d'infanterie à cheval Berkshire de Bushman's Hoek, des compagnies d'infanterie Southern et Rifle Mounted, et d'un détachement de Cape Police de Putter's Kraal et Molteno, les deux batteries , la 12e Compagnie, RE, hôpital de campagne, &c., quelque 2600 hommes en tout. En plus de ceux-ci, deux compagnies des Royal Scots devaient être prises pour tenir Molteno, tandis que 160 du Brabant's Horse et 235 Cape Mounted Rifles avec quatre 7 livres et un Maxim, sous le capitaine de Montmorency et le major Springer, de Pen Hoek, étaient rejoindre à Molteno. Ce dernier détachement était destiné à agir indépendamment sur le flanc droit, et, si l'occasion se présentait, à contourner par le nek au nord du Rooi Kop et à intercepter la retraite boer sur Burghersdorp. Le plan détaillé de l'attaque principale était le suivant : les troupes devaient se rendre à Molteno avant le coucher du soleil, partir à 19 heures, et arriver jusqu'à Goosen's Farm, à moins de deux milles du nek, peu après minuit, afin d'être capable de se reposer pendant deux ou trois heures avant de faire l'attaque. Peu avant l'aube, les Irish Rifles devaient se précipiter sur la crête à gauche du nek et capturer les canons, tandis que les Northumberland Fusiliers s'emparaient des sous-marins du Rooi Kop sur la droite. Il n'y avait qu'un défaut évident dans le schéma, et celui-là était grave. La force était dangereusement faible pour son objectif : elle ne laissait aucune marge pour le chapitre des accidents. Il n'y a aucune raison pour que l'ensemble des Royal Scots, et peut-être même les Kaffrarian Rifles de Bushman's Hoek, n'aient pas été pris. Encore mieux aurait-il été si le demi-bataillon des Berkshires, qui était depuis des semaines à Stormberg et connaissait parfaitement le terrain, avait pu être temporairement emprunté à la garnison de Queenstown. On peut dire que les Boers de Dordrecht menaçaient Queenstown et la ligne de communication. Mais il ne peut y avoir de pire erreur de stratégie que la division des forces pour protéger un certain nombre de points qui peuvent éventuellement être menacés. Une armée est mieux utilisée comme épée que comme bouclier, et les risques d'une telle entreprise sont toujours plus grands, et devraient être moins légèrement encourus, que les chances qu'un point faible particulier soit découvert par l'ennemi. Une fois Stormberg saisi en toute sécurité, des détachements auraient pu, si nécessaire, être renvoyés pour sécuriser Molteno et d'autres endroits, mais pour le moment, la possibilité d'échouer dans sa tentative était le plus grand danger que Gatacre devait considérer.

Le 8 à minuit, le message convoquant le détachement de Pen Hoek fut remis au commis du télégraphe de Putter's Kraal. Le greffier oublia de le transmettre, et comme la précaution de demander l'accusé de réception de l'ordre n'était pas prise, l'omission ne fut découverte que lorsqu'il fut trop tard pour y remédier. À 4 heures du matin le 9, l'infanterie commença à remballer et à nettoyer le camp, et à midi le travail d'entraînement commença. Les dispositions n'étaient pas bien prises, un train de mulets a été autorisé à bloquer la ligne pendant des heures, et l'entraînement de la force relativement petite a pris toute la journée. Le dernier train n'atteignit Molteno qu'à 20h30.Rien ne peut être plus harassant pour les troupes que d'attendre dans des camions et sur des quais de chemin de fer, surtout sous un soleil africain, et la majorité des hommes ont commencé la marche de nuit somnolents et fatigués.

Gatacre était arrivé à Molteno plus tôt dans l'après-midi et avait tenu une consultation avec son personnel ainsi qu'avec l'inspecteur Neyland et le sergent Morgan du détachement local de la police du Cap. Un rapport avait été rapporté que les Boers avaient non seulement retranché la face sud du Kissieberg et du nek, mais avaient construit un enchevêtrement de fils devant leurs tranchées. Le rapport était inexact, mais il alarma le général, et il décida maintenant d'abandonner la marche directe vers le nek et d'essayer de surprendre la position d'un de ses flancs non défendus. D'une manière générale, il y avait beaucoup à dire en faveur de cette décision. Mais elle ajoutait toute une série de difficultés à une opération déjà difficile. Il s'agissait d'une marche nocturne à travers un terrain non reconnu et très insuffisamment cartographié, et laissait le général entièrement à la merci de guides qui pouvaient bien connaître le terrain mais qui pouvaient complètement ne pas comprendre ses idées ou les limites de ses hommes. Cela a inévitablement allongé la marche nocturne de plusieurs milles, peu importe la lumière, car la force était susceptible d'être à la fois en retard et fatiguée avant de pouvoir commencer. Il aurait mieux valu que Gatacre attende un autre jour à Molteno et laisse les Boers renforcer leur front pendant qu'il perfectionne ses préparatifs pour une marche nocturne sur leur flanc. S'il l'avait fait et avait personnellement reconnu la position dans l'intervalle, il ne fait guère de doute sur le flanc qu'il aurait choisi d'attaquer. Le nek au nord-est du Rooi Kop, juste au-dessus du laager de Béthulie, offrait à la fois l'entrée la plus facile dans la vallée et le meilleur point d'où s'emparer du Rooi Kop lui-même, clé de la position. Mais Gatacre était déterminé à y aller cette nuit-là, et le point qu'il choisit pour son attaque était la face ouest du Kissieberg, c'est-à-dire la droite des Boers. On lui a dit qu'il pouvait l'atteindre en marchant vers le nord-ouest sur la route de Steynsburg sur sept milles, puis en prenant un chemin à droite qui l'a amené presque au point d'attaque, toute la marche étant à peine plus de deux milles de plus que la ligne directe. route vers le nek. Une fois sur les hauteurs, il commanderait les canons sur le nek et toute la vallée de Stormberg. De la nature brisée et enchevêtrée du sol de ce côté, il n'en avait aucune idée. Tout ce qu'il savait, c'est que les policiers du Cap choisis comme guides prétendaient connaître chaque centimètre de la route et déclaraient qu'elle était tout à fait adaptée à la circulation sur roues. Le capitaine Tennant de l'escalier du renseignement, le seul officier qui connaissait intimement le terrain et aurait pu informer le général, avait été laissé au Putter's Kraal.

À 21 h 15, plus de deux heures plus tard que prévu, l'infanterie a quitté Molteno, les Irish Rifles en tête. «Il n'y avait aucun signe du détachement de Pen Hoek, mais le général a décidé de continuer sans lui. Des rations de trois jours ont été prises avec la force. La colonne avait moins de dix milles à parcourir, ce qui, sur une bonne route, avec une lune brillante jusqu'à près de minuit, aurait dû laisser une marge suffisante pour se reposer avant l'aube. Les Irish Rifles reçurent l'ordre de marcher avec les baïonnettes fixées, ordre absurde par précaution et des plus pernicieux dans ses effets sur les hommes, puisque la fixation de la baïonnette implique de porter le fusil sous un certain angle et interdit tout relâchement de la tension par des changements dans sa position. L'artillerie suivait, après un intervalle considérable, les roues des canons et des chariots enveloppés de cuir brut pour amortir le bruit. Puis vinrent les troupes montées. Le changement opéré au dernier moment dans les dispositions n'avait jamais été clairement expliqué aux troupes, et la plupart d'entre elles descendirent la route de Steynsburg, croyant aller droit à Stormberg. L'un des résultats de cette négligence était que la queue de la colonne, l'hôpital de campagne et la compagnie de transport, le Maxim of the Irish Rifles, et divers wagons de munitions, passèrent en fait par la route Stormberg et perdirent complètement le contact avec la colonne. Sans l'intervention d'un petit groupe de correspondants de guerre, ces détails seraient entrés directement dans la position boer au nek. Plus étonnant encore, le colonel Waters, l'officier du renseignement divisionnaire, qui avait été laissé aux commandes à Molteno, et qui avait assisté à la consultation de l'après-midi, n'avait apparemment pas réalisé qu'un changement dans le plan avait effectivement été décidé, et lorsque le colonel Edge, RAMC, renvoya à Molteno pour lui demander ce qu'il devait faire, on dit à son messager que le détachement était sur la bonne route et qu'il devait procéder - un ordre qui, heureusement, n'arriva pas à temps pour causer du tort.

