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Les Britanniques lancent une attaque surprise de chars à Cambrai

Les Britanniques lancent une attaque surprise de chars à Cambrai


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À l'aube du matin du 20 novembre 1917, six divisions d'infanterie et deux divisions de cavalerie du Corps expéditionnaire britannique - avec le soutien supplémentaire de 14 escadrons du Royal Flying Corps - rejoignent le British Tank Corps dans une attaque surprise sur les lignes allemandes près de Cambrai , La France.

Après que les Britanniques eurent lancé les premiers chars blindés lors de l'offensive massive de la Somme en septembre 1916, leur efficacité en tant qu'arme, mise à part la valeur initiale de surprise, fut rapidement mise en doute. Les premiers chars étaient incroyablement lents et difficiles à manier ; la navigation et la visibilité depuis leurs commandes étaient médiocres et bien qu'ils soient insensibles aux tirs d'armes légères, ils pouvaient être facilement détruits par des tirs d'obus. De plus, les chars s'enlisaient souvent dans le terrain boueux du front occidental en automne et en hiver, les rendant complètement inutiles.

En conséquence, à l'automne 1917, beaucoup du côté des Alliés en étaient venus à douter de la viabilité du char en tant que force majeure sur le champ de bataille. Les commandants du British Tank Corps ont néanmoins continué à faire pression pour une nouvelle offensive, y compris l'utilisation à grande échelle de chars sur une étendue de champ de bataille relativement sèche dans le nord de la France, entre le Canal du Nord et Saint-Quentin, vers la frontière belge.

LIRE LA SUITE : Batailles de la Première Guerre mondiale : chronologie

Après avoir initialement opposé son veto à l'idée, le commandant en chef britannique Sir Douglas Haig a changé d'avis et a autorisé l'opération, espérant remporter au moins une victoire utile avant la fin de l'année. L'attaque, dirigée par le général Julian Byng de la 3e armée britannique, a eu lieu le matin du 20 novembre 1917, avec tous les chars disponibles - environ 476 d'entre eux - avançant sur les lignes allemandes avec l'infanterie, la cavalerie et le soutien aérien. En quelques heures, les Britanniques forcèrent la 2e armée allemande à retourner à Cambrai, au nord, faisant quelque 8 000 prisonniers et 100 canons sur leur chemin.

Cependant, les Britanniques manquaient de soutien adéquat pour leur avance initiale et il était beaucoup plus difficile d'obtenir des gains supplémentaires. Bien que le commandant en chef allemand Erich Ludendorff ait brièvement envisagé un retrait général des troupes de la région, son commandant dans la région, Georg von der Marwitz, a réussi à rassembler une forte contre-attaque allemande de près de 20 divisions pour regagner presque tout le terrain perdu. Les pertes étaient élevées des deux côtés, avec des pertes allemandes de 50 000 contre 45 000 pour les Britanniques.

Alors que l'utilisation de chars à Cambrai n'a pas permis de réaliser la percée majeure espérée par Byng, l'attaque a néanmoins renforcé la réputation du char en tant qu'arme potentiellement efficace pour une utilisation ciblée lors d'opérations offensives.


Les Britanniques lancent une attaque surprise de chars à Cambrai - 20 novembre 1917 - HISTORY.com

Sgt Joe C.

À l'aube du matin du 20 novembre 1917, six divisions d'infanterie et deux divisions de cavalerie du Corps expéditionnaire britannique - avec le soutien supplémentaire de 14 escadrons du Royal Flying Corps - rejoignent le British Tank Corps dans une attaque surprise sur les lignes allemandes près de Cambrai , La France.

Après que les Britanniques eurent lancé les premiers chars blindés lors de l'offensive massive de la Somme en septembre 1916, leur efficacité en tant qu'arme, mise à part la valeur initiale de surprise, fut rapidement mise en doute. Les premiers chars étaient incroyablement lents et difficiles à manier, et la visibilité depuis leurs commandes était mauvaise et bien qu'ils soient insensibles aux tirs d'armes légères, ils pouvaient être facilement détruits par des tirs d'obus. De plus, les chars s'enlisaient souvent dans le terrain boueux du front occidental en automne et en hiver, les rendant complètement inutiles.

En conséquence, à l'automne 1917, beaucoup du côté des Alliés en étaient venus à douter de la viabilité du char en tant que force majeure sur le champ de bataille. Les commandants du British Tank Corps ont néanmoins continué à faire pression pour une nouvelle offensive, y compris l'utilisation à grande échelle de chars sur une étendue de champ de bataille relativement sèche dans le nord de la France, entre le canal du Nord et Saint-Quentin, vers la frontière belge. Après avoir initialement opposé son veto à l'idée, le commandant en chef britannique Sir Douglas Haig a changé d'avis et a autorisé l'opération, espérant remporter au moins une victoire utile avant la fin de l'année. L'attaque, dirigée par le général Julian Byng de la 3e armée britannique, a eu lieu le matin du 20 novembre 1917, avec tous les chars disponibles - environ 476 d'entre eux - avançant sur les lignes allemandes avec l'infanterie, la cavalerie et le soutien aérien. En quelques heures, les Britanniques forcèrent la 2e armée allemande à retourner à Cambrai, au nord, faisant quelque 8 000 prisonniers et 100 canons sur leur chemin.

Cependant, les Britanniques manquaient de soutien adéquat pour leur avance initiale et il était beaucoup plus difficile d'obtenir des gains supplémentaires. Bien que le commandant en chef allemand Erich Ludendorff ait brièvement envisagé un retrait général des troupes de la région, son commandant dans la région, Georg von der Marwitz, a réussi à rassembler une forte contre-attaque allemande de près de 20 divisions pour regagner presque tout le terrain perdu. Les pertes étaient élevées des deux côtés, avec des pertes allemandes de 50 000 contre 45 000 pour les Britanniques. Alors que l'utilisation de chars à Cambrai n'a pas permis de réaliser la percée majeure espérée par Byng, l'attaque a néanmoins renforcé la réputation du char en tant qu'arme potentiellement efficace pour une utilisation ciblée lors d'opérations offensives.


Chronologie - 1917

La Première Guerre mondiale a duré quatre ans et a impliqué de nombreux États-nations.

Cette section répertorie les événements de l'année 1917, la quatrième année de la guerre. Cette année a vu l'adoption par le haut commandement allemand de la politique désastreuse de la guerre sous-marine sans restriction - désastreuse dans la mesure où elle a entraîné l'entrée en guerre de l'Amérique en l'espace de quelques mois, et a finalement conduit à sa chute l'année suivante.

Pendant ce temps, les Britanniques lancent une offensive majeure à Passchendaele à l'automne 1917 : comme dans la Somme l'année précédente, elle s'avère un échec très coûteux. 1917 a également vu la sortie de la Russie de la guerre au milieu de deux révolutions, la première en février et une seconde en octobre.

Pour un compte au jour le jour, cliquez sur un mois donné à l'aide du bouton barre latérale à droite.

Date Événement
10 janvier Objectifs de paix des États alliés en réponse à la note de paix de décembre 1916 du président américain Woodrow Wilson
31 janvier L'Allemagne annonce une guerre sous-marine sans restriction
1er fevrier L'Allemagne reprend la guerre sous-marine sans restriction
3 février Les États-Unis rompent leurs relations diplomatiques avec l'Allemagne
23 février - 5 avril Les forces allemandes commencent à se replier sur des positions fortes sur la ligne Hindenburg
24 février Le télégramme Zimmermann est transmis aux États-Unis par la Grande-Bretagne, détaillant la prétendue proposition allemande d'une alliance avec le Mexique contre les États-Unis
26 février Le président américain Woodrow Wilson demande au Congrès l'autorisation d'armer des navires marchands américains
1er Mars Télégramme Zimmermann publié dans la presse américaine
11 mars Capture britannique de Bagdad
12 mars Le président américain Woodrow Wilson annonce l'armement des navires marchands américains par décret après avoir échoué à obtenir l'approbation du Congrès
15 mars Le tsar Nicolas II abdique à la suite de la révolution russe
le 20 mars Le cabinet de guerre du président américain Woodrow Wilson vote à l'unanimité en faveur de la déclaration de guerre à l'Allemagne
2 Avril Le président américain Woodrow Wilson prononce un discours de guerre devant le Congrès
6 avril Les États-Unis déclarent la guerre à l'Allemagne
9-20 avril L'offensive de la Nivelle (deuxième bataille de l'Aisne, troisième bataille de Champagne) se termine par un échec français
9 avril Succès canadien à la bataille de la crête de Vimy
16 avril Lénine arrive en Russie
29 avril - 20 mai Une mutinerie éclate au sein de l'armée française
12 mai - 24 octobre 10e, 11e et 12e batailles d'Isonzo se sont déroulées, se terminant par un échec italien
28 mai Pershing quitte New York pour la France
7 juin Les Britanniques font exploser 19 grandes mines sous la crête de Messines
15 juin La loi américaine sur l'espionnage est adoptée
26 juin Arrivée des premières troupes américaines en France, 1re Division
27 juin La Grèce entre en guerre aux côtés des Alliés
2 juillet Pershing fait une première demande d'armée de 1 000 000 d'hommes
6 juillet T.E. Lawrence et les Arabes capturent Aquaba
11 juillet Pershing révise les chiffres des demandes de l'armée à la hausse à 3 000 000
16 juillet Début des troisièmes batailles d'Ypres (Passchendaele)
31 juillet Grande offensive britannique lancée à Ypres.
1er septembre L'Allemagne prend l'extrémité nord du front russe lors de l'offensive de Riga
24 octobre Percée austro-allemande à Caporetto sur le front italien
7 novembre La révolution bolchevique en Russie aboutit à l'entrée au pouvoir d'un gouvernement communiste sous Lénine
20 novembre Les Britanniques lancent une attaque surprise de chars à Cambrai
7 décembre Les États-Unis déclarent la guerre à l'Autriche-Hongrie
9 décembre Jérusalem tombe aux mains de la Grande-Bretagne
22 décembre La Russie ouvre des négociations de paix séparées avec l'Allemagne (Brest-Litovsk)

samedi 22 août 2009 Michael Duffy

3 officiers britanniques ont été exécutés par des cours martiales pendant la guerre, contre 316 soldats privés et 24 sous-officiers. La grande majorité était pour des désertions.

- Le saviez-vous?


Batailles - La bataille de Cambrai, 1917

La bataille de Cambrai, lancée en novembre 1917, annonçait la première utilisation de chars avec une force significative, un peu plus d'un an après qu'ils eurent fait leurs débuts hésitants à Flers sur la Somme en septembre 1916. À l'automne 1917, la réputation populaire de l'efficacité des chars en avait souffert. Mis à part leur valeur initiale incontestable en tant que tactique de surprise, ils étaient jugés d'une utilité limitée dans les opérations offensives, difficiles à manier et sujets à des dysfonctionnements.

À tel point en effet que le haut commandement allemand, après avoir surmonté son inquiétude initiale face à l'apparition soudaine des énormes bêtes mécaniques sur le champ de bataille, en vint à considérer le char avec dédain, un appareil facilement détruit par l'utilisation d'une artillerie de campagne concentrée. Compte tenu d'une telle attitude, il n'était peut-être pas surprenant que le développement des chars allemands soit arrivé relativement tard dans la guerre.

Néanmoins, le British Tank Corps restait convaincu que les déceptions antérieures concernant l'utilisation des chars seraient surmontées une fois que la nouvelle arme serait utilisée dans des conditions de champ de bataille moins inadaptées que le bourbier boueux qui caractérisa la troisième bataille d'Ypres, où une fois de plus le char n'avait réussi qu'à générer du cynisme.

Ainsi, le lieutenant-colonel John Fuller du Tank Corps a recommandé l'utilisation à grande échelle de chars sur le champ de bataille sec situé entre le canal du Nord et le canal de Saint-Quentin. La proposition de Fuller a été rapidement reprise par le commandant de la troisième armée Julian Byng - le commandant sur le terrain - mais a été rejetée par le commandant en chef britannique Sir Douglas Haig qui a préféré poursuivre les opérations à Passchendaele.

Avec le temps, cependant, Haig, déçu par le manque de progrès à Passchendaele, est revenu au plan de Fuller et Byng, attiré par l'idée de remporter une victoire utile en utilisant la nouvelle arme avant la fin de l'année.

Byng, encouragé par l'opportunité que lui offrait le commandement, rejeta le plan initial du colonel Fuller appelant à un retrait immédiat une fois que la formation massive de chars aurait réussi à perquisitionner les lignes allemandes. Au lieu de cela, il visait à réaliser une percée majeure des Alliés.

Il a programmé l'attaque pour novembre, même si les conditions météorologiques se dégradaient de manière prévisible. Par conséquent, les commandants du Tank Corps craignaient que l'attaque prévue ne serve à nouveau à saper la réputation douteuse du char en tant qu'arme d'attaque efficace.

L'attaque a été dûment lancée à l'aube du matin du 20 novembre 1917, avec tous les chars disponibles avançant sur un front de 10 km. 476 chars étaient accompagnés de six divisions d'infanterie et de deux divisions de cavalerie (cette dernière pour exploiter toute percée), ainsi que 1 000 autres canons. 14 escadrons nouvellement formés du Royal Flying Corps se tenaient prêts - un précurseur de la guerre éclair tactique employée à bon escient par l'armée allemande pendant la Seconde Guerre mondiale. Notamment, l'attaque n'a pas été précédée d'un bombardement préliminaire, ce qui a permis d'assurer une surprise totale.

Face à l'attaque britannique se trouvait la deuxième armée allemande dirigée par Georg von der Marwitz. En quelques heures, les Allemands légèrement défendus furent contraints de reculer d'environ 6 km jusqu'à Cambrai, les trois systèmes de tranchées de la ligne Hindenburg percés pour la première fois pendant la guerre.

Les Britanniques ont remporté le succès sur toute la ligne, sauf à Flesquieres (au centre de l'attaque), où le commandant de la 51e division des Highlands Harper avait décidé de ne pas travailler en tandem avec des commandants de chars, méfiants à l'égard de la technologie des chars. Environ 8 000 prisonniers et 100 fusils ont été capturés le premier jour seulement.

Très encouragé (et très surpris) par les gains notables (pour les normes du front occidental) du premier jour, Haig est déterminé à poursuivre l'attaque, bien qu'une fois la surprise initiale passée, les gains britanniques se soient avérés beaucoup plus difficiles à obtenir néanmoins, Flesquieres a été saisi le lendemain. Malheureusement pour Byng, un manque de soutien disponible pour suivre la percée surprise du premier jour a entraîné une perte critique d'élan.

Erich Ludendorff, le chef effectif du troisième commandement suprême allemand, ordonna une contre-attaque immédiate pour découvrir que les réserves ne pouvaient pas être avancées avant deux jours supplémentaires. A un moment, il envisage même un retrait général du front de Cambrai.

Marwitz, le commandant local, a peut-être été abasourdi par le début de l'attaque le 20 novembre. Cependant, en pressant la maison vague après vague de contre-attaques allemandes, à partir du 20 novembre, il a travaillé pour récupérer tout le terrain perdu aux Britanniques.

Une vingtaine de divisions ont été déployées lors de la contre-attaque allemande, qui a déployé des tactiques d'infiltration dites Hutier (du nom du commandant allemand qui les avait déployées en premier, Oskar von Hutier). En une semaine, pratiquement tout le terrain perdu avait été regagné.

Pendant la bataille, les pertes étaient élevées : les Allemands ont subi des pertes d'environ 50 000 et les Britanniques de 45 000. Si finalement le déploiement massif de chars n'avait pas permis d'atteindre la percée souhaitée, il avait néanmoins démontré le potentiel d'une utilisation ciblée du char dans des opérations offensives.

En Grande-Bretagne, la nouvelle de la percée spectaculaire initiale a permis d'améliorer considérablement la réputation de Byng et cela a entraîné la sonnerie des cloches des églises en Grande-Bretagne pour la première fois pendant la guerre.

Cliquez ici pour afficher une carte retraçant la progression de la bataille.

Cliquez ici pour lire le récit de la bataille d'Arthur Conan Doyle. Cliquez ici pour lire la réaction du chef d'état-major de l'armée allemande Paul von Hindenburg.


Bataille de Cambrai (1917)

Les Bataille de Cambrai (Bataille de Cambrai, 1917, Première bataille de Cambrai et Schlacht de Cambrai) était une attaque britannique de la Première Guerre mondiale, suivie de la plus grande contre-attaque allemande contre le Corps expéditionnaire britannique (BEF) depuis 1914. La ville de Cambrai, dans le département du Nord, était un important centre de ravitaillement pour les Allemands. Siegfriedstellung (connue des Britanniques sous le nom de ligne Hindenburg) et la capture de la ville et de la crête de Bourlon à proximité menaceraient l'arrière de la ligne allemande au nord. Le général de division Henry Tudor, commandant de la Royal Artillery (CRA) de la 9e division (écossaise), a préconisé l'utilisation de nouvelles tactiques d'artillerie-infanterie sur son secteur du front. Pendant les préparatifs, J. F. C. Fuller, un officier d'état-major du Tank Corps, a cherché des endroits où utiliser des chars pour les raids. Le général Julian Byng, commandant de la 3e armée, décide de combiner les deux plans. [a] Les armées française et britannique avaient utilisé des chars en masse plus tôt en 1917, mais avec beaucoup moins d'effet. [4]

Royaume-Uni

  • Inde[1]
  • Terre-Neuve[2]

Après un grand succès britannique le premier jour, le manque de fiabilité mécanique, les défenses d'artillerie et d'infanterie allemandes ont exposé les faiblesses du char Mark IV. Le deuxième jour, seulement environ la moitié des chars étaient opérationnels et les progrès britanniques étaient limités. Dans le Histoire de la Grande Guerre, l'historien officiel britannique Wilfrid Miles et les érudits modernes n'attribuent pas le mérite exclusif du premier jour aux chars, mais discutent de l'évolution simultanée des méthodes d'artillerie, d'infanterie et de chars. [5] De nombreux développements depuis 1915 ont mûri à Cambrai, tels que les tirs d'artillerie prévus, la portée sonore, les tactiques d'infiltration d'infanterie, la coordination infanterie-char et le soutien aérien rapproché. Les techniques de guerre industrielle ont continué à se développer et ont joué un rôle essentiel lors de l'offensive des cent jours en 1918, ainsi que le remplacement du char Mark IV par des types améliorés. Le renforcement et la défense rapides de Bourlon Ridge par les Allemands, ainsi que leur contre-attaque, étaient également des réalisations notables, qui donnaient aux Allemands l'espoir qu'une stratégie offensive pourrait mettre fin à la guerre avant que la mobilisation américaine ne devienne écrasante. [6]


Mardi 20 novembre 1917

À 6 h 10, les chars qui s'étaient formés à un demi-mille derrière la ligne ont commencé à avancer lentement (ils avaient une vitesse de pointe de 3,7 mph) avec leur commandant, le général de brigade Elles, en tête dans son char Hilda.

Dix minutes plus tard, à Zero Hour, l'artillerie s'ouvre. Les obus pleuvent tout le long de la ligne allemande. Derrière la protection d'un barrage d'artillerie et d'un écran de fumée, les chars et l'infanterie avançaient.

Malgré les nuages ​​bas et la brume, des escadrons d'avions du RFC ont décollé. Les défenseurs allemands ont été complètement pris par surprise et leurs lignes de front ont été rapidement envahies par la rapidité et le poids de l'attaque britannique.

Au sud de la ligne, le III corps du lieutenant-général Sir William Pulteney avait été chargé de sécuriser les traversées du canal de St Quentin à Marcoing et Masnières.

La 20e division a rencontré une forte résistance à la Zwischenstellung (ligne de soutien Hindenburg) au-delà de La Vacquerie, tandis que plus au sud, la 12e division a dû affronter une série de fermes fortifiées qui n'avaient pas été détruites par le barrage d'artillerie.

Plusieurs chars ont été mis hors de combat par des tirs directs d'artillerie à vue dégagée. D'autres ont été perdus à cause d'une défaillance mécanique, mais l'avance s'est poursuivie et à 11 heures du matin, les premiers chars avaient atteint le canal de St Quentin à Marcoing.

La sécurisation des traversées du canal était vitale pour faire sortir la cavalerie en rase campagne derrière les lignes allemandes. L'infanterie a pu traverser en utilisant les ponts de bois mais à 32 tonnes, les chars étaient une autre histoire. Le pont routier de Masnières est toujours debout mais endommagé, néanmoins le char F22-Flying Fox II tente une traversée. Le pont s'est effondré, envoyant le réservoir dans l'eau ci-dessous. Heureusement, son équipage a survécu. Un petit nombre d'unités de cavalerie a réussi à traverser le canal, mais avec la diminution de la lumière du jour et l'insuffisance des forces disponibles, l'avance a été stoppée.

L'objectif principal du IV Corps du lieutenant-général Sir Charles Woollcombe était Bourlon Ridge. La 62e division a eu du mal à capturer Havrincourt après avoir rencontré une forte opposition allemande. La 186e brigade de la division a ensuite capturé Graincourt plus tard dans l'après-midi avant de poursuivre vers Anneux. La 51e division Highland est bloquée à Flesquières, l'un des points défensifs les plus solides de la Zwischenstellung.

Sous le commandement du major Krebs, les soldats allemands, en infériorité numérique, opposent une résistance déterminée. Plusieurs de leurs canons de campagne étaient toujours en activité et les artilleurs du Régiment d'artillerie de campagne 108 avaient également été entraînés aux tactiques antichars, par conséquent les pertes de chars étaient élevées. En l'absence de renforts disponibles, les Allemands ont été contraints de se retirer de Flesquières pendant la nuit, mais ils ont réussi à bloquer l'avance britannique vers Bourlon Ridge.

À la tombée de la nuit du 20 novembre, la 3e armée avait réussi une avance sans précédent de trois à quatre milles sur un front de six milles et avait capturé plus de 4 000 prisonniers.

Lorsque la nouvelle du succès a atteint la Grande-Bretagne, quelques jours plus tard, les cloches des églises ont sonné pour célébrer. Cependant, le IV Corps n'a pas réussi à atteindre Bourlon Ridge. Le III Corps n'avait qu'une emprise ténue de l'autre côté du canal de St Quentin et ils n'avaient pas pris la ligne de défense Siegfried II. Ils n'avaient pas non plus de réserves d'infanterie. 179 chars étaient hors de combat. Soulignant le manque de fiabilité du char Mark IV, environ les deux tiers de ceux-ci étaient dus à une panne mécanique ou à un amerrissage forcé.


La bataille de Cambrai

Le plan

La principale bataille britannique de 1917 fut la troisième bataille d'Ypres (Passchendaele), au cours de laquelle il y eut plus de 250 000 victimes britanniques. Pourtant, alors que la troisième bataille d'Ypres touchait à sa fin, Haig planifiait déjà un autre assaut contre les Allemands. Cela devait avoir lieu devant la ville de Cambrai, par la troisième armée britannique sous son nouveau commandant, Sir Julian Byng. L'armée allemande avait été mise à rude épreuve à Ypres et Haig était convaincu que l'Allemagne arrivait à la fin de sa capacité à mener la guerre, de nouveaux coups contre l'armée allemande pourraient mettre fin à la guerre avant la fin de l'année. Il a également tenu à une victoire avant la fin de l'année pour faire taire les critiques croissantes de sa stratégie sur le front occidental.

On se souvient généralement de la bataille de Cambrai comme de la bataille au cours de laquelle des chars ont été utilisés en grand nombre pour la première fois. Le brigadier-général Hugh Elles du Tank Corps était désireux d'utiliser des chars en grand nombre sur un terrain approprié. La 3e armée britannique devant Cambrai faisait face aux formidables défenses de la ligne Hindenburg, mais le terrain était ici ferme et, comme il n'y avait pas eu auparavant d'offensive majeure, n'était pas troué de trous d'obus. Cependant, une grande partie du succès britannique le premier jour de la bataille de Cambrai s'explique par l'utilisation d'innovations autres que le char.