Avec le corps principal, tout semblait aller bien au début et les hommes sont sortis courageusement. Mais les sept milles semblaient étrangement longs. Il était déjà minuit passé et la lune s'était couchée, lorsque la tête de la colonne heurta une voie ferrée traversant directement la route. C'était la ligne de charbonnage qui part de la ligne principale Stormberg-Rosmead à l'ouest de Stormbeig et traverse la route Steynsburg à neuf milles de Molteno. Il était évident que les guides avaient raté le virage, et en arrivant peu avant 1 heure du matin. dans une ferme, qui s'avéra être celle d'un fermier nommé Roberts, Gatacre fit une halte et exprima son inquiétude quant à sa position. Mais ne voulant pas admettre leur erreur, les guides ont maintenant déclaré qu'ils avaient pris une route légèrement plus longue pour éviter les fils et un mauvais morceau de piste que les canons auraient eu du mal à franchir la nuit, mais que la colonne n'était plus qu'une seule et à un demi-mille de la position ennemie. La déclaration des guides a été confirmée par le sergent Morgan, et Gatacre, complètement à la merci de ces hommes, ne pouvait que les croire, et a ordonné à la force de se reposer pendant l'heure suivante. Que ce soit intentionnellement ou non, les guides avaient sérieusement sous-estimé la distance. En fait, c'était près de trois milles, peu de chose peut-être aux yeux des cavaliers, mais très grave lorsqu'il s'agissait de la marche lente et lasse des fantassins de nuit.

Les Boers, cette nuit-là, faisaient aussi une expédition. Peut-être s'étaient-ils rendu compte dans l'après-midi qu'un mouvement était à pied et avaient conclu que Gatacre avait l'intention de lancer un raid sur Steynsburg. Peut-être, par une simple coïncidence, ils avaient choisi ce même jour pour commencer une expédition pour menacer le flanc gauche de Gatacre et tabasser les recrues. Quelle qu'en soit la raison, quelques heures avant le début de Gatacre, Grobler et Steenkamp avaient quitté Stormberg avec 500 à 600 bourgeois de Béthulie et rebelles coloniaux, et avaient dormi pour la nuit près de la route Molteno-Steynsburg. Si, au lieu de s'arrêter à la ferme de Roberts, la colonne avait continué le long de la route de Steynsburg, deux ou trois milles supplémentaires l'auraient probablement amenée droit sur le laager de Grobler. En l'état, la colonne se trouvait à mi-chemin entre les deux forces boers, sans méfiance et sans méfiance.

Vers 2 heures du matin la marche reprit. Un peu plus tard, la colonne retraversa la ligne houillère le long d'une piste exécrable serpentant vers l'est dans une masse sombre de crêtes basses. Le colonel Eager des Irish Rifles rapporta au général qu'il pensait que le guide s'était égaré. Mais les guides ont de nouveau protesté qu'ils savaient exactement où ils se trouvaient, et en réponse aux questions constantes de Gatacre au cours de l'heure suivante, ils ont seulement répondu que la distance était un peu plus grande que ce qu'ils avaient estimé. Mais si les guides savaient où ils se trouvaient, ce qui est assez probable, ils n'avaient certainement ni compris clairement ce que Gatacre avait l'intention de faire, ni réussi à faire comprendre à Gatacre où ils le menaient. Il faut ici revenir un peu en arrière et expliquer la cause d'un malentendu très curieux mais pas contre nature qui semble être entré dans l'esprit de Gatacre au moment où la force a repassé la ligne de charbonnage. Ignorant le fait que cette ligne fait une courbe considérable autour de Roberts's Farm, et observant que la deuxième section de chemin de fer qu'il a traversé a couru dans une direction entièrement différente de la première, Gatacre a supposé qu'à cette deuxième occasion il traversait, pas la ligne de charbonnage , mais la ligne principale vers Rosmead. En d'autres termes, il croyait que les guides l'avaient emmené beaucoup plus loin qu'en réalité, et qu'il se trouvait maintenant quelque part au nord-ouest de Stormberg Junction, passant à l'arrière de la position des Boers. Ce n'est que des mois après la bataille que cette idée fausse a été corrigée. C'est seulement typique de la confusion de cette marche de nuit que tandis que Gatacre pensait qu'il s'approchait de Stormberg par le nord-ouest, de nombreux officiers du régiment, ignorant le changement du plan original, et sachant que la route droite de Molteno à Storm -berg a traversé et retraversé la voie ferrée en plusieurs points, n'ont été confirmés qu'en franchissant la ligne de charbonnage avec l'impression qu'ils marchaient sur Stormberg depuis le sud-est.

Cependant les heures de la nuit s'éternisaient sur les hommes, à l'étroit par de longues marches à la baïonnette fixe, las de trébucher sur les sentiers accidentés, et vaguement conscient que la colonne s'était égarée, se fatiguait et s'agitait. Vers 3 heures du matin les guides les avaient conduits à travers un col jusqu'à une vallée sombre et menaçante, le long de la lisière sud de laquelle ils marchaient maintenant péniblement. Cette vallée, l'une des nombreuses petites cloisons dans lesquelles se divise le veld sud-africain, formait un losange grossier d'un peu plus d'un mille de largeur d'est en ouest. Au nord, il était ouvert, à l'exception d'un kopje isolé près de son coin nord-est. A l'ouest et au sud, il était entouré de crêtes basses. Mais à l'est, il était limité par une chaîne continue de hauts kopjes, semblant une véritable chaîne de montagnes dans l'obscurité. Il était environ 3 h 45 lorsque la tête de la colonne atteignit l'angle sud-est de la vallée, où un autre sentier entrait dans la vallée par le sud. Gatacre était maintenant, s'il l'avait su, à l'endroit même où il avait voulu arriver. Ce chemin du sud était celui que ses guides auraient dû emprunter auparavant, ces hauteurs qui formaient la limite orientale de la vallée formaient également la limite ouest des bassins de Stormberg qu'il était en fait au pied ouest du Kissieberg. Même si les hommes étaient fatigués et que l'aube approchait à grands pas, il était encore temps de s'emparer des hauteurs comme il l'avait prévu. Mais Gatacre croyait qu'il était à des kilomètres au nord. Les guides savaient mieux mais ils ont apparemment mal compris son plan et ont pensé que tout ce qu'il voulait faire était d'entrer dans la vallée de Stormberg par la route. Pour ce faire, il fallait marcher un autre mille ou plus le long du pied des hauteurs jusqu'au nek entre la fin du triplet de kopjes et la colline isolée au-delà, et pour ce point la colonne marchait maintenant, passant une ferme à droite et traversant le les branches supérieures d'un donga qui couraient en diagonale du sud au nord à travers la vallée. Le jour s'était levé, baignant les sommets des collines d'une lumière trompeuse et brumeuse, et laissant leurs pentes inférieures enveloppées d'une ombre collante. Mais même cette ombre cédait rapidement la place au grand jour à mesure que la tête de la colonne approchait du nek. Pourtant, malgré cela, pas un seul éclaireur n'a été envoyé en avant. L'infanterie, en colonne de quatre, la baïonnette au poing, marchait toujours en avant, l'artillerie et les troupes montées suivaient en arrière. Le général semblait chercher délibérément une surprise.

A quelques centaines de mètres seulement, l'épaisseur de la crête à trois sommets séparait maintenant la colonne britannique du laager d'Olivier. Mais les Boers étaient aussi inconscients de la proximité du danger que les Britanniques eux-mêmes. À l'exception d'une sentinelle solitaire avec le petit brandwacht sur le cou dont s'approchait maintenant la tête de la colonne, tout le laager s'était immobilisé dans un sommeil paisible. Mais maintenant, à l'aube, certains Boers se seraient déjà réveillés et, serrant plus étroitement leurs couvertures aux couleurs vives autour de leurs épaules, se seraient rassemblés autour des feux de camp, où les Cafres s'efforçaient de produire les premières tasses de café. La sentinelle frissonnante, regardant la vallée à ses pieds, vit un mouvement dans l'ombre grise de la colline. Peut-être aussi son oreille a-t-elle perçu le grondement d'un chariot, ou le coup métallique d'un sabot contre une pierre. Le mouvement, indistinct au début, s'éclaircissait à mesure qu'il le regardait. Une grande colonne d'hommes marchait sur le sentier au pied des collines, droit pour le nek même qu'il gardait - était presque dessus. Il a réveillé ses camarades. En un instant, les dix ou quinze canons de fusil du brandwacht s'inclinèrent le long des rochers au bord du chemin. Puis un coup de feu retentit, suivi d'un autre, puis d'un autre. Le laager était alarmé. Mais bien que surpris, les Boers avaient tout l'avantage de savoir où ils étaient et quoi faire. Il n'a fallu aucun appel du rôle, aucune chute ou mot de commandement pour éviter une panique. Au premier coup, les dormeurs et les buveurs de café saisirent leurs fusils et se hâtèrent, les uns vers leurs chevaux, les autres vers les positions sur la crête immédiatement au-dessus d'eux, et avant que les Britanniques ne se remettent du premier choc de surprise, les hommes d'Olivier se répandaient partout le long de la hauteurs et tirer sauvagement dans la vallée.

Si les Britanniques avaient su à quel point ils étaient proches de leur but et combien peu d'hommes s'opposaient à eux à ce moment-là, les principales compagnies auraient pu, même maintenant, franchir le col et être presque dans le laager. Mais ils étaient complètement désorientés et ignoraient tout, sauf sur quoi on leur tirait dessus, et la colonne recula confusément et s'immobilisa. Gatacre, avec une décision rapide, a ordonné au bataillon de tête de se déployer et de s'emparer de la colline détachée au-delà du nek, mais seules trois compagnies ont exécuté l'ordre. Les autres, ainsi que les Northumberland Fusiliers, s'étaient déjà déployés pour l'attaque et, sans attendre d'ordres, avaient commencé à gravir les pentes rocheuses recouvertes de buissons sur leur droite. Le premier élan de la charge emporta les hommes bien en haut de la pente initiale. Mais la crête était d'une formation particulière et commune à l'Afrique du Sud. À peu près à mi-hauteur et presque continu sur toute sa longueur, courait un krantz ou un mur d'affleurement de rochers escarpés, que l'on ne pouvait escalader que par des lacunes ici et là. Contre ce rideau de falaise abrupte, l'attaque s'arrêta. Les tempêteurs étaient comme des hommes pris dans une impasse, le cœur sorti de leur brève poussée, et la lassitude et l'épuisement de la longue nuit se sont réaffirmés. Contrôlés par les rochers, émoussés par vingt-quatre heures de labeur sous les armes, non soutenus par un feu de couverture, ils se sont simplement couchés sous le couvert de la falaise et ont abandonné toute idée de chercher un moyen de monter, ou bien ont fait demi-tour et ont couru vers le bas. de nouveau dans la plaine poursuivie par un feu brûlant mais sauvagement dirigé et inoffensif. Quelques-uns ont en effet trouvé leur chemin aux brèches de la falaise et ont travaillé à l'abri des pierres et des buissons sur la pente supérieure. Parmi ceux-ci, le colonel Eager, qui, avec une poignée d'hommes, se battait vaillamment pour cet achat sur la crête qui aurait commandé le laager et peut-être gagné la journée. Mais il n'y avait personne pour les soutenir, aucun corps formé en réserve qui aurait pu être envoyé en haut, le général était parti à gauche, et il n'y avait personne pour diriger les hommes inutilement accroupis sous le krantz pour se diriger vers les brèches. . En quelques minutes, presque toute l'infanterie de Gatacre s'était énervée dans une attaque sans objet sur la partie la plus escarpée et la plus difficile de la position des Boers, et le général s'était retrouvé sans rien en main. C'était maintenant qu'il aurait pu trouver un bon usage pour le bataillon qui gardait Molteno et Putter's Kraal.

A gauche, les choses allaient plutôt mieux. Les trois compagnies de l'Irish Rifles avaient repris possession du kopje détaché et n'avaient besoin que d'un appui leur permettant de franchir le col et de tourner la position que le reste de l'infanterie attaquait. Les fantassins à cheval étaient arrivés derrière eux bien sur leur gauche et se trouvaient donc pratiquement dans la vallée de Stormberg. Une course audacieuse immédiate dans la vallée aurait peut-être réussi. Mais le général voulait que des hommes l'aident à tenir la gauche du kopje détaché, et des groupes de Boers arrivèrent rapidement et tinrent les bas replis de terre qui traversaient la vallée et arrêtèrent une nouvelle avancée, même si d'autres événements ne l'avaient pas empêché. de la question. Pendant ce temps, à la première rafale de feu, le colonel Jeffreys avait aligné ses canons vers la gauche et les avait fait traverser la vallée au trot. Pour éviter le feu nourri des tirailleurs boers, les batteries s'éloignèrent des hauteurs aussi loin que le permettait la donga, qui traversait la plaine. Un canon de la 74e Batterie passa trop près de la donga et s'enfonça dans le sol meuble à son bord. Les efforts des artilleurs pour le dégager immédiatement ont attiré un feu meurtrier des Boers à environ 800 mètres de distance, et comme les chevaux et les artilleurs tombaient rapidement, il a été préférable de le quitter pour le moment et de le sauver plus tard. Les autres se rendirent au pied de la colline détachée, où Gatacre leur ordonna aussitôt d'entrer en action pour aider l'infanterie, le 74e un peu en amont de la pente et le 77e au sommet de la colline. Conduisant aussi loin que les chevaux pouvaient gravir la pente accidentée, les hommes ont rapidement dételé et manié les armes à feu jusqu'au sommet. Ici, les canons gauches du 77e ont subi un tir intense à courte portée des Boers, qui s'accrochaient toujours aux sous-faces orientales de la colline. Le major Perceval a été grièvement blessé, mais a continué à commander sa batterie. Les deux batteries bombardaient maintenant la crête. La lumière était dans leurs visages et tout le flanc de la montagne était dans l'ombre noire. Ne connaissant rien du colonel Eager et de sa poignée de piliers luttant vers la crête, les artilleurs de la 74e batterie ont envoyé plusieurs tirs bas éclatant juste au-dessus d'eux, blessant le colonel Eager, le major Seton et plusieurs autres, et entraînant efficacement le reste de la colline. côté.

Ce malheureux incident n'eût pu avoir aucun effet sur la fortune du jour. Avant cela, l'attaque principale non dirigée avait complètement échoué. Les hommes ruisselaient partout jusqu'au pied de la colline, et à peine une demi-heure après le premier coup de feu, l'officier commandant les Northumberland Fusiliers leur ordonna de se replier sur la donga. Mais la donga offrait peu d'abri, étant enfilée depuis les pentes du Kissieberg, et la retraite s'est poursuivie à travers la vallée jusqu'aux bas kopjes de l'autre côté. Le feu, bien que fort, était à trop longue portée pour faire beaucoup de dégâts, et les hommes se retirèrent en assez bon ordre, s'arrêtant à intervalles pour couvrir la retraite de l'autre. Mais ils étaient complètement épuisés et inaptes à tout autre combat actif. Laissant une compagnie des Northumberland Fusiliers pour tenir la crête, le reste se reforma en quart de colonne à couvert.

Gatacre n'en croyait pas ses yeux lorsqu'il vit son infanterie ruisseler dans la plaine, au milieu des centaines de petites bouffées de poussière battues par le feu nourri des hauteurs.Par ses efforts presque héroïques, il avait beaucoup fait pour récupérer les effets de la surprise sur la gauche, du côté où il espérait encore enfoncer son attaque, une fois que les tirs d'artillerie et l'avancée du gros des fantassins avaient affaibli la cale boer. sur la crête. La retraite de l'infanterie a mis tout cela hors de question. Il était évident que les hommes n'étaient pas dans un état où ils pouvaient être repris pour renforcer la gauche, qui tenait bon sans peine, mais était trop faible pour prendre l'offensive. Il n'y en avait pas de réserves. La seule chose à faire était de rassembler et de reformer toute la force de l'autre côté de la vallée et de battre en retraite vers Molteno. La gauche reçut alors l'ordre de se retirer. L'artillerie se replia par batteries alternées jusqu'à l'extrémité nord de la montée qui délimitait la vallée. Les trois compagnies d'Irish Rifles se retirèrent régulièrement et en bon ordre à travers la plaine ouverte. L'infanterie montée resta sur le kopje, couvrant la retraite avec une ténacité admirable, jusqu'à ce que toutes les troupes aient atteint la crête et que les canons fussent rentrés en action, puis retourna au galop autour de l'arrière de la nouvelle position et, mettant pied à terre derrière l'infanterie, prolongeaient leur ligne de feu vers la droite.

Les Boers commencent à se concentrer de tous côtés.

À peine une heure et quart s'était écoulée depuis le premier coup de feu. Mais déjà le bruit de la bataille était

commençant à concentrer tout le nid de frelons sur la colonne britannique. Olivier a maintenant mis son arme en action sur la crête et Swanepoel, qui avait d'abord attendu au nek face à Molteno dans l'attente d'une attaque, s'est déplacé vers le Kissieberg avec un certain nombre de ses bourgeois dès qu'il s'est rendu compte qu'il était menacé par rien de plus redoutable que les lointaines reconnaissances d'un train blindé. Certains Boers du Kissieberg descendirent près de la ferme de Van Zyl à l'angle sud-est de la vallée, enfilant les troupes d'infanterie qui continuaient à s'étendre dans la plaine et menaçant de couper la ligne de retraite britannique. Mais la section de l'Infanterie à cheval d'Amphlett du lieutenant Radcliffe prit rapidement position sur la large colline au sud de la vallée et contrôla ce danger. Grobler et Steenkamp, ​​eux aussi, avaient entendu les tirs d'où ils étaient sur la route de Steynsburg, et sont revenus au galop pour se joindre au combat. D'une certaine hauteur derrière la ligne de charbon, ils ont commencé à tirer directement sur l'arrière britannique. Pendant un instant, les choses semblèrent sérieuses. Mais le major Perceval, dont la batterie venait de prendre une nouvelle position, fit aussitôt pivoter trois canons, et ses obus admirablement portés suffirent à tenir à bout de bras l'attaque très timide de Grobler. Mais c'était un spectacle inhabituel de voir des canons tirer ainsi, traînée contre traînée, et le danger de continuer et d'attendre d'être complètement enveloppé par les Boers était évident. Depuis quelque temps le flot de traînards du versant opposé et le donga avaient cessé. Croyant toute sa force rassemblée, Gatacre conclut qu'il n'y avait plus rien à attendre et donna l'ordre de se retirer en général à Molteno.