Un problème majeur de toute offensive à grande échelle sur le front occidental était l'incapacité de réaliser des attaques surprises précédées de longs bombardements d'artillerie qui étaient essentiels pour couper les ceintures de barbelés devant les tranchées ennemies. Le plan à Cambrai était d'attaquer sans bombardement préalable. De nouvelles techniques ont permis à l'artillerie britannique d'ouvrir le feu sur les positions allemandes au début de l'attaque. Les chars ont été largement utilisés pour aplatir les barbelés, notamment devant la redoutable ligne Hindenburg.

L'attaque devait se dérouler sur un front de six milles et demi et devait être menée par six divisions d'infanterie appuyées par neuf bataillons de chars, comptant plus de 430 chars. Le barrage d'artillerie était assuré par plus de 1 000 canons et cinq divisions de cavalerie étaient disponibles pour exploiter toute percée. Les préparatifs ont été effectués dans le plus grand secret, avec des chars et des canons amenés la nuit et lourdement camouflés ou cachés dans les bois et les bâtiments. Les objectifs de l'offensive étaient de percer la ligne Hindenburg, de prendre les hauteurs autour du bois de Bourlon, d'isoler Cambrai et d'avancer derrière les lignes allemandes vers le nord. Le plan était très ambitieux pour les ressources disponibles car il y avait des forces de réserve très limitées pour suivre tout succès initial que la plupart de la troisième armée récupérait après son implication dans la troisième bataille d'Ypres.

L'attaque

Le jour de l'ouverture de l'attaque, le 20 novembre 1917, les gains britanniques de plus de quatre milles avec peu de pertes étaient spectaculaires par rapport aux normes de la Première Guerre mondiale, autant de terrain a été gagné en douze heures qu'en plus de trois mois dans la troisième bataille d'Ypres . C'était la seule occasion où les cloches des églises ont été sonnées en Grande-Bretagne pour célébrer une victoire. Malgré les succès, il y a eu quelques déceptions, comme l'échec de la prise de Flesquières et l'échec de la capture d'un pont intact sur le canal de Masnières.

Il y eut d'autres gains les 21 et 22 novembre, mais la résistance allemande augmentait et les Britanniques faisaient face à un nombre croissant de contre-attaques. Haig a exhorté Byng à se concentrer sur la sécurisation de Bourlon Wood, qui dominait les environs. Le Bois a été capturé, mais repris par les Allemands.

La contre-attaque allemande

Alors que les combats autour de Bourlon Wood se poursuivaient, les Allemands préparaient une contre-attaque majeure. La révolution en Russie signifiait qu'elle ne jouait plus un rôle actif dans la guerre et les Allemands pouvaient commencer le processus d'amener des centaines de milliers de soldats sur le front occidental depuis l'est. Les Britanniques se trouvaient maintenant à l'intérieur d'un saillant (un renflement dans la ligne) qu'ils avaient percé dans les positions allemandes : c'était comme si les forces britanniques étaient à l'intérieur d'un sac. Le 30 novembre, les Allemands lancent une attaque qui surprend largement les Britanniques. Utilisant de nouvelles tactiques d'infiltration, un bombardement court et intense a été suivi par des groupes de troupes d'assaut avançant, contournant les points forts qui étaient ensuite laissés aux troupes et à l'artillerie suivantes. Des attaques ont été menées sur le saillant du nord et du sud qui visaient à couper les forces britanniques à l'intérieur.

Il y avait une résistance déterminée dans le Nord, souvent par des forces mixtes, comprenant de l'infanterie, de la cavalerie à pied, du génie et du Labour Corps. De nombreuses attaques allemandes ont été interrompues par l'artillerie. Les attaques les plus fortes se situent au Sud vers Gouzeaucourt, qui tombe aux mains des Allemands le premier jour. Une contre-attaque des gardes reprend le village et une nouvelle attaque le 1er décembre par les gardes et la cavalerie stabilise la situation. Les pertes britanniques augmentaient alors que les attaques allemandes se poursuivaient et Haig ordonna à Byng de se retirer vers une ligne plus facilement défendable. Ce retrait s'est achevé le 6 décembre.

Résultats

Les pertes britanniques étaient d'environ 44 000 hommes, y compris les prisonniers. Les pertes allemandes étaient quelque chose de similaire. La bataille de Cambrai n'a pas atteint ses objectifs et pratiquement tout le terrain gagné au début a été perdu. 11 000 prisonniers allemands avaient été faits, mais les Allemands avaient fait 6 000 prisonniers britanniques.

Les conséquences majeures de Cambrai pour la conduite de la guerre sont politiques. Alors que les contre-attaques allemandes annihilaient les premiers succès, l'ambiance chez eux dans la presse et parmi les politiciens est devenue celle de la colère. Le premier ministre Lloyd George n'avait guère confiance en Haig après les pertes de la Somme et de Passchendaele, et Cambrai creusait encore plus le fossé entre Haig et le gouvernement. Plus de colère a été provoquée par un rapport de Byng qui a conclu qu'aucun blâme pour l'échec de Cambrai ne pouvait être imputé aux commandants supérieurs et qu'il était uniquement dû à une formation inadéquate parmi les officiers subalternes, les sous-officiers et les hommes.

Haig n'a pas été enlevé, bien qu'il ait cru que cela pourrait arriver. Cependant, les officiers supérieurs d'état-major autour de Haig, que l'on croyait trop impatients d'exécuter ses ordres, ont été limogés. Le gouvernement a également commencé à limiter le nombre d'hommes disponibles pour Haig afin de l'empêcher de lancer d'autres grandes offensives en 1918, ce qui a eu des conséquences majeures lorsque les Allemands ont lancé la première de leurs grandes offensives au printemps.

Organisation d'infanterie dans l'armée britannique

Une armée

Il y avait finalement cinq armées britanniques en France. Chacun comprenait de 250 000 à 500 000 hommes et était commandé par un général au complet.

Corps

Pour des raisons administratives, les armées étaient divisées en trois à cinq corps, commandés par un lieutenant général.

Division

C'était la plus grande formation qui restait normalement ensemble. À pleine puissance, une division compterait 20 000 hommes, commandés par un général de division. La Division était autonome. Il était composé de douze bataillons d'infanterie et comprenait également une série d'autres unités telles que l'artillerie, le corps médical, les transports, le génie et une section vétérinaire. Un treizième bataillon de pionniers a été ajouté pour effectuer des tâches telles que le creusement de tranchées et les travaux de construction.

La brigade

Les divisions étaient divisées en trois brigades. Chaque brigade était composée de quatre bataillons et était commandée par un général de brigade.

Bataillon

Le bataillon était l'unité de base de l'infanterie de l'armée britannique pendant la Première Guerre mondiale. À pleine capacité, il se composait d'un peu plus de 1 000 hommes, dont 30 étaient des officiers. Les hommes d'un bataillon appartiendraient tous au même régiment, par ex. Le premier bataillon des Lancashire Fusiliers. Les hommes d'un bataillon sont restés en groupe pendant la guerre.

Le bataillon était généralement commandé par un officier ayant le grade de lieutenant-colonel. Un major était commandant en second. Le quartier général du bataillon comprenait une gamme d'officiers, de sous-officiers et de soldats responsables de l'administration, des magasins, des transports, des transmissions, des soins médicaux et d'une gamme d'autres tâches.

Société

Un bataillon était divisé en quatre compagnies, généralement notées de A à D ou, dans le cas des régiments de la garde, numérotées de 1 à 4. Chacune des 4 compagnies comptait 227 hommes au complet. Chacun était commandé par un major ou un capitaine, avec un capitaine comme commandant en second.

Section

La compagnie était divisée en 4 pelotons d'environ 45 hommes, chacun étant commandé par un sous-officier (un lieutenant ou un sous-lieutenant).

Section

Chaque peloton a été subdivisé en 4 sections, chacune d'environ 12 hommes sous un sous-officier.

Organisation de chars Première Guerre mondiale

Le service de chars s'appelait à l'origine le Heavy Section Machine Gun Corps, avec des chars organisés en compagnies. Chaque compagnie était désignée par une lettre et chaque char était numéroté et doté d'un nom qui commençait par la lettre du Bataillon. Les noms des chars de la compagnie F comprenaient Fearless, Flying Fox, Ferocious et Fighting Mac. A partir de novembre 1916, les chars sont organisés en bataillons. Bien que chaque bataillon ait reçu un numéro, le système de lettrage a également été conservé pour nommer chaque char. Un bataillon se composait de 3 compagnies, chacune ayant 12 chars. Chaque compagnie a été divisée en 4 sections de trois réservoirs. Chaque bataillon était donc composé de 36 chars. Des ateliers mobiles ont fourni le soutien technique pour entretenir les réservoirs.

En juillet 1917, la branche lourde du corps des mitrailleurs devint le corps des chars. Chaque bataillon de chars avait un effectif de 32 officiers et 374 hommes. Le commandant du Tank Corps en France et en Belgique était le général de brigade Hugh Elles.

Les origines de la Première Guerre mondiale

Beaucoup de choses ont été écrites sur les causes de la guerre et l'opinion générale des historiens a beaucoup changé depuis 1918. L'opinion des Alliés à la fin de la guerre était très claire. L'Allemagne a été obligée d'accepter la responsabilité de la guerre dans le traité de paix de Versailles, a été forcée de signer la « clause de culpabilité de guerre » et de payer des réparations pour les vastes destructions causées en France et en Belgique pendant les quatre années de combat. Cependant, à partir des années 1920 et 1930, les mentalités ont commencé à changer et la guerre a été considérée comme une tragédie dans laquelle l'Europe était tombée, causée par des facteurs dans lesquels tous les pays pouvaient être considérés comme étant en partie responsables. Mais à partir des années 1960, ce point de vue a été remis en cause et de nombreux historiens modernes considèrent désormais les ambitions et les actions de l'Allemagne comme le facteur majeur du déclenchement de la guerre en 1914. C'est un sujet qui continuera sans aucun doute à être discuté et écrit pendant de nombreuses années. les années à venir.

Les troubles dans les Balkans, la région du sud de l'Europe entre la mer Adriatique et la mer Noire, ont joué un rôle clé dans le déclenchement de la guerre. C'est dans cette région qu'a eu lieu l'incident qui a conduit au déclenchement de la guerre, l'assassinat de l'archiduc autrichien François-Ferdinand et de son épouse, le 28 juin 1914. Pendant des siècles, cette région avait fait partie de l'empire turc, mais, en tant que puissance de la Turquie décliné, des groupes nationaux se séparèrent et formèrent de nouveaux pays pour se gouverner eux-mêmes. Ce processus a été encouragé par la Russie comme moyen d'accroître son influence dans la région et de nouveaux pays tels que la Serbie se sont tournés vers l'Empire russe pour obtenir un soutien. Cependant, les ambitions des nouveaux États des Balkans, en particulier la Serbie, étaient considérées par l'Empire autrichien comme une menace directe. L'empire autrichien était composé d'un patchwork de différentes nationalités et comprenait la Hongrie moderne, la République tchèque, la Slovaquie, des parties de la Pologne et des parties de la Serbie. Ces peuples commençaient aussi à revendiquer le droit de se gouverner et cela menaçait de déchirer l'empire autrichien. L'Autriche était déterminée à éliminer la menace de la Serbie et l'assassinat de Franz Ferdinand par un membre d'un groupe terroriste serbe a donné à l'Autriche une justification pour attaquer.

Cependant, la crise qui a résulté de l'assassinat ne pouvait pas être maintenue locale dans les Balkans car les puissances européennes étaient liées entre elles dans une série d'alliances. Ces alliances ont été considérées comme un facteur clé qui a abouti à l'assassinat entraînant toute l'Europe dans la guerre. L'Allemagne avait une alliance avec l'Autriche et l'Italie, ce groupe étant souvent appelé la Triple Alliance. La France avait une alliance avec la Russie et, bien que la Grande-Bretagne ne fasse pas formellement partie de cette alliance, elle a développé des relations étroites avec ces deux pays à partir de 1900 environ, ce groupe est souvent appelé la Triple Entente. Après l'assassinat de l'archiduc François-Ferdinand, l'Autriche était déterminée à attaquer la Serbie tandis que la Russie était déterminée à soutenir la Serbie. En raison de son alliance avec l'Autriche, l'Allemagne serait amenée à intervenir pour soutenir l'Autriche contre la Russie, ce qui impliquerait alors la France qui était liée par alliance pour soutenir la Russie.