Aussi étonnant que cela puisse paraître, avec une si petite force, ni Gatacre ni personne d'autre ne semble s'être rendu compte qu'il y avait encore quelque 600 officiers et hommes non blessés au pied de la position boer, certains dans la donga, mais la plupart sous le rideau de roche où la première charge avait été vérifiée, ou parmi les pierres et les buissons sur la pente ci-dessous. Il est presque inconcevable que des officiers régimentaires n'aient pas remarqué l'absence de près d'un tiers de leurs bataillons. L'explication la plus raisonnable semble être que les officiers réformant leurs hommes derrière la crête supposaient que les compagnies absentes étaient occupées à border la crête, tandis que ceux sur la crête pensaient à leur tour que tout le monde était derrière eux. Mais même cela n'est pas une excuse suffisante, et il est difficile de libérer les officiers supérieurs du régiment, en particulier l'officier commandant les Northumberland Fusiliers, qui avait ordonné la première retraite, et aurait dû voir que l'ordre atteignait tous les hommes sur la pente et était respecté, de l'accusation de négligence grave tant au cours de la première que de la deuxième retraite. On ne voit pas non plus pourquoi les officiers et les hommes dispersés sur la pente n'ont pas tenté de revenir. Peut-être qu'ils n'avaient peut-être pas réalisé que toute la force se retirait finalement, peut-être, dispersés comme ils l'étaient, chaque partie se croyait la seule à rester et n'était pas disposée à faire face seule à l'effort et au danger de traverser la plaine ouverte. Beaucoup aussi s'étaient depuis longtemps endormis après les fatigues de la nuit. Quelle qu'en soit l'explication, le fait qu'un tiers de l'infanterie soit simplement passé inaperçu est une preuve éclatante de certaines des difficultés de la guerre moderne, difficultés qui peuvent en partie être évitées par une connaissance plus largement diffusée de la signalisation, mais dont le véritable remède réside dans la plus grand développement chez les officiers et les soldats de l'initiative, de la capacité de se prendre en charge.

Sous le couvert des canons et de l'infanterie montée, l'épave des deux bataillons d'infanterie fut retirée et retirée, entre la ligne de charbonnage et la large élévation qui forme la limite sud de la vallée, jusqu'à la route Steynsburg-Molteno. Leur chemin les conduisit nécessairement dans une courbe considérable autour de la position des Boers, manœuvre difficile et dangereuse si les Boers avaient montré la moindre entreprise. Mais l'occupation de la large élévation sur leur flanc intérieur par la section de Radcliffe, rejointe plus tard par le Berkshire Mounted Infantry, a suffi à tenir les Boers à distance, et ils se sont contentés de lancer un tir d'obus à longue portée précis mais inoffensif dans le colonne en retraite, d'abord du canon d'Olivier et plus tard des deux canons de Swanepoel au nek. L'infanterie était complètement épuisée et démoralisée, et après les premiers kilomètres, la colonne a dégénéré en une foule de traînards se traînant le long de la route. Il n'y a qu'ici et là qu'un officier réussit à tenir un petit groupe. Il n'a fallu que 300 hommes moyennement entreprenants pour prendre la tête de la colonne, engloutissant l'infanterie par ruissellement au fur et à mesure, pour achever le désastre. Mais les Boers n'ont rien fait d'autre que d'occuper des positions successives au fur et à mesure que les Britanniques les évacuaient, et de suivre la colonne à une distance sûre, comme des jappements après un homme armé d'un bâton. Cela était principalement dû à l'infanterie montée et aux canons, qui, par une utilisation judicieuse de chaque position avantageuse, assuraient un départ suffisant pour l'infanterie sans défense. Le général Gatacre lui-même était à l'arrière-garde et, au début de la retraite, échappa de justesse à la destruction de certains canonniers qui, prenant son petit groupe pour des Boers, envoyèrent deux obus en plein milieu d'eux. Trois armes à feu ont été coincées dans un sable mouvant à l'épinette qui traverse la route de Steynsburg à Van Zyl's Farm. Deux ont été traînés avec l'aide d'une partie de l'infanterie montée, mais un a dû être abandonné. Le bloc de culasse a été retiré et jeté dans un wagon, qui s'est coincé plus tard et est tombé entre les mains des Boers. À quelques kilomètres de Molteno, certains agriculteurs locaux ont satisfait leurs sentiments de rébellion en tirant quelques coups de feu sur les troupes depuis certains kopjes au sud de la route. Vers 11 heures du matin les restes de l'expédition qui était partie avec tant d'espoir la veille au soir reculèrent en titubant vers Molteno.

Il n'y a pratiquement pas eu de victimes lors de la retraite, et très peu de traînards ont été laissés sur place et faits prisonniers. Mais longtemps après la fin de la retraite, 634 officiers et hommes indemnes sortirent du coteau où ils étaient restés, et sans tenter de tirer un coup de feu se rendirent aux Boers. Ces chiffres, ajoutés aux pertes insignifiantes de 28 hommes tués et 10 officiers et 51 hommes blessés du côté britannique, et 8 tués et 26 blessés du côté boer, sont la meilleure preuve de la faiblesse avec laquelle le combat a été mené sur des deux côtés. Les Boers se laissèrent surprendre, leurs tirs étaient extraordinairement sauvages, ils ne tentèrent pas de saisir l'occasion qui leur était offerte de couper et de détruire complètement leur ennemi en retraite. Tel qu'il était, leur succès était tout à fait immérité. La performance britannique n'est pas si facile à critiquer. Le plan du général Gatacre était une audace bien conçue, et rien d'autre qu'une combinaison des plus extraordinaires de mauvaise gestion et de mauvaise fortune aurait pu le faire échouer contre un ennemi d'une si mauvaise qualité au combat. L'insuffisance de la force a pris la négligence de simples précautions qui ont empêché l'arrivée du détachement de Pen Hoek les longs et fatigants retards de l'entraînement le changement de plan à la onzième heure, impliquant un effort supplémentaire de la part des hommes et un plonger dans un pays complètement inconnu du général ou de l'un des officiers avec lui l'ordre pernicieux de marcher avec des baïonnettes fixes, une précaution dont l'absurdité contraste d'autant plus avec l'insouciance culminante, la marche sans écran et aveuglément confiante après l'aube sur un terrain dont le général ne savait rien, sauf qu'il se trouvait à moins de deux milles des positions ennemies - tout cela était une pure mauvaise gestion de la part du général ou de son état-major. La première erreur des guides était un pur malheur, en ce qui concernait le général mais qu'à partir du moment du retraversage de la ligne de charbon le général et les guides semblent avoir été complètement à contre-courant, de sorte que le point destiné à l'attaque était effectivement atteint et dépassé, doit avoir été principalement dû à la négligence d'emmener avec la colonne le seul officier qui connaissait le terrain et connaissait les hommes locaux. Lorsque le combat commença, Gatacre fit preuve d'un courage et d'une énergie remarquables en essayant de réparer le mal de la surprise, jusqu'à ce que l'échec de l'infanterie annule ses tentatives. Cet échec était dû en grande partie à la lourde charge qu'il avait exercée sur ses hommes et à la confusion initiale de la surprise. Mais même en tenant compte de cela, l'échec était pire qu'il n'aurait dû l'être, et peut être considéré comme faisant partie de la malchance qui a accompagné les efforts de Gatacre. Encore une fois, le blâme pour l'abandon de plus de 600 hommes, presque le pire de toute l'affaire, doit être au moins partagé par les officiers du régiment, qui semblent n'avoir fait aucun effort pour découvrir où étaient leurs hommes. L'excellent comportement de l'infanterie montée et des canons fut peut-être le seul point rédempteur d'un effondrement des plus lamentables.


LE YEOMANRY IMPÉRIAL Première partie - 1900


Exemple d'un titre d'épaule du 13e Bataillon,
Imperial Yeomanry, détenu dans la collection Insignia
du Musée national d'histoire militaire de la SA.

«J'ai trouvé les hommes formant l'écran arrière, qui se composait de la 86e compagnie, Imperial Yeomanry, très incontrôlables et manquant à la fois de discipline de feu et de connaissances sur la manière d'agir. Il semblait y avoir un manque d'officiers et de sous-officiers instruits.
Lt-Gen Lord Methuen, 13 mars 1902 (Creswicke, 1902, Vol 7, p187).

L'Imperial Yeomanry est né d'une semaine de catastrophes subies par l'armée britannique Stormberg (10 décembre 1899), Magersfontein (11 décembre 1899) et Colenso (15 décembre 1899) - connue sous le nom de « Black Week ». Après ces revers, il est devenu évident que l'infanterie montée était nécessaire en grand nombre pour contrer les Boers rapides et percutants. Au début de la guerre, il y avait eu de nombreuses offres de colonels de régiments d'infanterie existants en Grande-Bretagne pour fournir des forces à déployer en Afrique du Sud, certaines sans frais pour le gouvernement britannique, mais toutes avaient été fermement refusées.

Les yeomanry étaient une organisation bénévole qui, en 1900, existait depuis cent ans. Une décision a été prise par le War Office le 13 décembre 1899 pour permettre à un contingent de forces volontaires, basé sur les régiments yeomanry existants, d'être déployé en Afrique du Sud. La naissance de l'Imperial Yeomanry s'est faite par un mandat royal, daté du 24 décembre 1899. Le nouveau Imperial Yeomanry devait être levé sur une base de comté, avec le noyau des hommes tirés des unités de volontaires existantes, le reste étant recruté parmi des individus qui se sont rencontrés les critères d'admission. (Une compagnie composée de 121 hommes par bataillon, dont une section de mitrailleuses, totalisait 526 hommes).

  • Le gouvernement de Sa Majesté a décidé de lever pour le service actif en Afrique du Sud une force d'infanterie montée, qui sera nommée « The Imperial Yeomanry ».
  • La force sera recrutée parmi les Yeomanry, mais des volontaires et des civils possédant les qualifications requises seront spécialement enrôlés dans les Yeomanry à cet effet.
  • La force sera organisée en compagnies de 115 soldats, un capitaine et quatre sous-officiers par compagnie, de préférence des officiers Yeomanry.
  • La durée de l'enrôlement pour les officiers et les hommes sera d'un an, ou pas moins que la période de la guerre.
  • Officiers et hommes apporteront leurs propres chevaux, vêtements et sellerie. Les armes, les munitions, l'équipement du camp et le transport seront fournis par le gouvernement. Les hommes doivent être vêtus de vestes Norfolk, en laine de couleur neutre, de culottes et de guêtres, de bottes en dentelle et de chapeaux de feutre. On n'insistera pas sur l'uniformité stricte des motifs.
  • Payer pour être au taux de cavalerie, avec une allocation par capitation pour les chevaux, les vêtements, etc. Les demandes d'enrôlement doivent être adressées aux colonels commandant les régiments Yeomanry, ou aux officiers généraux commandant les districts, à qui toutes les instructions seront délivrées.
  • Les qualifications sont : Les candidats doivent être âgés de 20 à 35 ans et de bonne moralité. Les volontaires ou les candidats civils doivent convaincre le colonel du régiment auprès duquel ils s'enrôlent qu'ils sont de bons cavaliers et tireurs d'élite, selon la norme Yeomanry.

Les contingents originaux de l'IY étaient un ensemble d'individus généralement considérés comme socialement supérieurs aux hommes de l'armée régulière aux côtés desquels ils entendaient servir. Plusieurs entreprises ont été créées par des particuliers. La 47e Compagnie (Duke of Cambridge's Own) se composait presque entièrement de messieurs de la ville de Londres qui non seulement donnaient leur salaire à l'Imperial War Fund, mais étaient prêts à payer pour un cheval, leur équipement et leur passage en Afrique du Sud. Les hommes de ce corps, comme tous les membres de l'Imperial Yeomanry, avaient droit à une subvention de 65 £ lors de leur adhésion. Il y avait aussi un bataillon de tireurs d'élite levé par le comte de Dunraven le 19e bataillon, 'Paget's Horse', levé par M. George Paget et le 20e bataillon, 'Rough Riders', levé par Lord Latham (Asplin, 2000, Vol 1, p5 Amery, 1903, Vol 2, p18 Rapport des commissaires de Sa Majesté, pp70-1).

Le coût d'équipement de chaque recrue s'élevait à 170 £. Le but spécial de ce programme était d'attirer des hommes de niveau social et d'éducation. Au total, 50% du contingent d'origine étaient issus des classes moyennes et supérieures. Ce chiffre comprenait de nombreux soldats qui avaient démissionné d'une commission du comté de Yeomanry et étaient impatients de s'impliquer dans le conflit en Afrique du Sud. Les hommes ont reçu une formation de deux à trois mois. La majorité savait manier des armes à feu et leur physique général était considéré comme meilleur que celui du soldat régulier. La plupart des commandants avaient reçu des commissions dans l'armée régulière. Cependant, les normes des troupes levées avaient tendance à varier considérablement. Les règlements, exigeant la maîtrise de l'équitation et du tir, n'étaient pas strictement appliqués. Cela signifiait que certains hommes sont arrivés en Afrique du Sud avec des compétences minimales en équitation. Beaucoup d'autres se sont avérés être de mauvais tireurs, une faiblesse que, malheureusement, certains ne vivraient pas pour regretter (Asplin, 2000, Vol 1, p6).


Un régiment Yeomanry se rassemble au Clarke's Family Hotel, Castle Green,
en Angleterre avant leur départ pour l'Afrique du Sud (Photo : SANMMH).

Le premier contingent de l'IY comprenait 550 officiers et 10 731 autres rangs, soit vingt bataillons de quatre compagnies chacun, à l'exception des 8e et 16e bataillons qui avaient trois compagnies chacun. L'IY a commencé à arriver en Afrique du Sud de début février à début avril 1900. Les 17e et 18e bataillons, faisant partie de la Rhodesia Field Force, ont débarqué à Beira, au Mozambique. (Voir Tableau 1).

BataillonEntreprises
1 AA1 234
2 ans5 212232
3 ans9 101112
4 AA6 7828
5 ans13 141516
6 AA17 181920
7 AA25 262728
8 AA23 2477
9 AA29 303149
10 ans37 383940
11 AA33 343536
12 AA41 424344
13 AA45 464754
14 AA53 556269
15 ans56 575859
16 ans63 6674
17 AA50 606165
18 ans67 707175
19 AA51 526873
20 ans72 767679

Tableau 1 : Organisation du premier contingent de l'Imperial Yeomanry, arrivé en Afrique du Sud de février à avril 1900.

Après avoir débarqué au Cap, les troupes campèrent à Maitland. Le camp manquait de personnel et disposait de peu d'installations pour faire face à l'afflux massif. Cependant, du côté positif, de nombreuses compagnies ont été retenues dans les camps pendant de longues périodes, en attendant d'être transportées vers le front, ce qui leur a donné suffisamment de temps pour une formation et une acclimatation bien nécessaires (Amery, Vol 6, p270 Watkins Yardley, 1904, pp5-6).

'. les Yeomanry n'ont pas été un grand succès - en fait, lorsqu'ils ont couvert leur retraite, ils ont voulu nous quitter et se rendre directement à Edenkop - mais l'un de nos sous-officiers qui est sorti avec nous leur a ordonné d'attendre.
2/Lt Orlebar Rowlinson, 12th Mounted Infantry, 24 juillet 1901
(Rapport des commissaires de Sa Majesté nommés pour enquêter sur les préparatifs militaires et autres questions liées à la guerre en Afrique du Sud, 1903, Cd 1789).

1900
La première action de l'IY eut lieu le 5 avril 1900, lorsque des éléments des 3e et 10e bataillons furent engagés avec une force de volontaires étrangers sous le commandement du comte Villebois-Mareuil sur la ferme « Tweefontein », au sud-est de Boshof. Une série d'erreurs tactiques a conduit ces sympathisants boers étrangers à être encerclés et le comte a été tué. Ce fut une victoire pour l'IY, mais pas sans défaites. Trois hommes ont été tués, dont deux officiers. Plus tard, comme à Lindley, les Boers se révéleront être un ennemi beaucoup plus coriace et insaisissable (Asplin, 2000, p6 Wilson, Avec le drapeau à Pretoria, Vol 1, p586-7).


Boyle, Capt Cecil W (vers 1853-1900) de la 40e Compagnie, 10 milliards, Imperial Yeomanry,
a été tué au combat à 'Tweefontein' ferme près de Boshof le 5 avril 1900. Il était venu à
Afrique du Sud en décembre 1899, emmenant avec lui trente de ses propres chevaux pour le service actif.
Boyle, qui fut le premier officier de l'IY à mourir pendant la guerre, est enterré au cimetière de Boshof.
(Photographie : Wilson HW, Avec Le Drapeau À Pretoria, Vol 2).