Les systèmes d'alliance engendraient également la méfiance et la peur et chaque pays avait constitué de grandes armées. L'Autriche n'était cependant pas le seul pays d'Europe à avoir des griefs. L'Empire allemand avait été créé en 1871, mais l'Allemagne était née aux dépens de la France, à la suite de la défaite décisive de la France lors de la guerre franco-prussienne de 1870-1871. La création du nouvel Empire allemand a été déclarée à Versailles en 1871 alors que Paris était en état de siège. La France a été encore plus humiliée en étant contrainte de céder les provinces d'Alsace et de Lorraine à l'Allemagne dans le cadre du traité de paix qui a mis fin à la guerre. Un mouvement de « revanche » s'installe en France, bien que son influence avant 1914 soit limitée.

Bien que chacune des grandes puissances européennes ait eu des griefs qui contribuent à expliquer le déclenchement de la guerre en 1914, les historiens modernes se sont de plus en plus concentrés sur le rôle de l'Allemagne. Après 1871, l'Allemagne est devenue une grande puissance industrielle mondiale rivalisant avec la Grande-Bretagne. Pourtant, de nombreuses personnalités allemandes pensaient que leur pays se voyait refuser la position dans le monde qu'elle méritait en raison de sa puissance industrielle. De plus, on croyait que l'Allemagne était « entourée » par la Grande-Bretagne, la France et la Russie et qu'on lui refusait la position qu'elle méritait en Europe. L'Allemagne a commencé à chercher des colonies à l'étranger et a lancé un programme d'expansion navale, qui était clairement conçu comme un défi pour la Grande-Bretagne. La Grande-Bretagne s'est rapprochée de la France et de la Russie et a également commencé à augmenter la force de sa propre marine. Le lancement du HMS Dreadnought a introduit une nouvelle classe de navires de guerre et a déclenché une course aux armements en mer alors que l'Allemagne a répondu avec ses propres nouveaux navires de guerre.

Certaines personnalités de l'armée et du gouvernement allemands pensaient que la guerre était inévitable et que les actions de l'Allemagne en 1914 ont été importantes pour conduire l'Europe vers un conflit armé. Plutôt que de restreindre l'Autriche après l'assassinat de Sarajevo, l'Allemagne a encouragé l'action contre la Serbie.

Il n'était pas inévitable que la France soit entraînée dans la guerre, mais le seul plan de guerre de l'Allemagne consistait à attaquer la France et cette attaque devait inclure l'invasion de la Belgique neutre. Cette attaque eut lieu le 3 août et fut sans aucun doute le facteur décisif de soutien à la guerre dans l'opinion publique britannique.

Pourtant, alors même que la guerre éclatait, peu de gens se rendaient compte des quatre années d'horreur qui allaient suivre, faisant dix millions de morts et changeant à jamais le visage de l'Europe.

Impasse sur le front occidental

L'image durable de la Première Guerre mondiale est celle de deux parties dans une impasse, se faisant face dans le no man's land. Il s'agit de soldats creusés dans des lignes de tranchées opposées, à partir desquelles ils ont lancé des attaques répétées entraînant très peu de gains et des pertes massives. Il y a beaucoup de vérité dans cette image mais, comme toutes les images populaires, la réalité était plus compliquée. Lorsque la guerre éclata en 1914, aucune des deux parties n'imaginait une guerre menée dans des tranchées et qui durerait plusieurs années. Les Allemands prévoyaient une guerre dans laquelle leurs armées balayeraient la Belgique et le nord de la France et battraient les armées françaises en quelques semaines. L'Allemagne serait alors libre de transférer ses troupes à l'Est pour vaincre la Russie. Ce fut le fameux plan Schlieffen. La France prévoyait de lancer une invasion à travers la frontière allemande en Alsace Lorraine sous le nom de Plan 17. En Grande-Bretagne, on croyait généralement que la guerre serait terminée à Noël 1914.

La Première Guerre mondiale n'a pas toujours été dans l'impasse dans la guerre des tranchées. Les premiers mois de la Première Guerre mondiale ne se sont pas déroulés dans des tranchées, mais plutôt une guerre de mouvement et de manœuvre, tout comme les derniers mois de 1918. La guerre n'a pas non plus été menée dans des tranchées éloignées du front occidental en Europe. La guerre à l'Est, menée entre l'Allemagne et son alliée l'Autriche contre la Russie, n'a jamais été une guerre de tranchées et d'impasse, cela est également vrai des combats entre la Grande-Bretagne et la Turquie au Moyen-Orient.

Cependant, entre novembre 1914 et mars 1918, la guerre sur le front occidental est une impasse. Les combats ont eu lieu entre deux camps occupant des lignes de tranchées opposées qui ne se déplaçaient jamais plus de quelques milles et s'étendaient de la côte de la Manche, à travers la Belgique et la France jusqu'à la frontière suisse. C'était ici, sur le front occidental, que l'issue de la guerre devait être décidée, chaque partie savait qu'elle devait gagner ou perdre la guerre ici. Si cette situation n'était pas prévue, pourquoi s'est-elle produite ?

L'une des raisons de l'impasse était que le développement technique des armes donnait un avantage considérable aux défenseurs. Le développement des fusils à verrou, à chargement par brèche, a considérablement augmenté la puissance de feu de l'infanterie, un soldat britannique régulier en 1914 a été entraîné à tirer 15 coups par minute. Les mitrailleuses ont créé une grêle de balles pour se déverser dans les rangs de l'infanterie attaquante. La mitrailleuse allemande MG08 pouvait tirer 400 coups par minute et avait une portée effective de plus de 2000 mètres. Surtout, les assaillants se déplaçant à découvert étaient exposés aux tirs d'artillerie. En 1914, l'efficacité des obus, la cadence de tir et la précision de l'artillerie avaient considérablement augmenté. Les troupes concentrées sur les lignes de front en vue d'une attaque étaient des cibles évidentes pour l'artillerie, et les attaquants traversant le no man's land devaient souvent traverser un mur d'explosifs puissants et d'éclats d'obus.Au fur et à mesure que la guerre progressait, la puissance de l'artillerie augmentait énormément. Pour se protéger de ces armes, les deux camps sont allés sous terre, dans des tranchées, des abris, des bunkers et des tunnels.

Une MG08 allemande

Une autre explication de l'impasse est que les systèmes de tranchées n'étaient pas simplement des fossés creusés dans le sol. Les systèmes de tranchées sont devenus des forteresses de tranchées multiples, de villages fortifiés, de bunkers en béton, d'abris souterrains et de ceintures de barbelés. Cela était particulièrement vrai du système allemand. A l'exception notable de la seconde bataille d'Ypres en 1915 et de la bataille de Verdun en 1916, les Allemands sont restés sur la défensive en France et en Belgique entre novembre 1914 et mars 1918 afin de concentrer leurs efforts contre la Russie à l'Est. Ils ont créé de multiples systèmes de défense, souvent des kilomètres de large. Pour l'infanterie, la perspective d'attaquer ces positions à travers un terrain déchiré par des obus face aux tirs de mitrailleuses et à un mur d'obus explosifs était une perspective extrêmement intimidante qui entraînait fréquemment un nombre élevé de victimes.

L'une des raisons les plus fondamentales pour lesquelles il était impossible de sortir de l'impasse sur le front occidental était l'incapacité des commandants à contrôler les événements une fois qu'une attaque avait commencé. Les lignes téléphoniques de la ligne de front étaient régulièrement coupées par des tirs d'obus et les coureurs étaient régulièrement blessés ou tués. Divers types de signaux visuels ont été utilisés et les avions ont assuré l'observation aérienne mais, sans système de radio portable, le retour d'informations aux commandants était lent et peu fiable. Les commandants préparaient des plans d'attaque méticuleux, mais une fois qu'une bataille commençait, les événements échappaient à leur contrôle immédiat et ils avaient souvent peu d'idée de ce qui se passait réellement. Les généraux rêvaient de mettre fin à l'impasse, de percer les lignes de tranchées ennemies et de créer une guerre de mouvement dans la campagne au-delà. Il y a eu un certain nombre d'occasions où les attaques se sont bien déroulées au début et où les attaquants ont capturé le premier système de tranchées de l'ennemi, mais le succès s'est arrêté ici. Les commandants ne savaient pas où et quand les attaques s'étaient bien déroulées ou où elles avaient échoué et n'étaient pas en mesure de déplacer les troupes de réserve vers le bon endroit au bon moment. D'un autre côté, les défenseurs ont trouvé beaucoup plus facile de se replier sur une autre ligne de tranchées, de créer de nouvelles lignes de défense et de combler les lacunes dans leurs lignes avec les troupes de réserve. Contrairement au mythe populaire, de nombreux commandants supérieurs ont été tués en tentant d'obtenir des informations et de contrôler les événements.

Une autre explication fondamentale de l'impasse était le fait que les deux parties étaient à égalité et pouvaient faire appel à une réserve apparemment infinie d'hommes et de fournitures. Ce fut la première guerre de l'histoire au cours de laquelle les puissances industrielles modernes se sont affrontées. Chaque camp mobilisa des dizaines de millions d'habitants et produisit des quantités insoupçonnées d'armes et de ravitaillement qui comblaient constamment les pertes subies sur le front occidental. La guerre est devenue une guerre d'usure (usure) dans laquelle le perdant serait le camp qui ne pourrait plus trouver les jeunes hommes à enrôler dans l'armée pour remplacer les blessés ou maintenir la production à la maison. En fin de compte, c'est l'incapacité de l'Allemagne à continuer à le faire qui a décidé de l'issue de la guerre.

La capacité industrielle de l'Allemagne et l'approvisionnement en produits essentiels, tels que la nourriture, ont été lentement étranglés par le blocus naval britannique. L'arrivée des troupes américaines en 1918 fit encore pencher la balance contre l'Allemagne. Cependant, il n'y a pas eu de percée ou d'effondrement rapide. L'Allemagne est refoulée vers ses frontières à partir de l'été 1918, mais il s'agit d'un processus coûteux impliquant des assauts contre des lignes de défense successives. L'histoire se souvient généralement des massacres de Verdun, de la Somme et de Passchendaele, mais certaines des batailles les plus coûteuses ont été celles des derniers mois des combats.


Réservoirs femelles britanniques Mark IV en cours de chargement

La bataille de Cambrai a été la première utilisation à grande échelle de chars massés au combat. Ici, des chars britanniques Mark IV sont chargés sur des camions ferroviaires pour le transport vers la ligne de front, dans le cadre des préparatifs logistiques importants requis pour l'attaque. Ce sont des chars « Femmes » armés de mitrailleuses, par opposition aux chars « Hommes » armés de petites pièces d'artillerie. Au total, les Britanniques ont déployé 476 chars à Cambrai, dont 378 dans des rôles de combat.

L'attaque a commencé avec des gains importants le jour de l'ouverture grâce à une combinaison de tirs d'artillerie efficaces, de tactiques d'infanterie et de chars. Les forces britanniques ont fait des avances d'environ 5 miles, prenant un certain nombre de villages. Mais à la fin du premier jour, plus de la moitié des chars étaient hors de combat.

Alors que la bataille se poursuivait, la progression britannique ralentit au milieu d'intenses combats. Le 28 novembre, les Britanniques avaient atteint une position sur la crête de Bourlon Ridge, où ils tenaient un saillant. Deux jours plus tard, les forces allemandes ont lancé une contre-offensive, utilisant des tirs d'artillerie intensifs et des tactiques d'infanterie qui utilisaient des troupes d'infiltration « d'assaut ». Après des combats plus intenses, les forces britanniques se retirèrent de leur position saillante, ne leur laissant que les gains qu'elles avaient réalisés autour des villages de Havrincourt, Ribécourt et Flesquières.

La bataille de Cambrai a finalement eu peu d'impact stratégique sur les combats sur le front occidental. Pourtant, dans les méthodes tactiques utilisées par les deux parties, il a été un précurseur des combats de 1918 et a également ouvert la voie à des tactiques interarmes et à une guerre blindée plus sophistiquées.


Importance continue de la bataille de Cambrai

Cambrai en tant que bataille est importante pour deux raisons principales. Il a vu la première utilisation massive du char et leur première utilisation en tant que force concentrée et puissante. Leur succès sur le champ de bataille s'est conjugué à l'impact positif significatif qu'ils ont continué d'avoir sur l'opinion publique. Pour le public, il s'agissait d'une arme entièrement britannique qui avait prouvé à maintes reprises qu'elle était capable de vaincre les Allemands.

Cambrai a obtenu la place du char dans l'armée britannique

Pris ensemble, ces facteurs ont assuré l'avenir du Tank Corps dans l'armée britannique et ont convaincu les commandants qu'il avait un rôle vital à jouer sur le front occidental. Pour ces raisons, Cambrai est toujours commémorée par les soldats du Royal Tank Regiment.

Un autre aspect de l'histoire du char à Cambrai était de savoir comment le champ de bataille est devenu la source d'une grande partie de la force de chars de l'Allemagne. Des dizaines de Mark IV abandonnés ont été capturés lors de la contre-attaque. Après des réparations, une quarantaine d'entre eux ont été mis en service par les Allemands en 1918. En fait, ils utiliseraient plus de Mark IV que leur propre A7V.

La deuxième raison de l'importance de Cambrai est l'effet que les leçons tirées de celui-ci auraient en 1918. L'importance de la coordination entre les différentes armes et services avait été démontrée avec un effet dramatique. L'artillerie, l'infanterie, les chars, les avions, la logistique, l'état-major et les transmissions avaient tous travaillé ensemble comme un système pour lancer une attaque réussie avec une surprise totale contre de solides défenses.

Ce système atteindra son plein potentiel à Amiens le 8 août 1918, bataille qui déclencha l'offensive des Cent Jours, qui aboutit à la victoire des Alliés. Les Cent Jours ont démontré deux éléments manquants à Cambrai : la volonté des commandants d'arrêter une attaque réussie avant qu'elle ne s'enlise, et les ressources pour en lancer rapidement une autre dans une zone différente. Nous continuerons à examiner les développements en 1918 sur ce blog.

La bataille de Cambrai a été une partie vitale du processus d'apprentissage de l'armée britannique en devenant l'armée qui a remporté la Première Guerre mondiale. Les éléments de ce système sophistiqué se mettaient en place, mais à l'hiver 1917, à Bourlon Wood, Flesquieres et Masnières, ils n'en étaient pas encore là.

Pour plus d'informations sur la bataille de Cambrai, regardez le documentaire YouTube du Tank Museum, Cambrai: The Tank Corps Story.

Découvrez-en plus sur les chars de la Première Guerre mondiale et au-delà dans les livres ci-dessous.


Le long, long sentier

20 novembre – 30 décembre 1917: les opérations de Cambrai. Une attaque britannique, conçue à l'origine comme un raid à très grande échelle, qui utilisait de nouvelles techniques d'artillerie et des chars massés. Initialement très réussi avec de gros gains de terrain, mais les réserves allemandes ont stoppé l'avance. Dix jours plus tard, une contre-attaque regagnait une bonne partie du terrain. En fin de compte, un résultat décevant et coûteux, mais Cambrai est maintenant considéré par les historiens comme le modèle des offensives réussies des « cent jours » de 1918.

“La bataille de Cambrai est l'un des épisodes les plus passionnants de toute la guerre. Les chars entrèrent enfin dans leur royaume. L'idée que la ligne Hindenburg était imprenable a explosé”.
Capitaine Stair Gillon : L'histoire de la 29ème Division : un record d'actes galants.

Cambrai a été un magnifique succès …

Les historiens militaires ont tendance à attribuer la défaite militaire éventuelle de l'Allemagne à des assauts bien planifiés et coordonnés des Alliés, dans lesquels la puissance industrielle et le dur apprentissage de quatre années de guerre se sont combinés avec un grand effet. À partir du 8 août 1918, le Corps expéditionnaire britannique a entrepris une série d'attaques à grande échelle sur plusieurs fronts au cours desquelles l'artillerie, les blindés, les avions et l'infanterie ont opéré ensemble efficacement dans des batailles « toutes les armes ». L'ouverture de la bataille de Cambrai le 20 novembre 1917 est souvent identifiée comme la première démonstration des techniques et technologies sophistiquées requises pour mener à bien une telle bataille. Ce jour-là, l'attaque britannique se brisa profondément et rapidement en des défenses apparemment imprenables avec peu de pertes. Ce premier résultat a été largement considéré comme une réalisation grandiose et spectaculaire, tant il était positif en comparaison avec la récente tâche horrible à Passchendaele. Le Daily Mail l'a qualifié de "Splendid Succès" et a titré le 23 novembre avec "Haig via la ligne Hindenburg".

“Flying Fox”
Char britannique “Flying Fox”, coincé rapidement et bloquant le pont-canal clé à Masnières.

… jusqu'à ce que tout se passe mal

Pourtant, deux mois plus tard, une commission d'enquête se réunit à Hesdin pour examiner ce qui n'allait pas à Cambrai. Cette mesure inhabituelle a été prise après que des questions aient été posées par le Cabinet de guerre, à la suite d'une contre-attaque allemande qui avait apparemment été une surprise et contre laquelle les forces britanniques avaient perdu du terrain et subi de lourdes pertes. Le succès initial, même s'il contenait les germes d'une approche guerrière qui germerait sur le plateau de Santerre en août 1918, avait été de courte durée, et il y avait eu une amère déception face au résultat net. Un commentateur respecté, un ancien officier subalterne, a déclaré que “Cambrai était un pari hautement spéculatif que je trouve inexplicable, donc c'est hors de caractère avec le reste de la carrière de Haig, non pas parce qu'il était inventif mais parce que c'était aléatoire, pas réfléchi.” et que c'était un “l'affaire harum-scarum, mal planifiée et faiblement dirigée, mais dans l'histoire militaire, il s'agit de la bataille la plus importante de la Première Guerre mondiale“. [Charles Carrington, Soldier from the wars return (Londres : Hutchinson & Co, 1965), pp.205-6]

Création

Lors de la compilation de l'histoire officielle de la bataille, le lieutenant-général Sir Launcelot Kiggell, chef d'état-major général de Haig à la fin de 1917, a déclaré qu'il ne pouvait donner aucune date précise quant à la première discussion sur Cambrai, et qu'aucune trace écrite ne serait trouvé car tout était verbal au début de la campagne. Il a rappelé que le général Hon. Sir Julian Byng, commandant la troisième armée, était venu voir Haig environ trois mois avant l'attaque, demandant à être autorisé à faire un assaut surprise à Cambrai. Par la suite, selon Kiggell, le plan “seulement s'agrandit”.

Byng aurait été au courant d'un arrangement existant, préparé en juin 1917 par le IIIe corps de la quatrième armée après que Haig lui eut ordonné d'examiner la rupture des défenses allemandes dans la région de Cambrai. Certains préparatifs avaient déjà été faits conformément à ce plan avant que la Troisième Armée ne prenne le contrôle du front de Cambrai au début de juillet. Cela nécessitait une progression méthodique en quatre étapes à l'aide de six divisions. Cette approche semblait probablement peu imaginative à l'optimisme caractéristique de Byng, mais elle était conventionnelle selon les normes de la seconde moitié de 1917.

Il semble que ce soit l'enthousiasme du Tank Corps et de l'artillerie qui ait influencé l'opinion au GQG et à la Troisième armée et qui a renforcé le soutien à l'opération « harum-scarum » qui a finalement eu lieu. Le général de brigade Hugh Elles, commandant le Tank Corps en France, et son officier d'état-major, le lieutenant-colonel John Fuller, se sont rendus plusieurs fois au quartier général de Montreuil et à celui de la 3e armée à Albert en août 1917. force en France, le corps ne devrait pas être gaspillé à Ypres mais utilisé collectivement pour percer un trou dans les défenses ennemies. Cambrai, étant sur un terrain de craie vallonné relativement intact, serait idéal bien qu'ils aient favorisé une attaque en Flandre française, à laquelle le GHQ a opposé son veto. Elles et Fuller ont parlé d'un raid lourd court et limité conçu pour causer des dégâts et le chaos - une opération tactique conçue pour tuer, pas pour capturer du terrain. Le major-général John Davidson, chef d'état-major des opérations au GQG, a été séduit par l'idée, tout comme Byng, qui réfléchissait déjà à une telle opération à Cambrai. Indépendamment et en même temps, le IV Corps de l'armée de Byng avait développé un plan pour une attaque surprise utilisant de l'artillerie non enregistrée. Le Tank Corps approuva beaucoup l'idée, car elle éviterait la dévastation du terrain qui avait causé tant de difficultés aux machines d'Ypres.

Sagesse rétrospective: La genèse de Cambrai peut être retracée assez facilement à travers ces développements de l'été 1917. Les passionnés, tirant les leçons des déceptions antérieures, développaient de nouvelles idées et préconisaient leur utilisation, trouvant en Byng une figure tout aussi enthousiaste et respectée qui a atteint un consensus de soutien aux plus hauts niveaux de commandement. Le rythme auquel la Troisième Armée a créé le plan, puis entraîné et rassemblé ses forces et exécuté une attaque réussie indique une maturité croissante de l'organisation et des processus nécessaires pour y parvenir. Pourtant, la nature expérimentale et improvisée de Cambrai était à l'origine du manque de planification et de la faible direction mis en évidence par Charles Carrington. La nature sommaire du plan est dans une certaine mesure pardonnable, car c'était là une chance de laisser les déceptions de Passchendaele derrière et de faire quelque chose d'audacieux. Ce qui est beaucoup plus difficile à comprendre, c'est la nécessité stratégique de mener à bien cette opération, l'objectif d'employer ces idées à cet endroit et à ce moment, et le manque évident de réflexion sur les résultats potentiels.

Pourquoi ici, pourquoi maintenant ?

Pourquoi Cambrai ? Son importance stratégique en tant que cible d'une attaque surprise est loin d'être claire. Après être tombée aux mains des Allemands en 1914, Cambrai était devenue une importante ville de tête de ligne, de cantonnement et de quartier général. Il se trouvait à un carrefour des voies ferrées reliant Douai, Valenciennes et Saint-Quentin, et à ce titre se trouvait sur les routes d'approvisionnement en provenance d'Allemagne et des zones industrielles du nord et de l'est de la France occupée, ainsi qu'une route latérale par laquelle hommes et matériel pourrait être déplacé le long du front ouest. C'était aussi sur le canal Saint-Quentin, à partir duquel le front pouvait être alimenté le long de l'Escaut dont il était contigu. En tant que cible militaire, Cambrai serait une capture utile pour priver l'ennemi d'un élément clé de son système de communication. Mais il se cachait derrière une position défensive redoutable. En supposant que cela puisse être violé, il serait également très difficile de combattre à travers une ville industrielle, comme cela avait été reconnu en 1915 lorsque les attaques sur la lentille non différente ont été évitées. Il semblerait que Cambrai ait été choisi au moins autant parce qu'il était dans la région de Byng et que le Tank Corps était convaincu que le terrain était à son avantage, que pour toute autre raison militaire valable.

La ligne Hindenburg
En 1917, Cambrai était devenue l'une des têtes de ligne et des villes centrales les plus importantes derrière les lignes allemandes. Devant elle se trouvait l'immensément puissant Siegfried Stellung – mieux connu des Britanniques sous le nom de ligne Hindenburg. La position défensive était si forte ici que les divisions allemandes décimées pendant le troisième Ypres ont été envoyées ici pour récupérer et se remettre en état. Il comprenait deux lignes de fortifications, avec des ceintures de barbelés de plusieurs dizaines de mètres de large, des emplacements en béton et des ouvrages souterrains. Une troisième ligne parallèle était également en construction. La carte ci-dessus montre le retrait allemand de la Somme vers la ligne Hindenburg au printemps 1917 et la principale position défensive des Britanniques à Cambrai.