Après avoir laissé ses hommes au repos pendant six semaines, Lord Roberts quitta Bloemfontein le 3 mai 1900, reprenant son avance dans la colonie de la rivière Orange (anciennement l'État libre d'Orange). Pendant ce temps, à 40 km à l'est, une force de 18 000 hommes, commandée par le Lt-Gen Ian Hamilton et le Lt-Gen H E Colvile, suivait une trajectoire parallèle. Le lendemain, Roberts a communiqué avec le lieutenant-général Sir Leslie Rundle, commandant de la 8e division d'infanterie, le chargeant d'empêcher les Boers de réoccuper le sud-est de l'État libre. Pour mener à bien cette tâche, Rundle, avec 8 000 hommes, devait procéder sur une route nord-est avec l'appui de 3000 hommes de la division coloniale sous le major-général Sir E Brabant.

Le 25 mai 1900, la 34th (Middlesex) Company du Maj H S Dalbiac du 11th Battalion, Imperial Yeomanry, agissant comme avant-garde, s'avança loin devant la division Rundle et entra dans Senekal, qui se révéla vide de bourgeois armés. La ville a été attaquée dans la journée et Dalbiac et trois autres ont été tués. Quatre ont été blessés et treize se sont rendus, tandis que sept cavaliers ont réussi à s'échapper. Les Boers attaquants ont décidé de ne pas les poursuivre et, à la place, ont pris des dispositions pour le soin des blessés. L'artillerie britannique a mené des tirs d'artillerie inefficaces, mais il était trop tard et les Boers se sont retirés à la périphérie de la ville. Lorsque le gros de la division est arrivé plus tard dans la journée, la ville a été officiellement occupée. Les funérailles des quatre Yeomen impériaux tués ont eu lieu le lendemain au cimetière de Senekal. Un Boer tué y a également été enterré (Watt, 1991, MHJ Vol 8 No 6 Corner, 1902, pp95-102).

Le combat de Lindley a été une humiliation pour les Britanniques. Le 13e IY de 500 hommes sous le commandement du lieutenant-colonel B Spragge avait reçu l'ordre de rejoindre la 9e division d'infanterie sous le commandement du général Sir H Colvile à Kroonstad. En raison d'une confusion dans les communications, Spragge a affirmé qu'il avait reçu un télégramme mais Colvile a nié en avoir envoyé un - le bataillon est entré dans la ville de Lindley dans l'après-midi du 27 mai 1900. Au lieu de rencontrer Colvile, Spragge a rencontré, à sa grande horreur, un grand groupe de Boers. Il a pris la décision de tenir un groupe de collines à l'extérieur de la ville et d'attendre de l'aide. Au cours des trois jours suivants, la situation s'est rapidement détériorée. Spragge était encerclée et dut subir des tirs de fusils de toutes parts, tandis que le nombre de Boers sous le commandement du commandant P de Wet et du général Prinsloo continuait de croître, et ils amenaient l'artillerie sur les assiégés. La position est devenue intenable et, sans aucune chance de tenir le coup, Spragge s'est rendu avec une perte de 27 IY tués ou morts de blessures. Parmi les morts figurait le Capt Sir J E C Power (le comte de Leitrim), un baronnet du whisky (Pakenham, 1979, p436). Les Boers capturèrent plus de 400 hommes. Pour aggraver les choses, le bataillon rendu, le 13e, était le Duke of Cambridge's Own et trois compagnies irlandaises. Ces hommes symbolisaient la richesse et le pouvoir qui avaient été associés au corps IY (Asplin, 2000, p6).


Power, Capt Sir John Elliott Cecil (1870-1900) du 5th Bn Royal Irish Regt, décédé, le 1er juin 1900, des suites de blessures reçues quatre jours auparavant à Lindley.
C'était un baron du whisky d'Irlande. Lors de la formation de l'Imperial Yeomanry, il se porte volontaire pour le service actif et rejoint ce corps en février 1900 en tant que lieutenant.
Il a servi avec la 46e Compagnie du 13e Bn IY jusqu'au moment de sa mort. Il est enterré à Lindley.
Sir John était le frère du Capt Sir E D L P Power qui a également servi pendant la guerre et est mort de fièvre entérique à Kroonstad.
(Photographie : Graphic/ Illustrated London News).

Vers la fin d'avril 1900, Lord Roberts a autorisé la formation d'une petite colonne sous Sir Charles Warren pour soumettre les Boers dans le Griqualand West et le Bechuanaland britannique. Inclus dans cette force de 2 000 fantassins et un peu d'artillerie se trouvaient les 23e et 24e compagnies du 8e bataillon, Imperial Yeomanry. Warren a entrepris de capturer le hameau de Campbell, puis d'avancer sur Griquatown et Kuruman. Comme les approvisionnements s'épuisaient, il décida de s'arrêter à Faber's Put et d'attendre les provisions envoyées de Belmont. Au petit matin du 30 mai 1900, quelque 600 Boers commandés par de Villiers avaient encerclé le camp de Warren et lancé une attaque dans trois directions. Après avoir subi des tirs de fusil à l'ouest, les Boers se sont retirés. Au centre, près de quelques kraals où campaient les IY et à partir d'un jardin, l'attaque des Boers fut vigoureusement repoussée. La plupart des IY ont été rassemblés et se sont précipités vers le périmètre sud pour faire face à la menace boer de ce quartier, mais pas avant d'avoir perdu neuf hommes tués et plusieurs blessés. Réalisant qu'ils ne parviendraient pas à atteindre leur objectif de capture du camp, de Villiers annula l'attaque et les Boers se retirèrent.

Les hommes à cheval n'ont pas pu poursuivre les Boers en retraite, leurs chevaux ayant été piétinés pendant le combat. La plupart des victimes britanniques étaient parmi les IY, qui ont perdu dix-huit hommes tués ou sont morts de blessures sur un total de 23 morts (Amery, Vol 4, pp238-41 Williams, 1941).

Pendant le reste de l'année 1900, l'Imperial Yeomanry a été impliqué dans un certain nombre de victoires mineures. Le 11 juillet 1900, une colonne commandée par le major-général HL Smith-Dorrien rencontre un commando boer près de On rust, à 25 km au nord de Krugersdorp. La 19e compagnie du 6e Bataillon impérial Yeomanry a été impliquée dans la vive escarmouche qui s'en est suivie. Au cours de l'action, l'artillerie britannique est mise hors de combat et Smith-Dorrien perd quatre hommes tués. Il n'y a eu aucun décès lié à l'IY. Les Boers blessés étaient estimés à quatre-vingts et leur chef, le général de combat S F Oosthuizen, devait mourir des suites de ses blessures (Amery, Vol 4, pp354-5 Wilson, 1902, Après Pretoria, Vol 1 Jones & Jones, 1999, p164).

La colonne du lieutenant-général Lord Methuen, l'une des quatre sur le théâtre d'opérations à la recherche du commandant en chef C R de Wet, a reçu l'ordre de surveiller les traversées de la rivière Vaal près de Parys. De Wet se retrouve coincé au sud, mais ne se décourage pas de tenter une incursion dans le Transvaal. Dans un effort pour contenir les mouvements de de Wet, la colonne de Methuen, qui comprenait les 3e et 5e bataillons, Imperial Yeomanry et des troupes régulières, a joué un rôle de premier plan à la bataille de Tygerfontein le 7 août 1900. La force de Methuen a réussi à expulser leur proie du pays vallonné le long de la rivière Vaal et la capture d'un wagon de munitions, avec une perte de douze tués et treize blessés. Il n'y a pas eu de victimes Yeomanry. De Wet a ensuite suivi une route vers le nord-est et a envoyé des hommes en avant pour sécuriser le col à Buffelshoek, où il a laager, Methuen ayant alors perdu le contact avec lui. Cependant, le 9 août 1900, après avoir reçu des rapports sur l'activité de de Wet, Methuen envoya ses 3e, 5e et 10e bataillons, Imperial Yeomanry, sous les ordres de Lord Chesham. Le bataillon de tête a lancé une attaque sur une ligne de koppies, se précipitant finalement vers leur objectif après l'appui donné par des tirs de pom-pom.

Au-delà de ces collines se trouvait une autre ligne de koppies qui ont également été capturés par le 3e Bn, IY. Les Boers furent entraînés dans la confusion et laissèrent derrière eux six chariots et une quantité de bétail. Methuen poursuit sa poursuite du chef boer. A Frederikstad, il laisse derrière lui son infanterie et poursuit la chasse, légèrement équipé, car la vitesse est essentielle, et en faisant bon usage de l'IY. De Wet se dirigeait vers l'ouest, tandis que Methuen pouvait emprunter une route plus directe et le retrouver à Syferbult. Les Boers ont été contraints d'abandonner un canon britannique, capturé plus tôt à la bataille de Stormberg (10 décembre 1900), ainsi que quelques wagons et 60 prisonniers de guerre britanniques (Amery, Vol 4, pp195, 422-7 Wilson, Après Pretoria, pp43-4, 47 Tableau des pertes de guerre SA, août-décembre 1900, 1982, pp8-9).

La chasse à de Wet se poursuit et, le 5 novembre 1900, une colonne d'infanterie montée et le 6e bataillon, Imperial Yeomanry, commandés par le lieutenant-colonel PWJ Ie Gallais, entrent dans Bothaville par le nord et subissent des tirs d'artillerie depuis les positions boers au sud de la Rivière Valsch. Tôt le lendemain matin, les Britanniques avancèrent et attaquèrent un laager boer à Doornkraal. Le Gallais a été tué, mais une petite force a résisté aux contre-attaques féroces de de Wet et a finalement forcé les bourgeois à abandonner leurs armes et à se rendre. Au cours de l'action, 40 Yeomen prennent position sur le flanc de l'artillerie britannique et subissent des pressions, pour être relevés par l'arrivée de l'infanterie montée. Les pertes britanniques étaient de treize tués (sans décès Yeomanry) et 31 blessés. Les Boers laissèrent 25 morts et blessés sur le terrain (Amery, Vol 5, pp15-21 Wilson, Après Pretoria, Vol 1, pages 179-86 Pakenham, 1979, pages 474-6).

Au cours du mois d'octobre 1900, la 8e division d'infanterie du lieutenant-général Sir L Rundle, après avoir mis en garnison Vrede, se dirigea vers Bethléem. Là, la division laissa une autre forte garnison et reprit son avance vers Harrismith le 26 octobre 1900. À une courte distance de la ville, les hommes de Rundle rencontrèrent un groupe de Boers qui occupaient une position près de la route. La 3e Compagnie, 1er Bon, et la 41e Compagnie, 4e Bn, Imperial Yeomanry, soutenues par l'infanterie et l'artillerie, virent le flanc droit des Boers avec une perte de trois tués et dix-sept blessés. Il n'y a eu que deux Yeomen blessés (Wilson, Après Pretoria, Vol 1, page 188 Moffett, 1903, pages 139-40).

Le 9 septembre 1900, près de Lichtenburg, le 3e Bn IY, servant d'avant-garde, s'engage avec l'arrière-garde d'un convoi boer qui est alors attaqué par le 5e Bn IY. « Les Yeomanry étaient magnifiquement maniés, avançant par sections alternées, une section couvrant toujours de son feu le mouvement des autres ». En milieu d'après-midi, en raison de l'épuisement des poursuivants, l'attaque est annulée. Sur 80 wagons du convoi, 22 tombent aux mains des Britanniques. Une quantité de munitions, deux héliographes et des bœufs et des moutons ont également été capturés. Les pertes britanniques s'élevaient à 13 hommes blessés (pas de Yeomen) (Wilson, Après Pretoria, Vol 1, p191).

Une petite garnison britannique a été attaquée à la ferme « Hamelfontein », à 35 km à l'est de Philipstown, le 17 décembre 1900. Le lieutenant Fletcher, qui commandait vingt Yeomen de la 32e Compagnie, 2 IY, et neuf fantassins de l'armée régulière, était déterminé à prendre position. Des défenses solides avaient été construites et, les utilisant comme couverture, le groupe de Fletcher a pu résister à l'attaque des Boers pendant onze heures, les repoussant finalement. Les défenseurs ont perdu deux Yeomen tués et sept hommes blessés. Les pertes des Boers sont inconnues (Wilson, Après Pretoria, Vol 1, p274).

Houtkraal, une gare à 30 km au nord de De Aar sur la ligne de chemin de fer De Aar-Kimberley, était fréquemment utilisée par les colonnes britanniques comme poste de relais. Le 23 décembre 1900, les Boers attaquent un train de marchandises et tentent d'endommager la ligne qui le précède. Après que le train eut traversé le cordon boer, les raiders rompirent la ligne, coupèrent le télégraphe et, lorsque les troupes britanniques arrivèrent sur les lieux, se retirèrent. Un détachement du 17e bataillon, Imperial Yeomanry, ayant perdu le contact avec la colonne principale, est pris en embuscade et capturé. Comme ces prisonniers allaient bientôt entraver la mobilité des raiders, ils ont été dépouillés de leur équipement, fusils et chevaux, et libérés. Les pertes britanniques s'élevaient à un chauffeur de Cape Government Railways tué et huit Yeomen blessés (Wilson, Après Pretoria, Vol 1 , p275 Tableau des pertes de guerre SA, août-décembre 1900, pp13-14).

Au début de décembre 1900, les Britanniques étaient devenus insouciants après des semaines de faible activité parmi les bandes de guérilla boers. Ce fut l'occasion pour le général de combat J H de la Rey et l'assistant général J C Smuts de prendre l'initiative. Le 8 décembre 1900, le major-général RAP Clements concentre ses 2 000 hommes sur la ferme 'Nooitgedacht', à 40 km au sud-est de Rustenburg, relativement isolée des autres unités britanniques. Son camp, sous la face escarpée du Magaliesberg avec des dispositions défensives inadéquates ayant été prises, a été attaqué par des bourgeois dirigés par de la Rey et le commandant général adjoint des FC Beyers tôt le matin du 13 décembre 1900. Les piquets au-dessus du camp ont été débordés , après quoi les Boers ont pu déverser un feu mortel sur le camp en contrebas.

Des renforts ont été commandés et, de Yeomanry Hill, un koppie au sud-est du camp, une force de 200 Imperial Yeomanry, comprenant 20 Company, 6 IY et 27 Company, 7 IY, a répondu. Ils occupaient le pied des hauteurs, éprouvant des difficultés parmi les arbres et les rochers, et se faisaient tirer dessus en toute impunité par les Boers d'en haut. Sous un feu cinglant, leur choix était de se rendre ou de subir de lourdes pertes. Ils tinrent quelques minutes puis hissèrent le drapeau blanc. Malgré la confusion, Clements a pu abandonner le camp et les forces britanniques restantes ont reçu l'ordre de se retirer à Yeomanry Hill. À 10 heures, la retraite était terminée, mais ce n'est que dans l'après-midi que Clements a ordonné une nouvelle retraite au poste de Rietfontein West. Les Britanniques ont lourdement perdu, 111 hommes tués ou morts de blessures, dont douze Yeomen. Les pertes boers sont au nombre de dix-neuf tués et 46 blessés (Wilson, Après Pretoria, Vol 1, p247 Amery, Vol 5, pp96-108 Wulfsohn, 1992, pp136-46 Watt, 2000 van den Bergh, 1996, pp102-11 Pakenham, 1979, p476-81).


Campbell, lieutenant Alfred Corkram (1872-1900), a été tué au combat à Nooitgedacht le 13 décembre 1900.
Il a servi comme sergent avec Lumsden's Horse, suivi de la nomination au grade de lieutenant dans le
Imperial Yeomanry, rejoignant la 69e Compagnie du 6e Bn IY. A Nooitgedacht, il a été tué alors qu'il dirigeait
et rallier ses hommes pour soutenir un détachement qui avait été attaqué par les Boers à l'aube.
Il a été enterré dans le col de Nooitgedacht, mais plus tard, ses restes ont été exhumés pour être réinhumés dans l'ancien
cimetière de Krugersdorp. (Photographie : Graphic/Illustrated London News).

Descente dans les rangs
En septembre 1900, la nouvelle a commencé à se répandre parmi les Yeomanry au sujet de la décision prise de renvoyer une autre unité de volontaires, la City of London Imperial Volunteers (CIV), domicile en Grande-Bretagne. Bien que le CIV soit en Afrique du Sud depuis janvier 1900, la décision de les renvoyer chez eux provoque du ressentiment parmi les Yeomanry impériaux. La routine constante et monotone des patrouilles commençait à affecter leur enthousiasme pour la guerre. Une autre cause de ressentiment était la politique d'incendie des fermes qui avait été imposée par Lord Roberts, le commandant en chef, travail que les hommes instruits du Yeomanry ont trouvé particulièrement difficile à accepter. Avec le moral bas, ils ont commencé à se porter volontaires pour le service à l'extérieur de leurs unités. Les régiments de l'armée régulière acceptaient volontiers ces hommes comme officiers, tandis que les départements gouvernementaux offraient également à ces hommes des emplois dans la vie civile. La réduction des rangs causée par ces transferts, ainsi que le nombre décimé par la maladie et renvoyés pour raisons médicales, s'est produit à un rythme alarmant. Il n'y avait aucune politique en place pour renforcer le premier contingent impérial Yeomanry et, par conséquent, à la fin de 1900, il ne restait qu'environ un tiers de l'effectif initial. Même si le contingent s'était engagé pour « un an ou pour la durée de la guerre », il était clair qu'il se dirigeait vers la catastrophe, à moins que quelque chose ne soit fait rapidement pour remédier à la baisse du nombre de volontaires. Cette prise de conscience a conduit au recrutement d'un deuxième et plus grand contingent impérial Yeomanry au début de 1901 (Asplin, 2000, Vol 1, p6).