La force britannique à Cambrai

L'enthousiasme croissant de Byng, même avec le soutien de Haig, était insuffisant pour mobiliser des forces pour l'opération alors que Third Ypres était toujours en cours. Un officier d'état-major du GSO1 au GHQ – le général de brigade E. N. Tandey – a rappelé une réunion en septembre 1917 :

“J'ai été appelé un après-midi, en l'absence du MGGS, au château du Chef. Je l'ai trouvé seul avec le général Byng. Il a discrètement annoncé que, comme il avait l'intention d'attaquer avec la Troisième Armée à Cambrai avec des chars début novembre… il voulait dire au général Byng exactement quelles divisions il pourrait avoir à cet effet. Il m'a dit qu'il lui en avait offert 2 ou 3 qu'il a nommés. Je me souviens de mon dilemme car je devais lui dire qu'aucun de ceux qu'il avait sélectionnés (et un ou deux autres qu'il a également mentionnés) … ne serait pas apte à attaquer à la date indiquée, car ils n'auraient pas eu le temps minimum nécessaires pour absorber leurs renforts sans lesquels ils ne pourraient pas être des formations de combat. Je pensais qu'il me mangerait”.

Kiggell a indiqué qu'il n'y avait pas suffisamment de troupes pour entreprendre les deux opérations et l'action de la troisième armée a été suspendue. Ce n'est que le 13 octobre que Haig a donné son approbation, et deux semaines plus tard, avant que Byng n'informe ses commandants de corps.

La ligne Hindenburg dans le Cambrésis (région de Cambrai)
De l'histoire officielle britannique.

Le plan d'attaque

Dans les ordres de la Troisième Armée – nom de code Opération GY – émis le 13 novembre 1917, l'attaque était définie comme unecoup de main, « pour profiter de la situation locale favorable existante » où « la surprise et la rapidité d'action sont … de la plus haute importance ». Ce devait également être une attaque en profondeur sur un front de 10 000 verges (5,6 milles) qui serait « élargi dès que possible ». Une fois que la ligne allemande clé Masnières-Beaurevoir aurait été percée par le III Corps, la cavalerie passerait, contournait pour isoler Cambrai de l'arrière et couper les voies ferrées qui y mènent. Haig dira plus tard que le but de l'attaque était de contraindre l'ennemi à se retirer du saillant entre le canal du Nord et la Scarpe, bien que les objectifs doivent être atteints dans les 48 heures avant que de fortes réserves ennemies puissent entrer en jeu.Ainsi, l'opération tactique à grande vitesse et courte était en quelque sorte devenue une opération de prise et de maintien du terrain, et bien qu'il ne s'agisse pas tout à fait d'un plan de percée stratégique - il n'y avait jamais assez de réserves pour exploiter une percée - les ordres avaient une faible ressemblance avec les concepts originaux.

Les solides défenses de la ligne Hindenburg
Il s'agit d'une carte d'une petite partie de la ligne Hindenburg, au nord-ouest de Flesquieres. La position à attaquer consistait en deux systèmes de tranchées, avec de profondes défenses de barbelés devant chacun. Les tranchées étaient parsemées de blockhaus en béton contenant des postes de mitrailleuses, des postes de transmission, des abris d'infanterie, etc.

L'aube d'une nouvelle ère

Les facteurs opérationnels qui ont conduit au succès britannique initial ont été
> la capacité de maintenir la surprise
> accent mis sur la neutralisation de la puissance de feu ennemie
> Poids adéquat de l'artillerie et déploiement de troupes bien entraînées, mais à peine fraîches.

Un facteur contributif était l'intelligence des dispositions de l'ennemi et sa capacité à renforcer et à contre-attaquer, qui semblent avoir été raisonnablement précises. Les choses ont également été aidées par un échec du renseignement correspondant de la part de la deuxième armée allemande.

Lignes de bataille de Cambrai
Il s'agit d'une carte d'une petite partie de la ligne Hindenburg, au nord-ouest de Flesquieres. La position à attaquer consistait en deux systèmes de tranchées, avec de profondes défenses de barbelés devant chacun. Les tranchées étaient parsemées de blockhaus en béton contenant des postes de mitrailleuses, des postes de transmission, des abris d'infanterie, etc.

L'aube d'une nouvelle ère : l'artillerie

Les précédentes offensives britanniques en France s'étaient typiquement ouvertes par un long bombardement des positions allemandes, avec l'intention de détruire les barbelés, les tranchées et les points forts pour permettre à l'infanterie de s'emparer de la position aussi librement que possible. Même avant le début du bombardement, les canons étaient enregistrés par le tir des tirs de distance observés, des ajustements étant apportés à la ligne, à la distance et au réglage de la fusée d'obus pour garantir que le tir serait précis. Ces méthodes s'étaient avérées présenter plusieurs inconvénients, notamment l'absence de dissimulation d'une attaque imminente.

Au milieu de 1917, une série de développements technologiques ont permis de tirer avec précision sans enregistrement. Les nouvelles technologies et les méthodes associées comprenaient un relevé précis de la position des canons, une cartographie des positions ennemies grâce à l'observation aérienne et au sol, un calcul calculé des positions invisibles des batteries ennemies grâce à la triangulation des sources de sons et des éclairs des canons. Une météorologie locale avancée et une compréhension de l'effet du temps sur la le vol de l'obus a amélioré la fiabilité des munitions grâce à un meilleur contrôle de la qualité lors de la fabrication à l'étalonnage de l'état d'usure du canon de l'arme et à la formation des officiers de batterie et des sous-officiers aux méthodes mathématiques nécessaires pour transformer cet ensemble complexe de facteurs en paramètres physiques de la fusée , vues, élévation et position.

Il est évident que si les méthodes d'exploitation de ces développements évoluaient, elles n'avaient pas dans l'ensemble été entraînées par le haut dans la doctrine de l'artillerie : leur utilisation à Cambrai était une innovation d'en bas, car l'idée d'un bombardement surprise utilisant les nouvelles méthodes venait du général de brigade Tudor, officier commandant l'artillerie royale de la 9e division (écossaise). En août, il avait discuté de son idée avec le brigadier général Hugo de Pree de l'état-major général du IVe corps et avait obtenu à son tour l'approbation du commandant du IVe corps, le lieutenant-général Sir Charles Woollcombe. Le fait que les nouvelles méthodes n'aient pas été adoptées avec enthousiasme peut être dû à des doutes persistants quant à leur efficacité : l'ordre 320 du IV Corps, publié le 15 novembre 1917, disait que le barrage "être non enregistré ne peut pas être aussi précis que d'habitude”.

Le bombardement surprise utilisant des tirs prévus à partir de là est devenu un élément clé du plan de la Troisième Armée. La dissimulation de l'assemblage de plus de 1 000 canons et obusiers sur les fronts des III et IV corps et le succès du bombardement d'ouverture à 6 h 10 le 20 novembre 1917 ont fortement contribué à faire sonner les cloches en Grande-Bretagne trois jours plus tard. Ce n'est pas seulement la surprise qui rend l'artillerie efficace : le poids de la puissance de feu et la proportion consacrée à la neutralisation des batteries ennemies sont également des facteurs importants. Le nombre de canons et les 900 000 cartouches assemblés pour l'opération étaient à peu près équivalents à ceux utilisés lors du bombardement préliminaire de l'attaque réussie de la crête de Vimy six mois auparavant.

L'aube d'une nouvelle ère : les chars

Si la concentration secrète d'un grand nombre de canons était impressionnante, l'assemblage de 476 chars la dépassait peut-être, bien qu'en roulage à bas régime à bas régime, les nouveaux chars version Mark IV, bien que tout aussi lourds, lents et difficiles à manœuvrer comme leurs prédécesseurs, étaient remarquablement silencieux. Malgré cela, des avions ont survolé la zone les 18 et 19 novembre comme une ruse pour masquer le bruit alors que les chars montaient. Alors que cela et d'autres signes d'activité inhabituelle avaient quelque peu levé l'état d'alerte - par exemple, l'allemand Deuxième armée mis54 division à l'état de préparation - et les raids avaient fait des prisonniers des unités d'assaut, il ressort clairement des rapports allemands que leurs renseignements n'avaient pas réussi à identifier l'imminence et la nature de l'attaque britannique. Le rôle prévu pour les chars était d'avancer en masse, dans le but d'écraser les défenses grillagées et de supprimer les tirs depuis les tranchées et les points forts. L'innovation des fascines à larguer sous forme de ponts de fortune permettant de traverser une large tranchée a supprimé l'un des défauts connus de la conception actuelle des chars. Une grande attention avait été portée à l'entraînement, notamment à la coopération entre l'infanterie et le char, les unités désignées pour faire l'assaut initial étant retirées à Wailly à cet effet. Une innovation était que l'infanterie suivait les chars à travers les brèches qu'ils creusaient, se déplaçant en « vers » plutôt qu'en suivant les lignes familières : leur entraînement semble avoir beaucoup fait pour améliorer la confiance de l'infanterie dans les chars, considérée jusqu'ici comme une bénédiction mitigée. Les chars ont été un succès opérationnel notable. Enveloppés par la brume et la fumée, ils ont fait irruption dans les défenses de la ligne Hindenburg avec une facilité relative dans de nombreux endroits.

Havrincourt
L'infanterie britannique s'étant déplacée dans les tranchées allemandes capturées à Havrincourt le 20 novembre 1917.

Phase : l'attaque de chars, 20 – 21 novembre 1917

Troisième armée (Byng)
Corps de cavalerie (Kavanagh)

1ère division de cavalerie
2e division de cavalerie
5e division de cavalerie.
III Corps (Pulteney)
6e division
12e division (Est)
20e division (légère)
29e division.
IV Corps (Woollcombe)
36e (Ulster) Division
40e division
51e (Highland) Division
56e (1re Londres) Division
62e (2e circonscription ouest) Division.
VII Corps (Neige)
55e (West Lancashire) Division.

L'attaque a été lancée à 6h20 le 20 novembre. Les divisions britanniques en première ligne étaient, de droite à gauche, la 12e (Eastern), la 20e (Light), la 6e, la 51e (Highland), la 62e (West Riding) et la 36e (Ulster). En soutien immédiat se trouvait la 29e, et prêtes à exploiter la percée anticipée et à balayer Cambrai se trouvaient les 1re, 2e et 5e divisions de cavalerie.

Le Tank Corps a déployé toute sa force de 476 machines, dont plus de 350 étaient des chars de combat armés. Ils étaient dirigés par le Tank Corps GOC, Hugh Elles, dans un char Mk IV appelé ‘Hilda’.

L'attaque s'est ouverte par un tir de barrage intensif sur la ligne Hindenburg et des points clés à l'arrière, ce qui a pris les Allemands par surprise. Initialement, cela a été suivi par le rideau d'un barrage rampant derrière lequel les chars et l'infanterie ont suivi.

Sur la droite, la 12e division (Est) avança à travers Bonavis et Lateau Wood, et creusa un flanc défensif pour permettre à la cavalerie de passer sans restriction, comme ordonné. A l'extrême droite de l'attaque, le 7th Royal Sussex est entré dans Banteux, qui avait subi une attaque au gaz des projecteurs Livens.

La 20e Division (légère) s'empare de La Vacquerie après un dur combat puis avance jusqu'aux Rues Vertes et Masnières où se trouve un pont traversant le canal de St Quentin. La sécurisation du pont allait être vitale pour la 2e division de cavalerie, qui envisageait de remonter à l'est de Cambrai. Cependant, le poids du premier char à traverser le pont, le ‘Flying Fox’, lui a cassé le dos. L'infanterie pouvait traverser lentement par une porte d'écluse à quelques centaines de mètres, mais l'avance de la cavalerie prévue a été effectivement stoppée. Une traversée improvisée a également permis à l'escadron B du Fort Garry Horse de traverser, mais ils ont été laissés sans soutien et se sont retirés. Sans raison valable, on ne s'aperçut que trop tard dans la journée que d'autres franchissements du canal à Crèvecœur-sur-Escaut étaient très peu défendus.

La cavalerie est entravée par des communications incertaines concernant la progression et l'effondrement du pont-canal de Masnières sous le poids d'un char qui passe n'aide pas non plus, car il y a peu de points de passage. Mais il paraît que la cavalerie était indifféremment commandée. Le lieutenant-général Sir Aylmer Haldane (VI Corps) attribue le blâme au commandant du corps de cavalerie, le lieutenant-général Charles Kavanagh, « qui était vague quant à ses intentions ».

La 6e division, une fois la ligne Hindenburg franchie, avança et s'empara de Ribecourt et combattit jusqu'à et à travers Marcoing. La 5e division de cavalerie les franchit mais est repoussée devant Noyelles.