(Cette histoire doit être poursuivie dans le prochain numéro du Military History Journal, Vol 14 No 1, juin 2007).

BIBLIOGRAPHIE SÉLECTIONNÉE
(La bibliographie complète apparaîtra à la fin de la partie 3 de cet article, dans Military History Journal, Vol 14 No 2, décembre 2007).

Asplin, KJ, Le rôle de l'Imperial Yeomanry, Scottish Horse et Lovats'Scouts, 2e guerre des Boers, 1899-1902, Vol 1 (Salisbury, Royaume-Uni, 2000).
Amery, L (éd), The Times Histoire de la guerre en Afrique du Sud, Vols 2-7 (Londres, 1902-9).
Creswicke, L, L'Afrique du Sud et la guerre du Transvaal, Vols 3,7 (Édimbourg, 1900-2).
Coin, W, L'histoire de la 34e Compagnie (Middlesex) Imperial Yeomanry (Londres, 1902).
Jones, H W et G M, Un répertoire géographique de la deuxième guerre anglo-boer 1899-1902 (Milton Keynes, Royaume-Uni, 1999).
Moffett, EC, Avec la huitième division (Kingston-on-Thames, 1903).
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Rapport des commissaires de Sa Majesté nommés pour enquêter sur les préparatifs militaires et autres questions liées à la guerre en Afrique du Sud (Londres, 1903).
Rôle des victimes de la guerre d'Afrique du Sud, « Force de campagne sud-africaine », d'août à décembre 1900 (Suffolk, Royaume-Uni, 1982).
Van den Bergh, G, 24 batailles et champs de bataille de la province du Nord-Ouest (Potchefstroom, 1996).
Watkins Yardley, lieutenant-colonel J, Avec les dragons d'Inniskilling (Londres, 1904).
Watt, S, In Memoriam - Tableau d'honneur, Forces impériales, Guerre anglo-boer, 1899-1902 (Pietermaritzburg, 2000).
Watt S, 'L'escarmouche de Senekal - La bataille de Biddulphsberg, mai 1900' dans Journal d'histoire militaire, Vol 8 No 6, décembre 1991.
Williams, W, La vie du général Sir Charles Warren (Oxford, Royaume-Uni, 1941).
Wilson, HW, Après Pretoria - La guerre de guérilla, Vols 1,2 (Londres, 1902).
Wulfsohn, L, Rustenburg en guerre (Rustenburg, 1992).


Bataille de Stormberg, 10 décembre 1899 - Histoire

Armstrong Gun capturé à Stormberg . Source : Rompel. Héros de la guerre des Boers, 133. « Se précipitant sur la batterie du général Gatacre, les Boers réussirent à repousser l'artillerie anglaise, incapable de résister à leurs fusils, bien qu'ils défendirent leurs batteries avec le plus grand courage. Trois pièces tombèrent entre les mains des héros de Stormberg (10 décembre 1899). "

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Bibliographie

Rompel, Frédéric. Héros de la guerre des Boers. Londres : Bureau « Review of Reviews » La Haye et Pretoria : the « Nederland » Publishing Co., 1903. Version Internet Archive d'un exemplaire de la bibliothèque de l'Université de Californie. La toile. 22 décembre 2014.


La bataille

Lorsque les Britanniques atteignirent Kissieberg le matin du 10 décembre, une petite position boer avec trois canons ouvrit le feu. En fait, les Britanniques auraient dû contourner le Kissieberg pour forcer les Boers à battre en retraite quand environ la moitié de l'infanterie britannique a attaqué la colline sans ordre. Cependant, ils ont trouvé la colline imprenable de ce côté en raison de falaises abruptes. L'artillerie britannique a ouvert le feu mais n'a touché que ses propres troupes.

Les soldats britanniques restants ont commencé à battre en retraite dans le désarroi. Gatacre a alors émis un ordre de retrait sur Molteno. Pendant ce temps, des renforts boers montés étaient arrivés et attaqués des deux côtés. La retraite des Britanniques épuisés a été couverte par l'infanterie montée et l'artillerie, avec deux canons perdus. Ce n'est qu'à Molteno que Gatacre constate que 600 hommes sont restés sur le Kissieberg. Désespérément coupés, ils ont été contraints de se rendre.


Course vers Cradock - Stormberg.

La gare de Stormberg était autrefois une jonction ferroviaire, mais les voies qui partaient vers l'ouest en direction de Steynsburg ont été levées et, pour autant que je sache, la seule voie active se dirige du nord au sud. Les trains s'y arrêtent toujours mais uniquement parce qu'il y a une boucle qui passe. Quelques fois, j'ai vu des locomotives ronronner patiemment en attendant que le signal passe au vert. Ce matin-là, aucun train n'était visible.

Le blockhaus adjacent à la voie ferrée sert de référence visuelle à la sortie de la montagne. Il n'y a pas de chemin.Une fois au pied de la montagne, il vous suffit de marcher ou de traverser le veld plat comme une planche à repasser en direction du blockhaus. Les deux méthodes nécessitent une certaine diligence en raison des nombreux terriers qui jonchent le sol. Je roule et, par conséquent, j'ai revendiqué quelques-uns d'entre eux au fil des ans.

En vous approchant du blockhaus, vous avez 2 choix. Il suffit de sauter la clôture, de prendre la route et de pédaler. Ou, prenez un moment pour apprécier l'histoire du lieu. Le blockhaus est un vestige de la seconde guerre des Boers. Oui, il y a eu deux guerres des Boers. La première, déclenchée par une taxe sur les wagons gonflée, a duré 3 mois et 3 jours du 20 décembre 1880 au 23 mars 1881 et a fait long feu après que les Britanniques ont perdu l'appétit pour un engagement prolongé et, franchement, ne pouvaient pas être dérangés.

Puis l'or est arrivé et les Anglais s'en sont inquiétés. Le résultat de leur nouvel ennui a été la Seconde Guerre des Boers qui a commencé en 1899. Les rusés Boers ont frustré les Anglais et les ont obligés à recourir à toutes sortes de tactiques. L'une de leurs tactiques consistait à construire une chaîne de blockhaus - plus de 8000 d'entre eux ! Les structures de Stormberg (il y a un deuxième blockhaus identique à quelques centaines de mètres) sont des vestiges du style Robert's - du nom de Lord Roberts. Ce sont des constructions en pierre à deux étages avec des plates-formes de mitrailleuses dans l'un des coins supérieurs. Vous entrez par le rez-de-chaussée. L'étage supérieur était accessible par une échelle mais il n'y a plus aucune trace de ces échelles. Des trous de passage de carabine sont intégrés dans les murs des deux niveaux. Apparemment, cela a pris environ 3 mois à construire et était plutôt cher à environ 𧿘. Le coût du blockhaus de Robert a signifié qu'un peu plus de 400 d'entre eux ont été construits avant de passer à des structures en tôle ondulée qui ne coûtaient que 16316 et ne prenaient que 6 heures à ériger.

Un trajet de 20 minutes le long du parcours vous amène au site de la bataille de Stormberg à Vegkoppies. En décembre 1899, les Boers de l'État libre d'Orange envahirent le nœud ferroviaire de Stormberg. C'était une véritable nuisance pour les Anglais qui avaient l'intention de sécuriser l'accès ferroviaire lors de leur avancée à travers les Cape Midlands vers Bloemfontein. Une équipe de néophytes rassemblée à la hâte se mit en route pour soulager la jonction. Il s'est avéré que c'était un mauvais plan mal exécuté. Près de 700 Anglais ont été faits prisonniers sans parler des chiffres de pertes très déséquilibrés - 26 contre 8 en faveur des Boers. Une courte promenade à travers le veld vous amène à un mémorial érigé sur le site de la bataille. Une courte ruée et vous êtes là où les Boers ont pris position face à l'avancée des troupes anglaises.

Dans le calme de la campagne, il est difficile d'imaginer une bataille qui fait rage avec plus de 4000 hommes, des centaines de chevaux et 15 canons d'artillerie. Les noms gravés dans le mémorial en pierre rappellent brutalement le coût de la guerre.

A Stormberg et Vegkoppies, faites une pause, prenez le temps de regarder autour de vous. Ensuite, vous vous rendrez compte que vous êtes plongé dans l'histoire qui a formé cette terre que nous appelons notre maison.


Voir la vidéo: Bataille du grand couronné (Juin 2022).


Commentaires:

  1. Waldon

    C'est si bon!

  2. Wilfrid

    Je n'ai pas encore entendu parler de tel

  3. Taran

    Vous autorisez l'erreur. Je peux défendre ma position. Écrivez-moi dans PM, nous en discuterons.

  4. Tarek

    Je vous assure.



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