La 51e division (Highland) a eu un combat très dur pour Flesquieres, mais son incapacité à la capturer et à suivre le rythme de l'avance de chaque côté a laissé un saillant dangereux qui a exposé les flancs des divisions voisines. On a beaucoup écrit sur l'échec de la division à avancer sur Flesquieres et sur la réticence apparente de son commandant, le major général George Harper, à soutenir l'idée d'une attaque de chars et les nouvelles tactiques d'infanterie qui vont avec. Cela trouve ses racines dans les critiques de Baker-Carr et Liddell Hart en 1930 (huit ans après la mort de Harper), complètement démolies par John Hussey dans son article « Uncle Harper à Cambrai », Tenez-vous-en ! Le journal de la Western Front Association, 62 (2001), pp.13-23, réimpression de Revue de l'armée britannique, 117 (1997).

Sur la gauche de Flesquieres, la 62e (2e West Riding) Division a combattu durement à travers les ruines de Havrincourt, jusqu'à et à travers Graincourt et à la tombée de la nuit était en vue d'Anneux à l'abri de la hauteur dominante couronnée par le bois de Bourlon. La division avait parcouru près de cinq milles de son point de départ et était épuisée. (Cela a été revendiqué plus tard comme une avancée record dans la Grande Guerre pour les troupes au combat).

La 36e (Ulster) Division a remonté les fouilles à sec du Canal du Nord et s'est allongée le long de la route Bapaume-Cambrai à la tombée de la nuit. Selon les normes récentes du front occidental, l'avancée était presque miraculeuse et les cloches de la victoire ont sonné en Grande-Bretagne le 23. À la lumière des événements ultérieurs, c'était en effet ironique.

Malgré le succès de la journée, avec une avance de trois à quatre milles de profondeur dans un système de défense solide en un peu plus de quatre heures et un coût d'un peu plus de 4000 victimes, c'est le 20 novembre que les choses ont commencé à mal tourner, conduisant inexorablement à l'échec. dix jours plus tard. La troisième armée n'a pas atteint ses objectifs, notamment dans la mesure où la cavalerie n'a pas pu franchir une brèche à Marcoing-Masnières et encercler Cambrai elle-même. Nulle part la ligne Masnières-Beaurevoir n'avait été pénétrée de manière convaincante, et la crête clé de Bourlon, dominante de la moitié nord du champ de bataille, restait fermement aux mains des Allemands. Pas moins de 179 chars ont été détruits, mis hors service ou en panne. Dans l'après-midi, l'attaque avait déjà perdu son élan initial.

Byng était tout à fait pour continuer, donnant des ordres au III Corps à 20 heures pour continuer la poussée dans la ligne Masnières-Beaurevoir pour permettre le passage de la cavalerie, et au IV Corps pour finalement terminer la capture de Flesquieres et Bourlon avant que la limite de 48 heures ne soit parvenu. Avec peu de troupes fraîches, la surprise perdue, les chars affaiblis et l'artillerie de campagne en train de monter, l'attaque renouvelée avait toutes les caractéristiques du combat de la Somme et n'a guère abouti. À la fin du 21 novembre, Byng a ordonné l'arrêt de l'opération du III corps et la consolidation.

Poussé par l'importance tactique de la position, l'absence de signes de croissance des forces allemandes et le fait que la Troisième Armée n'avait pas encore fait appel au V Corps (qui avait été mis à sa disposition comme réserve au début de la bataille), Haig ordonna Byng de poursuivre l'attaque sur Bourlon. Ce fut un grave échec de commandement. Le balayage audacieux pour capturer Cambrai et forcer l'évacuation d'une vaste zone vers la Scarpe était devenu un combat acharné mètre par mètre pour une caractéristique difficile du paysage.

Phase : la prise de Bourlon Wood, 23 – 28 novembre 1917
Remarque : le titre officiel de cette phase est un peu trompeur. Seul le IV Corps s'est battu pour le bois lui-même.

Troisième armée (Byng)
III Corps (Pulteney)
6e division
12e division (Est)
20e division (légère)
29e division.
IV Corps (Woollcombe)
1ère division de cavalerie
2e division de cavalerie
Division des gardes
2e division
36e (Ulster) Division
40e division
51e (Highland) Division
56e (1re Londres) Division (transférée au VI Corps le 24 novembre)
62e (2e circonscription ouest) Division.
VII Corps (Neige)
55e (West Lancashire) Division.

Lorsqu'on lui a présenté pour la première fois le plan d'attaque de Byng, Douglas Haig a recommandé de renforcer le flanc gauche afin de prendre Bourlon Wood très tôt. Il a perdu son souffle : Byng a ignoré ses conseils. À la tombée de la nuit du 20, il était clair que Haig avait eu raison. Du haut du bois dominant, les Allemands tiennent l'avance britannique devant Anneux et Graincourt. Bonne nouvelle cependant, puisque la 51e division (Highland) s'est finalement glissée dans Flesquieres, abandonnée dans la nuit par les Allemands.

Le 21 au matin, les Highlanders avancent à l'aide de deux chars vers Fontaine Notre Dame, mais sont retenus par le feu du bois. Harper a ordonné une halte jusqu'à ce que la 62e (2e division de West Riding) ait capturé les hauteurs. Ce dernier a eu une bataille violente et coûteuse pour Anneux, dirigée par la 186e brigade sous Roland Boys Bradford. Au nord, la 36e (Ulster) Division, prévoyant de poursuivre son avance au-delà de Moeuvres, attend le signal du succès, signifiant que la 62e a capturé Bourlon. Il n'arriva jamais, car le 62e ne put pénétrer au-delà du chemin creux faisant face au bois. Le 21 au soir, Haig était convaincu qu'il n'existait plus aucune possibilité d'envelopper Cambrai par le sud. Les Britanniques se trouvaient maintenant dans une position exposée sous le vent de Bourlon Wood, dont la capture s'avérerait encore utile, en coupant l'accès allemand aux principales lignes de chemin de fer léger alimentant leur front. Haig et Byng ont décidé d'aller de l'avant, même si cela signifiait approfondir le saillant qui avait été créé et envoyer encore plus de troupes dans ce secteur nord du champ de bataille.

Le 22 novembre, la 40e division du GOC à Beaumetz-les-Cambrai reçoit l'ordre de relever la 62e division le lendemain. La 40e était une division de Bantams, des hommes de taille réglementaire. À présent, les routes se brisaient sous la pression de milliers d'hommes, de wagons et de camions. Il a fallu 15 heures au QG divisionnaire du 40e pour parcourir les 9 milles jusqu'à Havrincourt. Un plan de secours et d'assaut est rapidement établi : 121 brigade pour capturer Bourlon, 119 brigade pour aller chercher le bois, toutes deux sautant du chemin creux. A sa droite, la 51e s'avancerait vers Fontaine. A gauche, le 36e rentrerait à Moeuvres. 92 chars soutiendraient ces unités. Ils ont attaqué à travers la brume au sol le matin du 23. Certaines des unités du 40e ont dû traverser 1000 mètres sur la longue pente d'Anneux, à travers le chemin creux et jusqu'à la montée finale dans le bois, tout en étant sous le feu des obus. Il y avait des combats rapprochés et vicieux dans le bois, mais après 3 heures, les unités galloises de la 119e brigade étaient à travers et occupaient les crêtes nord et est à la lisière du sous-bois. La 121e Brigade est abattue par des tirs nourris de mitrailleuses et peu d'hommes parviennent jusqu'au village. 7 chars l'ont fait mais n'ont pas été soutenus et les survivants se sont retirés. Sur les flancs, les 36e et 51e divisions progressent peu, face au renforcement de l'opposition.

Au cours des jours suivants, d'autres troupes ont été lancées dans la bataille, y compris la division des gardes, qui a avancé dans Fontaine. Une fois ses troupes chassées du bois, l'ennemi y mit toute son artillerie. Les bataillons dans le bois ont été anéantis. Trois compagnies du 14th HLI pénètrent miraculeusement de l'autre côté de Bourlon mais sont coupées et progressivement anéanties. Et il s'est mis à neiger. Les troupes fatiguées s'installèrent dans les positions nouvellement conquises. Les Britanniques occupaient alors une certaine avance sur la position du 20 novembre, étant en possession d'un saillant s'étendant vers Cambrai, le flanc gauche faisant face à Bourlon et le flanc droit le long du sommet de la pente qui descendait vers Banteux.

Les combats « toutes armes » s'effondrent, les chars peu nombreux et impuissants dans les bois touffus de Bourlon et de La Folie, et vaincus dans les rues en ruines de Fontaine Notre Dame. Derrière le front, les routes ressemblaient à celles de Morval un an auparavant, la circulation ne pouvant se déplacer dans la boue et la neige, le long des routes pour lesquelles il n'y avait pas suffisamment de pierre et de main-d'œuvre pour effectuer des réparations courantes adéquates. La « lueur d'espoir » était devenue une pagaille lente, fragmentaire et inévitablement coûteuse. La troisième armée a mis fin aux opérations offensives le 27 novembre et les unités ont reçu l'ordre de se regrouper. Trois jours plus tard, l'armée allemande a riposté.

Remarque : le VI Corps (Haldane) a mené une action subsidiaire majeure à Bullecourt le 20 novembre 1917, en utilisant les 3e et 16e divisions (irlandaises).

Phase : la contre-attaque allemande, 30 novembre – 3 décembre 1917

Troisième armée (Byng)
III Corps (Pulteney)
1ère division de cavalerie
2e division de cavalerie
4e division de cavalerie
5e division de cavalerie
Division des gardes
6e division
12e division (Est)
20e division (légère)
29e division
36e (Ulster) Division
61e (2e Midland du Sud) Division.
IV Corps (Woollcombe) (relevé par le V Corps le 1er décembre)
2e division
47e (2e Londres) Division
59e (2e North Midland) Division.
V Corps (Fanshawe)
2e division
47e (2e Londres) Division
51e division (Highland) (entré dans le commandement du corps le 3 décembre)
VIe Corps (Haldane)
3e division
56e (1re Londres) Division (relevée par la 51e (Highland) Division les 2/3 décembre).
VII Corps (Neige)
21e division
55e (West Lancashire) Division.

Fontaine-Notre-Dame
Un char britannique, endommagé et capturé à Fontaine Notre Dame, sur une photo prise une fois que les Allemands ont vaincu l'attaque de la Guards Division à travers le village.

La réaction allemande à l'attaque britannique initiale

Le 17 décembre, le lieutenant-général Thomas Snow écrivit du QG du VII Corps à la Troisième armée : “Le mouvement anormal et l'augmentation de l'enregistrement ont été dûment enregistrés dans le Corps Daily Intelligence Summary.“.

Le VII Corps se tenait à la droite du III Corps fatigué. Face à la zone Gouzeaucourt-Epehy, il n'avait pas fait partie de la force d'attaque principale à Cambrai mais avait mené des opérations subsidiaires. Le « quelque chose de plus » rapporté à Snow au cours des jours qui s'étaient écoulés depuis que l'attaque britannique avait été annulée s'était depuis transformé en un désastre pour les deux corps. Se remettre du choc initial de l'attaque, Deuxième armée avait rapidement organisé le déplacement de renforts à Cambrai. Par chance, 107 Division était arrivé dans la région pour soulager un Landwehr Division le 9 novembre non détectée par les renseignements britanniques – et a été déployée au coup par coup pour aider à endiguer l'attaque le lendemain. La situation des Allemands est grave pendant un certain temps : deux divisions pratiquement détruites, des brèches dans la ligne, des munitions à court et des éléments d'infanterie envoyés pour renforcer les défenses. Les combats à Bourlon étaient acharnés et parfois inquiétants, avec des rapports d'hommes se retirant en désordre de Fontaine. Mais si le ralentissement de l'attaque britannique dans l'après-midi du 20 novembre avait donné un temps précieux pour se regrouper, la concentration sur Bourlon après le 21 novembre a été l'occasion de se renforcer à fond. Une commande entièrement nouvelle, la XXIIIe corps de réserve ou Groupe Busigny, a vu le jour le 23 novembre, réunissant les 5 Garde, 30, 34 et 220 divisions, arrivant d'autres parties du front pour faire face au VII Corps britannique. Il n'est pas étonnant que Snow ait reçu des rapports d'activité inhabituelle. D'autres formations arrivent pour renforcer les Groupes Caudry et Moser, opposant les III et IV Corps. Le 27 novembre, la balance avait tellement basculé qu'une opportunité de contre-attaque vigoureuse s'est présentée.

Counter Strike Le jour même où Byng mettait fin à son offensive, Deuxième armée reçu l'ordre de riposter. Le plan - conçu et organisé avec un rythme exceptionnel pour une action de cette ampleur - était qu'une force principale des groupes de Busigny et Caudry frappe par le sud, reprenne les positions Hindenburg à Havrincourt et Flesquieres, puis rassemble les forces britanniques. maintenant coincé dans le bois de Bourlon, lorsque les forces du groupe d'Arras au nord et à l'ouest de cette zone se joindraient également à l'attaque. Telle était la confiance allemande que des réserves ont été rassemblées pour exploiter le succès, et une autre opération au nord de Saint Quentin a été autorisée pour ajouter à la pression. Le 28 novembre, les opérations s'ouvrent avec un bombardement intensif au gaz de Bourlon.

Deux jours plus tard, la contre-attaque commença pour de bon. Sur le flanc droit, au sud de la route Gouzeaucourt-Bonavis, la percée des positions britanniques est rapide. La division en défense 55 (2/West Lancashire) et une grande partie des divisions 12 (est) et 20 (légère) semblaient s'évaporer, et Snow appela des renforts dès 9 heures du matin. De nombreuses batteries d'artillerie arrivèrent bientôt à portée de l'avancée de l'infanterie allemande. Eux et les unités qui se sont précipitées pour renforcer la défense clairement éclatée ont été choqués par ce qu'ils ont vu. La division des gardes n'était pas la moindre, encore en convalescence après une mutilation à Fontaine Notre-Dame et se dirigeait maintenant vers ce qui allait devenir un combat acharné pour tenir l'ennemi à Gouzeaucourt : « D'abord, nous avons dû lutter contre le flot d'hommes terrifiés… rien ne semblait endiguer le torrent d'hommes effrayés aux yeux de cerf traqué, sans fusils ni équipement, parmi lesquels des officiers à moitié vêtus vraisemblablement surpris dans leur sommeil, et des artilleurs qui avaient avaient le bon sens et le calme de retirer les blocs de culasse de leurs fusils et les portaient dans leurs mains. Beaucoup criaient des rumeurs alarmantes, d'autres criaient « Quel est le chemin le plus proche de la côte ?
[Norman D. Cliff, En enfer et retour avec les gardes (Braunton, Devon: Merlin Books Limited, 1988) p.85]

Counter Strike
La contre-attaque allemande repousse les forces britanniques par Gonnelieu et Villers Guislain.

Le plan allemand était simplement de couper le col du saillant en attaquant de chaque côté, avec le coup le plus fort à venir du côté sud. Le coup est tombé à 7h30 le 30 novembre et a été d'une rapidité et d'une efficacité dévastatrices. À 9 heures du matin, les Allemands avaient pénétré près de 3 milles en direction du bois d'Havrincourt. La troisième armée de Byng a fait face à un désastre, avec la perspective réelle que plusieurs divisions soient coupées du piège. La première attaque est tombée sur la 55e (West Lancashire) et la 12e (Eastern) Division du côté sud-est du saillant. Les Allemands escaladent la pente pour reprendre le bois de Lateau, remontent le complexe de ravins peu profonds au sud de Banteux, traversent Villers Guislain et dépassent Gouzeaucourt. Parmi les troupes défendant les positions d'artillerie à Gouzeaucourt se trouvaient les11e compagnie du génie des États-Unis. La direction de l'assaut traversait les frontières des divisions britanniques et la structure de commandement s'est rapidement effondrée à mesure que les troupes se mélangeaient.

Trois divisions allemandes attaquent au nord, appuyées par un intense barrage de Phosgène, avec l'intention de couper la route Bapaume-Cambrai près d'Anneux Chapel. Ils sont repoussés par le barrage de mitrailleuses des 47e (Londres), 2e et 56e (Londres) divisions, qui ont relevé les 36e et 40e. Aucun Allemand n'a atteint la route. De violents combats se sont poursuivis dans la zone sud pour Gonnelieu, Les Rues Vertes et Masnières.

Finalement, le 3 décembre, Haig a ordonné une retraite avec le moins de retard possible du saillant Bourlon Hill-Marcoing vers une ligne plus retirée et plus courte. Le plan audacieux avait échoué et bien que du terrain ait été gagné, par endroits les Allemands se trouvaient maintenant sur un terrain anciennement occupé par les Britanniques. Un petit saillant est resté à Flesquieres, qui était une position exposée impitoyablement exploitée par l'assaut allemand en mars 1918.

La défense improvisée a progressivement scellé la position et une fois de plus une attaque initialement prometteuse a perdu de son élan. L'attaque allemande a rencontré une défense beaucoup plus forte au nord de la route, mais même là, le poids de l'artillerie et le nombre ont été annoncés, et les positions durement gagnées ont été abandonnées à contrecœur par les Britanniques. Une fois de plus, la bataille ressemble à la Somme : attaque au coup par coup et contre-attaque improvisée. L'armée allemande souffrait de problèmes familiers au BEF : de lourdes pertes, un ravitaillement chaotique et une panne de commandement sur le champ de bataille qui n'ont pas saisi et propagé le succès. Le 5 décembre, la ligne s'était stabilisée. Le résultat net de l'opération de Cambrai en termes de terrain était qu'au nord de Gonnelieu, les Britanniques avaient gagné depuis leur ligne de départ du 20 novembre, se tenant sur les positions de soutien Hindenburg serpentant autour de Flesquieres et Welsh Ridge - tandis qu'au sud de Gonnelieu ils avaient été repoussés un moyenne de 3000 yards avec la perte de Villers Guislain. Les deux côtés occupaient maintenant leurs renflements respectifs dans un double saillant en forme de S.

Enquête et récriminations

Considéré comme un raid lourd avec délit de fuite, Cambrai avait été un échec. En tant qu'opération plus stratégique, conçue pour percer un trou profond, capturer Cambrai, perturber les communications ferroviaires allemandes et forcer le retrait de là vers la Scarpe, ce fut une défaite cuisante. Des histoires ont commencé à filtrer sur la retraite précipitée de généraux pris en pyjama et sur de nouvelles tactiques allemandes étonnantes qui ont facilement traversé les défenses britanniques. Des questions ont été posées à juste titre dans le Cabinet de guerre, qui a demandé une enquête. Haig l'a devancé, ayant déjà organisé l'un des siens.

La vision collective des facteurs opérationnels contribuant à la défaite britannique était très clairement exposée dans les documents réunis pour l'enquête. Que l'attaque ennemie ait été une surprise a été nié. Toutes les personnes consultées ont déclaré qu'il était attendu et que des mesures défensives appropriées avaient été prises. Loin d'admettre que les hommes occupant ces postes étaient fatigués, n'ayant pas été soulagés, ils étaient au contraire, selon Byng, « ravis, pleins de combat ». Ces deux points sont contestables. Byng, Haig et Smuts ont tous attribué l'absence de résistance sérieuse sur la partie sud du front à un manque de formation des officiers subalternes, des sous-officiers et des hommes - un facteur beaucoup plus crédible, mais directement attribuable à la précipitation pour entreprendre l'opération malgré l'avis du personnel que les divisions n'étaient tout simplement pas en état de l'entreprendre. La position tactiquement médiocre et le front faiblement tenu résultant de l'assaut du 20 novembre sont à peine mentionnés et où il se trouve, est nié. Les rapports mentionnent également l'effet de panique des rumeurs de défaite passant rapidement entre les unités et descendant les lignes de communication. Aucune mention n'est faite de la panne de tous les combats d'armes, ni des graves défaillances de communication qui ont conduit le commandant de la 29e division (major général Sir Henry de Beauvoir de Lisle) à affirmer qu'il ne savait rien de l'attaque allemande avant qu'elle ne touche son quartier général. .

Il n'en demeure pas moins que, pour novateur qu'il soit, l'assaut britannique n'a pas été suffisamment réussi. Les facteurs opérationnels initialement gagnants se sont avérés inégaux pour empêcher l'ennemi de se regrouper. De plus, la tactique allemande avait prouvé sa capacité à percer rapidement un front sommairement tenu : un présage pour 1918. La théorie de « l'aube de l'espoir » de Cambrai a du mérite, mais en ce qui concerne la mise en évidence d'une courbe d'apprentissage, elle est exagérée. Tous les succès des armes étaient dus à la chance plutôt qu'à un grand dessein. Plus important encore, la bataille a fourni une base à partir de laquelle les forces opérationnelles ont pu être identifiées et affinées, et les faiblesses éliminées, au moment des victoires clés à Hamel et Amiens en juin et août 1918.

Enquête chez Hesdin
Les papiers de l'enquête sur l'échec défensif de Cambrai sont conservés aux Archives nationales de Kew.

Victimes

La troisième armée a fait état de 44 207 morts, blessés et disparus entre le 20 novembre et le 8 décembre. Parmi ceux-ci, quelque 6 000 ont été faits prisonniers lors de la contre-attaque ennemie le 30 novembre. Les pertes ennemies sont estimées par l'histoire officielle britannique à environ 45 000.

Victimes d'officier supérieur 20 novembre 1917 – 7 décembre 1917
Lieutenant-colonel William Alderman DSO Officier commandant le 6e Royal West Kents. Tué au combat le 20 novembre 1917. Inhumé au cimetière britannique de Fifteen Ravine.
Lieutenant-colonel Thomas Best DSO and Bar Officier commandant le 1/2e Royal Inniskilling Fusiliers. Tué au combat le 20 novembre 1917. Inhumé au cimetière militaire de Ruyaulcourt.
Lieutenant-colonel Charles Linton DSO MC Officier commandant le 4e Worcesters. Tué au combat le 20 novembre 1917. Inhumé dans le nouveau cimetière britannique de Fins.
Lieutenant-colonel William Kennedy MC Officier commandant le 18e Régiment gallois. Tué au combat le 23 novembre 1917. Commémoré au Mémorial des disparus de Louverval.
Lieutenant-colonel Clinton Battye DSO Officier commandant le 14e Highland Light Infantry. Tué au combat le 24 novembre 1917. Inhumé dans l'extension du cimetière communal de Moeuvres.
Brigadier-général Roland Boys Bradford VC Officier commandant le QG de la 186e brigade. Agé de 25 ans lors de sa mort le 30 novembre 1917. Inhumé au cimetière britannique d'Hermies.
Lt-col Kenneth Field DSO Officier commandant la 38e batterie de siège, Royal Garrison Artillery. Tué au combat le 30 novembre 1917. Commémoré au Mémorial des disparus de Louverval.
Lieutenant-colonel Henry Gielgud MC Officier commandant le 7e régiment de Norfolk. Tué au combat le 30 novembre 1917. Commémoré au Mémorial des disparus de Louverval.
Lieutenant-colonel Ralph Hindle DSO Officier commandant le 4e Régiment Loyal North Lancashire. Tué au combat le 30 novembre 1917. Inhumé au cimetière de la Licorne, Vendhuile.
Lieutenant-colonel Donald Anderson MC Officier de mitrailleuses, 61e Division. Tué au combat le 3 décembre 1917. Commémoré au Mémorial des disparus de Louverval.

Ultérieure : l'action de Welsh Ridge, le 30 décembre 1917

Troisième armée (Byng)
V Corps (Fanshawe)
63e (Royal Naval) Division.
VII Corps (Neige)
9e division (écossaise).

Les 30/31 décembre, des troupes allemandes vêtues de tenues de camouflage blanches surprennent des bataillons britanniques dans la neige sur la partie sud du front de Cambrai. Une action défensive difficile a eu lieu : l'Action de Welch Ridge.


Voir la vidéo: Détection, sur les traces de la bataille de Cambrai (Juin 2022).


Commentaires:

  1. Kendrix

    C'est vrai! L'idée d'un bon soutien.

  2. Treasach

    Bravo, ta phrase à portée de main

  3. Tojalabar

    La réponse faisant autorité, cognitivement...

  4. Tod

    Merci beaucoup pour votre aide avec ce problème.

  5. Angel

    Pensée très utile



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